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Una red cada vez más amplia de cables submarinos conecta a Gran Bretaña con la energía verde

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Los lazos económicos y políticos de Gran Bretaña con Europa pueden estar deshilachados, pero una creciente red de cables eléctricos submarinos une el vital sistema de energía de la nación y sus aspiraciones de energía limpia al continente.

El más largo y poderoso de estos cables fue tendido recientemente a través del Mar del Norte, desde una planta hidroeléctrica en las escarpadas montañas de Noruega hasta Blyth, un puerto industrial en el noreste de Inglaterra. Completado el año pasado, se extiende por 450 millas, aproximadamente la distancia entre Nueva York y Toronto. Los cables gemelos, cada uno de aproximadamente 5 pulgadas de diámetro, pueden transportar energía suficiente para casi 1,5 millones de hogares.

La idea es utilizar el cable para equilibrar los sistemas de energía de las dos naciones y aprovechar las diferencias entre ellas. En términos más amplios, Gran Bretaña quiere aprovechar la energía hidroeléctrica a menudo abundante de Noruega, mientras que los noruegos podrán beneficiarse de los aumentos repentinos de electricidad de los parques eólicos británicos que de otro modo podrían desperdiciarse.

El rápido crecimiento de las fuentes de energía renovable como la eólica y la solar, cuya producción varía con la brisa y la luz del sol, hace que este intercambio sea cada vez más esencial, dicen los expertos. Estos cables que conectan la red de una nación a otra, conocidos como interconectores, permiten que Europa y otras regiones funcionen como un sistema de energía mucho más grande y diverso que puede usar los excedentes de electricidad en un área para compensar la escasez en otras.

«Los interconectores transfronterizos en un continente como Europa son un requisito previo» para permitir que las sociedades funcionen con energía renovable, dijo Hilde Tonne, directora ejecutiva de Statnett, el operador noruego de la red eléctrica que es medio propietario del cable, junto con el de Gran Bretaña. Red nacional.

La capacidad de compartir energía eléctrica, importarla o exportarla según sea necesario, agregó, es crucial para «pasar de los combustibles fósiles a una combinación de energía que se basa cada vez más en el clima».

En las próximas décadas, el esfuerzo por abordar el cambio climático requerirá una demanda creciente de electricidad, no solo para los automóviles de pasajeros que funcionan con baterías, sino también para la calefacción, la industria y otros sectores. Expertos como Tonne dicen que es más barato y más eficiente para los países europeos tender cables para hacer uso de las fortalezas energéticas particulares de cada uno que intentar hacerlo todo por su cuenta. Noruega ya está conectada a vecinos como Suecia y Dinamarca, y recientemente construyó una línea a Alemania.

Las necesidades de energía de Noruega generalmente se satisfacen en gran medida mediante una red de plantas hidroeléctricas, pero la producción puede disminuir cuando los embalses se agotan.

“Si no pudiéramos importar en tiempo seco y exportar en tiempo húmedo, perderíamos mucho dinero”, dijo Tonne.

El cambio a las energías renovables puede ser turbulento. Este otoño e invierno, los consumidores en Gran Bretaña y en todo el continente se han visto expuestos a los altos precios de la electricidad cuando las brisas que generan la energía eólica estaban inusualmente tranquilas y los precios del gas natural se dispararon.

Aún así, el ritmo de la interconexión se está acelerando para Gran Bretaña, cuyas ambiciones de lograr emisiones netas de carbono cero para 2050 dependen en gran medida de las energías renovables, en particular de las turbinas que surgen de las costas del país. Tras dejar la Unión Europea hace unos dos años, Gran Bretaña también está apostando fuerte por la energía limpia y la industria verde para ayudar a asegurar su futuro económico.

Esas aspiraciones de ser una Arabia Saudita de viento, como ha dicho el primer ministro Boris Johnson, dependen en gran medida de una red en expansión de arterias eléctricas. El arsenal de interconectores de Gran Bretaña está creciendo rápidamente y ahora tiene la capacidad de proporcionar casi una cuarta parte de la demanda media de electricidad.

Además del cable a Noruega, National Grid gestiona enlaces submarinos a Francia, Bélgica y los Países Bajos. Se está construyendo un interconector de 2 mil millones de libras ($ 2,7 mil millones) a Dinamarca, en asociación con el operador de la red allí.

“Los interconectores son una herramienta realmente crítica para permitir a los países descarbonizar sus sistemas de energía”, dijo Cordi O’Hara, presidente de National Grid Ventures, la unidad que construyó el enlace de Noruega con Statnett por 1.600 millones de euros (1.800 millones de dólares). “Cuando el viento no sopla o el sol no brilla en una región, pueden tener acceso a recursos renovables de otros lugares”, agregó.

Gran Bretaña y países como Dinamarca y los Países Bajos están desarrollando grandes planes para transformar el Mar del Norte, durante mucho tiempo un centro de petróleo y gas, en uno de los grandes generadores de energía renovable del mundo. El gobierno británico, por ejemplo, tiene como objetivo casi cuadriplicar la ya líder mundial en capacidad eólica marina de Gran Bretaña durante la próxima década.

“Vemos el Mar del Norte como una potencia verde para la electricidad”, dijo O’Hara.

Los planes de Gran Bretaña para el Mar del Norte podrían volverse más complejos debido a los lazos incómodos del país con sus antiguos socios europeos. Ha sido excluido de un sistema europeo de precios de energía, lo que hace que sus interconectores sean más complicados de usar, dijo Chris Matson, socio de LCP, una firma consultora. En octubre, el ministro francés de Europa, Clément Beaune, incluso sugirió que Europa podría cortar el suministro de energía a Gran Bretaña durante una disputa por los derechos de pesca.

Estar fuera del mercado europeo «crea un mayor riesgo político en torno a su suministro de energía», dijo Matson.

Además, las comunidades costeras han planteado objeciones al equipo eléctrico necesario en ambos extremos de los cables. Para grandes pérdidas de energía en largas distancias, la electricidad debe convertirse de corriente alterna a corriente continua, y luego volver de nuevo en el otro extremo. En Blyth, los grandes edificios grises que albergan estas instalaciones de conversión y otros equipos eléctricos cubren un sitio de 12 acres.

El verano pasado, hubo una protesta en Portsmouth, en el sur de Inglaterra, por la posible interrupción de un interconector Inglaterra-Francia propuesto por una empresa llamada Aquind.

Si Gran Bretaña traslada gran parte de su sistema eléctrico a la costa, la energía podría llegar a tierra en unos pocos sitios cuidadosamente elegidos en lugar de en muchos lugares, como ha ocurrido.

“Las comunidades costeras están pidiendo al Reino Unido que sea más eficiente”, dijo O’Hara.

Estas instalaciones, que manejan enormes cantidades de energía, pueden incomodar a los vecinos. En septiembre, un incendio en una instalación de National Grid en la costa sur de Gran Bretaña, donde llega un cable de Francia, destruyó un interconector y sacudió los mercados. Hasta 12 camiones de bomberos respondieron al incendio, que aparentemente se había desencadenado por una falla del equipo, y no está programado que la energía a través de ese conducto se restaure por completo hasta dentro de un año.

Cuando funcionan bien, los interconectores ayudan a suavizar los mercados, lo que permite que el lado con la electricidad más cara compre energía más barata del otro lado. Si bien el año pasado los flujos fueron principalmente de Noruega a Gran Bretaña, la dirección puede cambiar una o más veces al día, enviando energía al mercado que tenga los precios más altos. Los operadores esencialmente ganan dinero con las diferencias de precios entre los dos sistemas, un negocio lucrativo en 2021, cuando los precios de la energía eran altos y volátiles.

Tonne of Statnett dijo que el hecho de que Gran Bretaña esté fuera del sistema regulador europeo «ha demostrado ser un desafío con respecto a tener que encontrar nuevas formas de hacer las cosas». Tiene la esperanza de que la remodelación del Mar del Norte para la energía verde pueda ayudar a superar la amargura del Brexit.

“Tendrá que haber una colaboración”, dijo.

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