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Un nuevo estudio descifra por qué las ballenas no se ahogan

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Para capturar presas, las ballenas jorobadas, minkes y otras ballenas usan una táctica llamada alimentación de embestida. Aceleran (sus bocas se abren a casi 90 grados) y tragan un volumen de agua lo suficientemente grande como para llenar todo su cuerpo.

«Es una locura. Imagina poner a un ser humano entero dentro de tu boca”, dijo Kelsey Gil, zoóloga que estudia fisiología de ballenas en la Universidad de Columbia Británica.

A medida que el agua inunda la boca de la ballena, la bolsa de su garganta se expande, dejando a la ballena con el aspecto de un renacuajo hinchado. Después de aproximadamente un minuto, la bolsa de la garganta se desinfla cuando la mayor parte del agua sale de la boca de la ballena y se libera de nuevo al océano. Los peces pequeños y el krill se capturan en las barbas de la ballena (placas de queratina que cuelgan de la parte superior de la boca de la ballena como las cerdas de un cepillo de dientes) y se tragan en el estómago de la ballena.

Los científicos no sabían cómo estas ballenas evitaban ahogarse con agua llena de presas e inundar sus vías respiratorias durante un evento de alimentación de embestida. Ahora, Gil y sus colegas han descubierto una estructura grande y bulbosa a la que han denominado «tapón oral», una estructura nunca antes descrita en ningún otro animal, que creen que hace posible la alimentación por embestidas. Sus resultados fueron publicados en Biología actual.

Las ballenas que se alimentan de estocadas también se llaman ballenas rorcuales e incluyen dos de los animales más grandes de la Tierra: las ballenas azul y de aleta. A través de la alimentación de embestidas, los rorcuales ingieren miles de libras de comida todos los días, una estrategia de alimentación que les permite mantener su físico corpulento, que puede pesar más de 300,000 libras en el caso de las ballenas azules.

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Para determinar cómo estas ballenas mastican de manera segura, y no se ahogan, con su comida, Gil y sus colegas analizaron ballenas de aleta fallecidas. Al abrir la boca de la primera ballena, quedaron confundidos por lo que vieron.

“Si te miras en el espejo en la parte posterior de tu garganta, es solo un gran espacio vacío”, dijo Gil. “Pero cuando estábamos mirando en la parte posterior de la boca de esta ballena, había un espacio que estaba tapado con tejido y pensamos: ‘Eso no tiene sentido. Por ahí es por donde tiene que viajar la comida; ¿Por qué está bloqueado de esa manera?’”

Mediante la manipulación física y la disección de la masa de músculo y tejido, el tapón oral, los investigadores determinaron que cuando el animal está en reposo, el tapón bloquea la faringe de la ballena, una estructura en forma de tubo que conduce a los tractos respiratorio y digestivo. al igual que en otros mamíferos, incluidos los humanos. Cuando una ballena se lanza, el tapón oral protege ambos tractos de ser inundados por el agua y las criaturas que el animal ha ingerido.

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Para que la ballena ingiera comida, ese tapón oral debe moverse. Nuevamente a través de la manipulación y la disección, los investigadores descubrieron que cuando el animal estaba listo para tragar su última comida, el tapón oral se desplazó hacia arriba para proteger el tracto respiratorio superior, incluidas las cavidades nasales y el espiráculo. Al mismo tiempo, la laringe, la estructura de la faringe que protege la entrada a los pulmones, se cierra y se desplaza hacia abajo, sellando el tracto respiratorio inferior. En otras palabras, durante la deglución, la faringe solo conduce al tracto digestivo y las vías respiratorias superiores e inferiores están protegidas.

“Esto llena un espacio en blanco que ni siquiera sabíamos que realmente existía”, dijo Gil sobre los hallazgos del equipo.

Ari Friedlaender, que estudia los comportamientos de alimentación de las ballenas en la Universidad de California, Santa Cruz, pero que no participó en esta investigación, ve un gran valor en llenar estos espacios en blanco anatómicos sobre las ballenas.

“Cuanto más podamos entender cómo desarrollaron estos medios para poder comer tanto y ser tan eficientes como recolectores, más entenderemos cuáles son sus capacidades y cómo funcionan como parte de los ecosistemas marinos”, dijo Friedlaender. «Es una especie de evolución definitiva de la anatomía poder hacer estas cosas que ningún otro animal puede hacer».

Este artículo apareció originalmente en Los New York Times.

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