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Una represa en Siria estaba en una lista de ‘no huelga’. Estados Unidos lo bombardeó de todos modos.

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Cerca del apogeo de la guerra contra el grupo Estado Islámico en Siria, un repentino motín de explosiones sacudió la represa más grande del país, una imponente estructura de 18 pisos en el río Éufrates que contenía un embalse de 25 millas de largo sobre un valle donde millones de personas vivieron.

La presa de Tabqa fue un eje estratégico controlado por el grupo Estado Islámico. Las explosiones del 26 de marzo de 2017 derribaron al suelo a los trabajadores de la represa. Un incendio se propagó y un equipo crucial falló. El flujo del río Éufrates de repente no tuvo forma de pasar, el embalse comenzó a subir y las autoridades usaron altavoces para advertir a las personas río abajo que huyeran.

La sala de control de la represa de Tabqa en Siria, 20 de junio de 2018. (Ivor Prickett/The New York Times)

El grupo Estado Islámico, el gobierno sirio y Rusia culparon a Estados Unidos, pero la represa estaba en la “lista de sitios civiles protegidos” del ejército estadounidense, y el comandante de la ofensiva estadounidense en ese momento, el entonces teniente. general Stephen J. Townsend, dijo que las acusaciones de participación de los Estados Unidos se basaron en «informes locos».

De hecho, miembros de una unidad de operaciones especiales de alto secreto de EE. UU. llamada Task Force 9 habían golpeado la presa utilizando algunas de las bombas convencionales más grandes del arsenal de EE. UU. funcionarios Y lo habían hecho a pesar de un informe militar que advertía de no bombardear la presa, porque los daños podrían provocar una inundación que podría matar a decenas de miles de civiles.

La decisión de atacar la represa normalmente se habría tomado en un alto nivel de la cadena de mando. Pero los ex funcionarios dijeron que el grupo de trabajo utilizó un atajo de procedimiento reservado para emergencias, lo que le permitió lanzar el ataque sin autorización.

Los dos exfuncionarios, que hablaron con la condición de no ser identificados porque no estaban autorizados a hablar sobre los ataques, dijeron que algunos oficiales que supervisaban la guerra aérea consideraban las acciones del grupo de trabajo como imprudentes.

Incluso con una planificación cuidadosa, golpear una represa con bombas tan grandes probablemente habría sido visto por los principales líderes como inaceptablemente peligroso, dijo Scott F. Murray, coronel retirado de la Fuerza Aérea.

“Usar una bomba de 2000 libras contra un objetivo restringido como una presa es extremadamente difícil y nunca debería haberse hecho sobre la marcha”, dijo. “En el peor de los casos, esas municiones podrían haber causado absolutamente la falla de la presa”.

Después de las huelgas, los trabajadores de la represa tropezaron con una ominosa pieza de buena suerte: cinco pisos de profundidad en la torre de control de la represa, un revientabúnkeres BLU-109 de EE. Si hubiera explotado, dicen los expertos, toda la represa podría haber fallado.

En respuesta a las preguntas de The New York Times, el Comando Central de EE. UU., que supervisó la guerra aérea en Siria, reconoció haber arrojado tres bombas de 2000 libras, pero negó haber apuntado a la presa o eludir los procedimientos. Un portavoz dijo que las bombas golpearon solo las torres unidas a la presa, no la presa en sí, y aunque los principales líderes no habían sido notificados de antemano, el comando había aprobado previamente ataques limitados en las torres.

Un trabajador en la sala de turbinas un año después del bombardeo de la represa de Tabqa en Siria, 20 de junio de 2018. (Ivor Prickett/The New York Times)

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“El análisis había confirmado que no se consideraba probable que los golpes en las torres unidas a la presa causaran daños estructurales a la presa de Tabqa en sí”, dijo el Capitán. Bill Urban, el principal portavoz del comando. Al señalar que la presa no se derrumbó, agregó: “Ese análisis ha resultado ser preciso”.

Pero los dos ex funcionarios, que estaban directamente involucrados en la guerra aérea en ese momento, y los testigos sirios entrevistados por el Times, dijeron que la situación era mucho más grave de lo que dijo públicamente el ejército estadounidense.

El equipo crítico quedó en ruinas y la presa dejó de funcionar por completo. El embalse se elevó rápidamente 50 pies y casi se derramó sobre la presa, lo que según los ingenieros habría sido catastrófico. La situación se volvió tan desesperada que los enemigos en el conflicto que duró años —el grupo Estado Islámico, el gobierno sirio, las fuerzas de defensa sirias y Estados Unidos— pidieron un alto el fuego de emergencia para que los ingenieros civiles pudieran apresurarse a evitar un desastre.

Los ingenieros que trabajaron en la represa, que no quisieron ser identificados por temor a represalias, dijeron que solo gracias a un trabajo rápido se salvaron la represa y las personas que viven río abajo.

Daños donde un misil de la coalición penetró cinco pisos de la torre norte de la presa de Tabqa en Siria, 15 de diciembre de 2018. (Azmat Khan/The New York Times)

“La destrucción habría sido inimaginable”, dijo un exdirector de la represa.

Estados Unidos entró en la guerra contra el grupo Estado Islámico en 2014 con reglas de selección de objetivos destinadas a proteger a los civiles y salvar la infraestructura crítica.

Pero el grupo Estado Islámico trató de explotar esas reglas, utilizando sitios civiles sin ataques como depósitos de armas, centros de comando y posiciones de combate. Eso incluía la presa de Tabqa.

La solución del grupo de trabajo a este problema con demasiada frecuencia fue dejar de lado las reglas destinadas a proteger a los civiles, dijo el personal militar actual y anterior.

Pronto, el grupo de trabajo estaba justificando la mayoría de sus ataques aéreos utilizando procedimientos de autodefensa de emergencia destinados a salvar a las tropas en situaciones que amenazaban la vida, incluso cuando no había tropas en peligro. Eso le permitió alcanzar rápidamente objetivos, incluidos sitios sin ataques, que de otro modo habrían estado fuera de los límites.

Tal vez ningún incidente individual muestre el uso descarado de las reglas de autodefensa y los costos potencialmente devastadores más que el ataque a la presa de Tabqa.

No está claro qué impulsó el ataque del grupo de trabajo el 26 de marzo.

Los trabajadores de la represa dijeron que no vieron fuertes combates ni víctimas ese día antes de que cayeran las bombas.

Lo que está claro es que los operadores de la Task Force 9 convocaron un ataque de autodefensa, lo que significaba que no tenían que pedir permiso a la cadena de mando.

Un informe militar obtenido a través de una demanda de la Ley de Libertad de Información muestra que los operadores se pusieron en contacto con un bombardero B-52 y solicitaron un ataque aéreo inmediato contra tres objetivos. Pero el informe no menciona que las fuerzas enemigas disparen o que haya muchas bajas. En cambio, dice que los operadores solicitaron las huelgas por «negación de terreno».

Un alto funcionario del Departamento de Defensa cuestionó que el grupo de trabajo se extralimitó en su autoridad al atacar sin informar a los principales líderes. El funcionario dijo que los ataques se llevaron a cabo “dentro de la guía aprobada” establecida por Townsend, el comandante de la campaña contra el grupo Estado Islámico.

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Primero, los B-52 lanzaron bombas preparadas para explotar en el aire sobre los objetivos para evitar dañar las estructuras, dijo el alto oficial militar. Pero cuando no lograron desalojar a los combatientes enemigos, el grupo de trabajo pidió que el bombardero lanzara tres bombas de 2,000 libras, incluida al menos una destructora de búnkeres, esta vez lista para explotar cuando golpeen el concreto.

Dos trabajadores estaban en el maldito ese día. Uno de ellos, un ingeniero eléctrico, recordó a los combatientes del Estado Islámico posicionados en la torre norte como de costumbre ese día, pero que no había combates en curso cuando entraron en la presa para trabajar en el sistema de refrigeración.

Horas después, una serie de estruendos los derribaron al suelo. La habitación se llenó de humo. El ingeniero encontró la salida a través de una puerta normalmente cerrada que se había abierto de golpe. Se quedó helado cuando vio las alas de un B-52 estadounidense.

Las fichas de dominó de un posible desastre estaban ahora en movimiento. Daños en la sala de control causaron bombas de agua a dieciséis. Inundación y luego cortocircuito de equipos eléctricos. Sin energía para hacer funcionar maquinaria crucial, el agua no podía pasar a través de la presa. Había una grúa que podía levantar la compuerta de emergencia, pero también había sido dañada por los combates.

El ingeniero se escondió adentro hasta que vio que el B-52 se alejaba volando y luego encontró una motocicleta. Corrió a la casa donde vivía el administrador de la represa y explicó lo que había sucedido.

Los ingenieros en el territorio del Estado Islámico llamaron a sus ex colegas en el gobierno sirio, quienes luego contactaron a los aliados en el ejército ruso en busca de ayuda.

Pocas horas después del ataque, un teléfono de escritorio especial reservado para comunicaciones directas entre Estados Unidos y Rusia comenzó a sonar en un centro de operaciones en Qatar. Cuando un oficial de la coalición contestó, un oficial ruso advirtió que los ataques aéreos estadounidenses habían causado graves daños a la presa y que no había tiempo que perder, según un oficial de la coalición.

Menos de 24 horas después de los ataques, las fuerzas respaldadas por Estados Unidos, los funcionarios rusos y sirios y el grupo Estado Islámico coordinaron una pausa en las hostilidades. Un equipo de 16 trabajadores, algunos del grupo Estado Islámico, algunos del gobierno sirio, algunos de los aliados de Estados Unidos, se dirigieron al sitio, según el ingeniero, que estaba con el grupo.

Lograron reparar la grúa, lo que finalmente permitió que se abrieran las compuertas, salvando la presa.

Las Fuerzas Democráticas Sirias, respaldadas por Estados Unidos, desestimaron los informes de daños graves como propaganda. Un portavoz dijo que la coalición había golpeado la presa solo con “armas ligeras, para no causar daños”.

Poco tiempo después, Townsend negó que la represa fuera un objetivo y dijo: “Cuando se producen ataques contra objetivos militares, en la represa o cerca de ella, usamos municiones que no crean cráteres para evitar daños innecesarios a las instalaciones”.

No se tomaron medidas disciplinarias contra el grupo de trabajo, dijeron los altos funcionarios. La unidad secreta continuó atacando objetivos utilizando los mismos tipos de justificaciones de autodefensa que había utilizado en la presa.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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