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Una vez que fue un símbolo de la fuerza de EE. UU., Un distrito afgano ahora enfrenta tiempos difíciles

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Escrito por Thomas Gibbons-Neff y Yaqoob Akbary

Haji Rozi Khan estaba fuera de la puerta del edificio con balas que albergaba las oficinas gubernamentales del distrito de Marjah, mirando a través de la puerta de acero con ranuras hacia el interior del recinto. Los guardias talibanes le devolvieron la mirada. No eran a quienes estaba buscando.

Khan había viajado en motocicleta hasta el centro del distrito de Marjah en la provincia de Helmand desde su aldea, a varios kilómetros de distancia, levantando polvo mientras navegaba por las carreteras sin pavimentar, dañadas durante mucho tiempo por la guerra. Buscaba a una figura que había sido aún más esquiva desde que los talibanes tomaron el poder en agosto: un trabajador humanitario.

«No tenemos nada para comer», dijo en una entrevista el mes pasado.

Una vez, Marjah fue el escenario de una de las mayores batallas de la guerra de dos décadas, parte de la campaña de contrainsurgencia de Estados Unidos para debilitar a los talibanes y construir un gobierno local. Pero hoy, el parche en forma de cuadrícula de aldeas y canales con paredes de barro se parece mucho a lo que era al comienzo de la invasión en 2001: carreteras apenas navegables, escuelas y clínicas dañadas y sin personal y cultivos marchitos, paralizados por una de las peores sequías. en décadas.

Mientras Afganistán se hunde cada vez más en una crisis humanitaria, los residentes de Marjah todavía están atrapados en las secuelas de la guerra. En medio de una economía colapsada y cosechas arruinadas, en un lugar donde la mayoría de la gente apenas vive por encima del umbral de la pobreza, muchos recién ahora se están dando cuenta de lo dependientes que eran de la ayuda exterior, su salvavidas durante 20 años, que se cortó prácticamente de la noche a la mañana. Están cada vez más desesperados por obtener ayuda, una frustración que se ha transformado en ira porque la comunidad internacional aparentemente los ha abandonado.

Los residentes de Marjah también están llegando a un acuerdo con un nuevo gobierno talibán que puede haber traído la paz, pero con la disminución del efectivo y el aplastamiento de la ayuda exterior, poco más ha logrado.

Los trabajadores cargan algodón en un camión en la carretera entre Marjah y Lashkhar Gah, en la capital de la provincia de Helmand, Afganistán, el 8 de noviembre de 2021. La cosecha de este año ha sido diezmada por la sequía. (Jim Huylebroek / The New York Times)

“El gobierno no puede ayudarse a sí mismo y nosotros no podemos ayudarnos a nosotros mismos”, dijo Khan, mientras un pequeño grupo de agricultores se reunía fuera del centro del distrito para expresar quejas similares al gobierno local.

Es un giro trágico pero casi inevitable para un distrito en el sur de Afganistán que desde entonces se ha convertido en emblemático del esfuerzo multimillonario de construcción nacional de Occidente que se derrumbó incluso antes de que los estadounidenses se retiraran por completo del país en agosto. Muchos en Marjah se alegraron de ver el fin de la ocupación extranjera y la toma del poder de los talibanes, porque trajo estabilidad a la región después de años de combates que se cobraron innumerables vidas civiles y provocaron una destrucción generalizada.

Khan había vivido durante casi 30 años en las afueras de Marjah, donde cultivaba trigo, algodón y maíz hasta que el año pasado su cosecha fue maltratada por la sequía. Ese mismo año, su sobrino murió a causa de una bomba al borde de la carretera.

La agitación de este año se ha agravado con la llegada de aproximadamente 20 familias desplazadas del centro de Afganistán. Tenían hambre y estaban sin hogar, dijo, por lo que les dio la poca comida que podía sobrar antes de dirigirse al centro del distrito con la esperanza de encontrar a alguien más que pudiera ayudar.

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«Estamos tan cansados», dijo Khan, con su shalwar kameez azul ondeando en la brisa de la mañana.

En las últimas semanas, Estados Unidos y la Unión Europea se han comprometido a proporcionar 1.290 millones de dólares más en ayuda a Afganistán. El directorio del Banco Mundial se movió a fines de noviembre para liberar 280 millones de dólares en fondos congelados de donantes, pero las sanciones de Estados Unidos contra los talibanes continúan dificultando enormemente a las organizaciones de ayuda la entrada de dinero al país.

Aparte de las sanciones, la incapacidad del gobierno talibán para mantener a su gente también se debe a su inexperiencia en el gobierno, que quedó claramente ilustrada en una visita a la oficina del distrito en Marjah.

Dentro del achaparrado edificio del gobierno que fue remodelado por los estadounidenses hace una década y casi destruido por los combates en la década posterior, se sentó Mullah Abdul Salam Hussaini, de 37 años, gobernador de distrito de Marjah. El líder local recién nombrado había pasado la mayor parte de los últimos 20 años, esencialmente toda su edad adulta, tratando de matar a las fuerzas estadounidenses y de la OTAN como combatiente talibán.

Ahora se encontraba gobernando un distrito de alrededor de 80.000 personas sumido en una crisis, con pocos fondos, infraestructura o experiencia en el servicio público para apoyar a sus electores.

Las personas se alinearon en las puertas del complejo con una letanía de quejas y solicitudes: hacer algo con los refugiados desplazados; construir una nueva clínica de salud; ayudar a los agricultores cuyos cultivos fueron destruidos y encontrar más maestros para lo que puede ser la única escuela que queda en Marjah.

«Lo que sea que la gente pregunte, yo también lo pregunto, porque no estamos en condiciones de hacerlo nosotros mismos», dijo Hussaini en voz baja, rodeado de talibanes que parecían mucho más cómodos detrás de un rifle que de un escritorio. “Necesitamos la ayuda de extranjeros porque lo hicieron antes y les estamos pidiendo que lo vuelvan a hacer”.

Las paredes de la oficina del nuevo gobernador con poca luz en Marjah, Afganistán, el 8 de noviembre de 2021. Los nuevos gobernantes talibanes a menudo se sienten más cómodos detrás del cañón de un Kalashnikov que detrás de un escritorio. (Jim Huylebroek / The New York Times)

Dentro de la oficina del gobernador con poca luz, las paredes y el alféizar de las ventanas adornados con rifles Kalashnikov y otras armas capturadas del gobierno anterior, estaba sentado un representante de un grupo de ayuda local que había venido a inspeccionar el distrito y sus necesidades alimentarias para el Programa Mundial de Alimentos. La organización todavía distribuye alimentos básicos, pero la creciente demanda ha superado con creces sus suministros.

Durante años, el grupo insurgente controló los focos de Afganistán y alimentó una economía sumergida al eliminar las arcas del gobierno anterior llenas de extranjeros a través de impuestos a todos en su territorio, incluidos los camioneros y los trabajadores humanitarios. Pero ese tipo de actividades no pueden compensar la pérdida de ayuda externa.

“Los talibanes no parecen haber tenido una idea de cuán dependiente era la economía del apoyo extranjero, del cual se beneficiaron como todos los demás”, dijo Kate Clark, codirectora de la Red de Analistas de Afganistán. «Incluso en las áreas bajo el control de los talibanes, no estaban financiando las escuelas y las clínicas».

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Marjah, un distrito que durante mucho tiempo dependió del cultivo de amapola para su propia economía ilícita y que los talibanes también cobraron impuestos, fue construido por Estados Unidos a fines de los años cincuenta y sesenta como un proyecto agrícola que desviaba el agua del río Helmand hacia una serie de redes distintas.

En 2010, durante el apogeo del aumento de tropas del presidente Barack Obama, miles de tropas occidentales y afganas aseguraron la red de canales y campos en una importante ofensiva militar y luego hicieron promesas de carreteras, escuelas y un gobierno local en funcionamiento. Considerado el último bastión de los talibanes en el centro de Helmand, Marjah era un distrito de importancia estratégica a los ojos de los planificadores militares, que decidieron que una victoria allí sería crucial para la nueva estrategia de contrainsurgencia de Obama.

El bazar Koru Chareh, un grupo de tiendas de mala calidad con puertas de acero, fue donde llegaron algunas de las primeras tropas estadounidenses en 2010.

“Llegaron de noche”, recordó Abdul Kabir, un joven comerciante que tenía 9 años cuando los primeros helicópteros aterrizaron cerca.

Cuando era niño, vio pasar a los marines con uniformes marrones del desierto sin decirle nada.

Pero, este noviembre, los únicos signos visibles de la ocupación de los estadounidenses fueron una bandera de «Trump 2020 Keep America Great» colgada de un puesto de maní de un comerciante y una bandera de batalla confederada colgando de un cobertizo cercano. Una carretera pavimentada que divide a Marjah de norte a sur es posiblemente la pieza de infraestructura estadounidense más prominente en el distrito, construida como parte de los más de $ 4 mil millones en fondos de estabilización que Estados Unidos invirtió en el país.

«Es bueno que la lucha haya terminado», dijo Kabir, de pie junto a su puesto de cambio de moneda, donde se centró en cambiar afganis por rupias paquistaníes.

Una bandera de «Trump 2020 Keep America Great» se coloca sobre el puesto de maní de un comerciante en Marjah, Afganistán, el 8 de noviembre de 2021. Al final de la guerra, los residentes de Marja están cada vez más desesperados por cualquier tipo de ayuda, una frustración que se ha convertido a la ira de que la comunidad internacional aparentemente los haya abandonado. (Jim Huylebroek / The New York Times)

Poca gente pasaba tranquilamente. Había vivido en Marjah toda su vida, un arco que siguió a toda la ocupación estadounidense.

Kabir fue uno de varios residentes que elogió la situación de seguridad pero lamentó la recesión económica.

“No hay dinero y todo es caro”, agregó.

Con restricciones fronterizas fluctuantes, mayores costos de importación y escasez de efectivo, los productos básicos en el bazar, como el aceite de cocina, son tres veces más caros que antes.

Para los vendedores, que tienen distintos recuerdos de peleas fuera de sus hogares, y explosiones y disparos que mataron a sus amigos, la crisis económica y la falta de voluntad de Estados Unidos para reconocer a los talibanes se sienten como castigos contra ellos, no contra el nuevo gobierno.

Ali Mohammed, de 27 años, que dirige un puesto de pollos en la intersección principal del bazar, ha soportado el peso de la guerra durante años. Vio cómo los estadounidenses mataban a tiros a un amigo en un campo a solo unos cientos de metros de donde ahora vende sus aves desnutridas. Para él, la situación de su país era simplemente una nueva fase del conflicto.

“Los extranjeros dicen que ya no están aquí”, dijo. «Pero no terminaron la guerra contra nosotros».

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