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Uno de los exportadores de petróleo más ricos del mundo se está volviendo inhabitable

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Intentar tomar un autobús en la estación de Maliya en la ciudad de Kuwait puede ser insoportable en verano. Alrededor de dos tercios de los autobuses de la ciudad pasan por el centro y los horarios no son confiables.

El humo del tráfico de parachoques a parachoques llena el aire. Pequeños refugios ofrecen refugio a un puñado de personas, si se aprietan. Docenas terminan de pie bajo el sol, a veces usando sombrillas para protegerse.

El calentamiento global está batiendo récords de temperatura en todo el mundo, pero Kuwait —uno de los países más calurosos del planeta— se está volviendo rápidamente inhabitable.

En 2016, los termómetros alcanzaron los 54 grados centígrados, la lectura más alta en la Tierra en los últimos 76 años. El año pasado, por primera vez, superaron los 50 grados Celsius (122 Fahrenheit) en junio, semanas antes del pico habitual.

Partes de Kuwait podrían calentarse hasta 4,5 grados centígrados entre 2071 y 2100 en comparación con el promedio histórico, según la Autoridad Pública Ambiental, lo que haría inhabitables grandes áreas del país.

Para la vida silvestre, casi lo es. Los pájaros muertos aparecen en los tejados en los brutales meses de verano, incapaces de encontrar sombra o agua. Los veterinarios están inundados de gatos callejeros, traídos por personas que los encontraron cerca de la muerte por agotamiento por calor y deshidratación.

Incluso los zorros salvajes están abandonando un desierto que ya no florece después de las lluvias, por lo que quedan pequeñas manchas verdes en la ciudad, donde son tratados como plagas.

“Es por eso que estamos viendo cada vez menos vida silvestre en Kuwait, es porque la mayoría de ellos no sobreviven a las estaciones”, dijo Tamara Qabazard, veterinaria de vida silvestre y zoológico de Kuwait.

Fuerte congestión de tráfico en Abdul Aziz bin Abdul Rahman Al Saud Road en la ciudad de Kuwait el 8 de enero. (Foto: Bloomberg)

“El año pasado, tuvimos tres o cuatro días a fines de julio que fueron increíblemente húmedos y muy calurosos, y era difícil incluso caminar fuera de tu casa, y no había viento. Muchos de los animales comenzaron a tener problemas respiratorios”.

A diferencia de países desde Bangladesh hasta Brasil, que luchan por equilibrar los desafíos ambientales con poblaciones repletas y pobreza generalizada, Kuwait es el exportador de petróleo número 4 de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP).

Hogar del tercer fondo soberano más grande del mundo y de poco más de 4,5 millones de personas, no es la falta de recursos lo que se interpone en el camino para reducir los gases de efecto invernadero y adaptarse a un planeta más cálido, sino la inacción política.

Incluso los vecinos de Kuwait, que también dependen de las exportaciones de crudo, se han comprometido a tomar medidas climáticas más fuertes. Arabia Saudita dijo el año pasado que apuntaría a emisiones netas cero para 2060. Los Emiratos Árabes Unidos se han fijado una meta para 2050.

Aunque siguen estando entre los mayores productores de combustibles fósiles, ambos dicen que están trabajando para diversificar sus economías e invirtiendo en energías renovables y más limpias.

Las próximas dos conferencias climáticas de las Naciones Unidas se llevarán a cabo en Egipto y los Emiratos Árabes Unidos, ya que los gobiernos de Medio Oriente reconocen que también pueden perder el aumento de las temperaturas y el nivel del mar.

Kuwait, por el contrario, se comprometió en la cumbre COP 26 en noviembre a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en un 7,4 % para 2035, un objetivo que está muy por debajo de la reducción del 45 % necesaria para cumplir el objetivo ambicioso del Acuerdo de París de limitar el calentamiento global a 1,5 grados centígrados. para 2030.

El fondo de riqueza soberana de la nación de $ 700 mil millones invierte con el objetivo específico de protegerse contra el petróleo, pero ha dicho que los rendimientos siguen siendo una prioridad a medida que cambia a una inversión más sostenible.

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“En comparación con el resto de Medio Oriente, Kuwait está rezagado en su acción climática”, dijo Manal Shehabi, visitante académica de la Universidad de Oxford que estudia las naciones del Golfo. En una región que está lejos de hacer lo suficiente para evitar un calentamiento global catastrófico, «las promesas climáticas en Kuwait son [still] significativamente bajo.»

Sheikh Abdullah Al-Ahmed Al-Sabah, jefe de la Autoridad Pública Ambiental (EPA), dijo a la COP 26 que su país estaba dispuesto a apoyar las iniciativas internacionales para estabilizar el clima.

Kuwait también se comprometió a adoptar una “estrategia nacional baja en carbono” para mediados de siglo, pero no ha dicho qué implicará y hay poca evidencia de acción sobre el terreno.

Eso llevó a un usuario de Twitter a publicar fotos de palmeras marchitas, preguntando cómo su gobierno tuvo el descaro de aparecer.

Jassim Al-Awadhi, parte de una generación más joven de kuwaitíes, está cada vez más preocupada por el futuro de su país. El exbanquero de 32 años renunció a su trabajo para impulsar un cambio que, según los expertos, podría ser la clave de Kuwait para abordar el calentamiento global: renovar las actitudes hacia el transporte.

Jassim Al-Awadi en una parada de autobús el 2 de enero. 9. Al-Awadi es parte de una generación más joven de kuwaitíes preocupados por el futuro climático de su país. (Imagen: Bloomberg)

Su objetivo es lograr que los kuwaitíes adopten el transporte público, que hoy en día consiste solo en autobuses que en su mayoría son utilizados por trabajadores migrantes con trabajos mal pagados que no tienen más remedio que soportar el calor.

Es una lucha cuesta arriba. Aunque Kuwait tiene una de las emisiones de dióxido de carbono per cápita más altas del mundo, la idea de deshacerse de sus automóviles es completamente extraña para la mayoría de los residentes en un país donde la gasolina es más barata que la Coca Cola y las ciudades están diseñadas para automóviles.

La London School of Economics, que realizó la única encuesta exhaustiva de opiniones climáticas en Kuwait, encontró que los residentes mayores siguen siendo escépticos sobre la urgencia, y algunos hablan de una conspiración para obstaculizar las economías del Golfo.

En una consulta pública, todos los mayores de 50 años se opusieron a los planes para construir una red de metro como las que ya operan en Riad y Dubai. Y el sector privado ve el cambio climático como un problema que requiere liderazgo gubernamental para resolver.

“Cuando les digo a las empresas que hagamos algo, dicen que no les incumbe”, dijo Al-Awadhi. “Me hacen sentir que soy el único que tiene problemas con el transporte”.

Eso se debe en parte a que la mayoría de los kuwaitíes y los residentes adinerados están protegidos de los efectos del aumento de las temperaturas. Las casas, los centros comerciales y los automóviles tienen aire acondicionado, y aquellos que pueden permitírselo a menudo pasan los veranos en Europa.

Sin embargo, la gran dependencia de los sistemas de refrigeración también aumenta el uso de combustibles fósiles, lo que lleva a temperaturas aún más altas.

La situación es mucho peor para quienes no pueden escapar del calor, principalmente trabajadores de países en desarrollo. Aunque el gobierno prohíbe el trabajo al aire libre durante la tarde durante los meses más calurosos del verano, a menudo se ve a los trabajadores migrantes trabajando bajo el sol.

Un estudio publicado en Science Direct el año pasado encontró que en los días extremadamente calurosos, el número total de muertes se duplica, pero se triplica para los hombres no kuwaitíes, más propensos a realizar trabajos mal pagados.

Es un ciclo muy claro para Saleh Khaled Al-Misbah. Nacido en 1959, recuerda haber crecido cuando las casas rara vez tenían aire acondicionado, pero se sentían frescas y sombreadas, incluso en los meses más calurosos. Cuando era niño, jugaba afuera durante los meses de clima más fresco y dormía en el techo en los veranos; hace demasiado calor para eso ahora.

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Los niños pasan la mayor parte del año en el interior para protegerse del sol abrasador o de la contaminación peligrosa, algo que ha contribuido a las deficiencias de vitamina D, que los humanos generan cuando se exponen al sol, y a las enfermedades respiratorias.

Los cambios de temperatura en las décadas de 2040 y 2050 tendrán un impacto cada vez más negativo en la solvencia de Kuwait, según Fitch Ratings. Sin embargo, a pesar de los crecientes riesgos, las disputas entre el único parlamento electo del Golfo y un gobierno designado por la familia gobernante han dificultado la aprobación de reformas, sobre el clima o cualquier otra cosa.

“El estancamiento político en Kuwait simplemente absorbe el oxígeno del aire”, dijo Samia Alduaij, consultora ambiental kuwaití que trabaja con el Centro de Ciencias Ambientales, Pesqueras y Acuícolas del Reino Unido y el PNUD. “Este es un país muy rico, con una población muy pequeña, por lo que podría ser mucho mejor”.

Hasta ahora, ha habido poco progreso en los planes para producir el 15 % de la energía de Kuwait a partir de fuentes renovables para 2030, desde un máximo del 1 % actual. El petróleo es tan abundante que se quema para generar electricidad, así como combustible para los 2 millones de automóviles que circulan por las carreteras, lo que contribuye a la contaminación del aire.

Algunas plantas de energía han cambiado a gas, otro combustible fósil que es relativamente más limpio pero que puede filtrar metano, un poderoso gas de efecto invernadero. El consumo de electricidad y agua, fuertemente subsidiado por el gobierno, se encuentra entre los más altos del mundo per cápita, y se ha demostrado que es políticamente tóxico incluso insinuar la reducción de esos beneficios.

“Eso obviamente conduce a una gran cantidad de desperdicio”, dijo Tarek Sultan, vicepresidente de Agility Public Warehousing Co. Cuando la electricidad alimentada por combustibles fósiles “está subsidiada, las tecnologías solares que pueden proporcionar soluciones viables tienen un precio fuera de la competencia”, dijo. .

Incluso si el mundo logra reducir las emisiones lo suficientemente rápido como para evitar un calentamiento global catastrófico, los países tendrán que adaptarse a un clima más extremo. Tal como están las cosas, los expertos dicen que el plan de Kuwait no está lo suficientemente cerca para mantener el país habitable.

“Si comienza ahora, se puede hacer mucho en las próximas décadas, pero eso debería incluir la protección contra el aumento del nivel del mar, hacer que las ciudades sean más verdes y que los edificios consuman menos energía”, dijo Nadim Farajalla, director del programa de cambio climático y medio ambiente. en la Universidad de Beirut. “También debe centrarse en el transporte, una de las principales causas de las emisiones de CO2”.

Khaled Mahdi, secretario general del Consejo Supremo de Planificación y Desarrollo de Kuwait, dijo que el plan de adaptación del gobierno está alineado con las políticas internacionales.

“Identificamos claramente los roles y responsabilidades, y todos los desafíos en el país”, dijo, aunque admitió que “la implementación es el tema desafiante habitual”.

Si el gobierno se está demorando, los jóvenes kuwaitíes como Al-Awadhi no lo están.

Su grupo de defensa Kuwait Commute está iniciando una pequeña campaña para paradas de autobús para proteger a los pasajeros del sol. El Banco Nacional de Kuwait, el mayor prestamista del país, patrocinó recientemente una parada de autobús diseñada por tres mujeres graduadas.

Aún así, como gran parte del sector privado, permanecen fuera del proceso de toma de decisiones.

“Creo que finalmente estoy progresando”, dijo Al-Awadhi, quien espera que lograr que más kuwaitíes viajen en autobús impulsará la demanda suficiente para mejorar el servicio. Pero “tiene que ser impulsado por el gobierno. Es la gallina antes del huevo”.

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