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Un momento #MeToo sacude al Israel ultraortodoxo

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Para el público ultraortodoxo de Israel, era una mezcla carismática de sanador de almas, modelo a seguir y estrella de los medios.

Así que fue una gran conmoción cuando Chaim Walder, un célebre y prolífico autor de libros para niños, comentarista y consejero infantil y familiar, fue acusado de agresión sexual y abuso de mujeres y niños.

Meses después de la exposición de las acusaciones de abuso sexual contra Yehuda Meshi-Zahav, otra figura prominente, aunque menos querida, en la comunidad ultraortodoxa, algunos han descrito el caso Walder como un momento #MeToo para Haredim, el término hebreo para los ultra. -Ortodoxos, que significa los que tiemblan ante Dios.

Los restos de un aviso de obituario desfigurado de Chaim Walder cerca de su casa en Bnai Brak, Israel, el 2 de enero de 2019. 13 de febrero de 2022. (Avishag Shaar-Yashuv/The New York Times)

“Es histórico”, dijo Avigayil Heilbronn, una activista de origen religioso estricto que durante mucho tiempo ha hecho campaña en favor de las víctimas ultraortodoxas de abuso sexual y se describe a sí misma como una “nueva” o moderna haredi, una feminista con una actitud más liberal.

“Los abusadores corren asustados”, agregó, mientras más víctimas se presentaban.

El episodio refleja no solo el profundo choque cultural entre los ultraortodoxos y los seculares israelíes, sino también una creciente división entre el creciente número de haredim modernos, como Heilbronn, que interactúan en las redes sociales y están más abiertos al mundo exterior, y aquellos que permanecen resistentes a cualquier tipo de intrusión o exposición.

Las primeras denuncias de abuso contra Walder, de 53 años, surgieron a mediados de noviembre en una investigación del periódico secular Haaretz, sacudiendo el mundo insular de los ultraortodoxos.

Gente en enero. El 13 de enero de 2022 pasa frente a un folleto distribuido en los buzones de correo en Bnei Brak, Israel, para expresar su apoyo a las posibles víctimas de Chaim Walder que quizás aún no se hayan presentado. (Avishag Shaar-Yashuv/The New York Times)

A fines de diciembre, un tribunal rabínico especial convocado por el rabino principal de Safed, una ciudad en el norte de Israel, dijo que había escuchado acusaciones convincentes de abuso contra Walder que involucraban a 22 mujeres y niñas, con algunos de los testimonios provenientes de los mismos acusadores, y agregó que la Torá consideraba tales actos que destruyen el alma como algo similar al asesinato.

Los acusadores han permanecido en el anonimato, pero el tribunal dijo que sus casos probablemente constituyan solo una fracción de las «maldades» de Walder durante décadas. Lo llamó a arrepentirse.

En cambio, en otra sacudida, el 27 de diciembre, el mismo día que la policía dijo que abría una investigación, Walder se suicidó en la tumba de su hijo. Dejó una nota escrita a mano amenazando a dos rabinos que habían salido en su contra con un “juicio de la Torá en el cielo” y protestando por su inocencia.

Pero la sociedad Haredi es complicada, y las revelaciones crearon una tumultuosa reacción. Inicialmente, algunos rabinos destacados parecían centrarse en el pecado de los chismes y la vergüenza pública de Walder, esencialmente culpando a los acusadores por su muerte.

Una niña juega en el Centro para el Niño y la Familia, fundado por Chaim Walder, en Bnei Brak, Israel, el 21 de enero de 2019. 13 de febrero de 2022. (Avishag Shaar-Yashuv/The New York Times)

Activistas al margen de la sociedad ultraortodoxa, Heilbronn entre ellos, respondieron con una campaña muy inusual para aumentar la conciencia de los haredi sobre los depredadores sexuales y apoyar a las víctimas. Con el tiempo, los rabinos que habían apoyado a Walder se callaron mientras otros rabinos respetados lo condenaban abiertamente.

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Queda la pregunta de qué tan rápido o profundamente puede actuar la comunidad haredí más arraigada para erradicar a los abusadores dado el efecto escalofriante que las víctimas pueden sentir por el suicidio de Walder, considerado en sí mismo una violación de las creencias religiosas judías, y esa conversación explícita de cualquier cosa que tenga que ver con el sexo. sigue siendo tabú.

Las publicaciones haredi aludieron al episodio de Walder con eufemismos como «la agitación», mientras se abstenían de mencionarlo por su nombre e ignoraban en gran medida lo que se decía que había hecho.

«¿Por qué? Porque somos un sitio conservador”, dijo Yanki Farber, corresponsal de Behadrei Haredim, una plataforma líder de noticias digitales ultraortodoxas con sede en la ciudad de Bnei Brak. “No escribimos sobre el suicidio o la pedofilia abiertamente, así que no escribimos sobre esto. Los padres confían en nosotros para filtrar las noticias”.

Los libros de Chaim Walder se exhiben de manera destacada en una librería en Bnai Brak, Israel, el 2 de enero de 2019. 13 de febrero de 2022. (Avishag Shaar-Yashuv/The New York Times)

Una publicación haredi, la revista Mishpacha, escribió un editorial denunciando a quienes miraban hacia otro lado. Y al igual que otros haredim que trabajan en los medios de comunicación, Farber escribió su propia emotiva publicación en Facebook condenando el código de silencio que, según dijo, tenía la intención de proteger a los jóvenes haredim de asuntos sexuales pero, en efecto, terminó protegiendo a los violadores.

Walder vivió y trabajó en Bnei Brak, un bastión haredi al este de Tel Aviv. Además de escribir y publicar sus libros para niños y adultos, dirigió un campamento de verano para niños y fundó el Centro para el Niño y la Familia con sede en Bnei Brak. Fue empleado por el ayuntamiento de Bnei Brak durante muchos años como administrador de ese centro.

Recibió el premio Protector del Niño del gobierno israelí en 2003.

Sus libros para niños se pueden encontrar en casi todos los hogares Haredi. El volumen 14 de su popular serie «Kids Speak» se publicó recientemente con el respaldo de los principales rabinos haredi.

A diferencia de Meshi-Zahav, que ya era persona non grata en los barrios haredi donde creció, Walder era amado por su comunidad, lo que se sumó a la conmoción.

Meshi-Zahav también intentó quitarse la vida en abril después de ser acusado de aprovecharse de hombres, mujeres, niñas y niños, y permanece en coma. Él había negado las acusaciones.

Ambos hombres han evitado una investigación policial completa y el juicio que podría seguir. Pocas mujeres haredi acuden a la policía para denunciar abusos, por lo general desconfían de las autoridades estatales y temen filtraciones a los principales medios de comunicación, según miembros de la comunidad.

La policía israelí dijo que estaba al tanto de la renuencia a presentar denuncias a pesar de sus esfuerzos por investigar con la máxima discreción, y agregó en un comunicado que solo ellos estaban autorizados para tratar casos criminales de este tipo.

Pero Heilbronn estableció una organización de base contra el abuso hace seis años donde las víctimas podían comenzar a compartir sus historias, comenzando con una página de Facebook. Fue llamado «Lo Tishtok», en hebreo para «No estarás en silencio».

Heilbronn dijo que se registró una queja sobre Walder el primer mes, pero la mujer involucrada dijo que no podía actuar porque había firmado un acuerdo de confidencialidad con él. Después de tres años, “Lo Tishtok” quedó bajo el paraguas de Magen, un centro de ayuda haredi cuyos activistas han sido fundamentales para apoyar a los acusadores de Meshi-Zahav y Walder.

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Una vez que Walder fue acusado públicamente, renunció al ayuntamiento de Bnei Brak, y un periódico y una estación de radio Haredi abandonaron su columna semanal y su programa de entrevistas habitual. Dos rabinos haredi pidieron abiertamente que sus libros fueran retirados de los estantes. Un librero muy conocido en la ciudad de Nueva York, Eichlers Judaica, dijo que ya no vendería sus libros aunque fueran los más vendidos.

Después del concurrido funeral de Walder, donde los partidarios lo elogiaron, los activistas contra el abuso establecieron una campaña de financiación colectiva en línea y los voluntarios distribuyeron folletos alrededor de 1 millón en las comunidades haredi de todo el país, expresando su apoyo a los acusadores e incluyendo citas de rabinos respetados.

Uno de los que pronunció un elogio luego se disculpó por ello.

Sin embargo, en Bnei Brak este mes, era evidente que la campaña para una mayor apertura sobre el tema del abuso estaba teniendo solo un impacto limitado.

Los folletos de la campaña estaban esparcidos en un patio o pisoteados. Las librerías todavía exhibían de forma destacada los libros infantiles de Walder. Un librero dijo que no había recibido quejas; otro dijo que solo era un buen negocio.

En la bulliciosa calle Rabbi Akiva, pocos estaban dispuestos a hablar sobre el caso Walder, y los que querían hablar se negaron a ser identificados.

Malki, de 34 años, madre de siete hijos que trabaja en una tienda de accesorios y solo dio su nombre de pila, dijo que el suicidio de Walder había aumentado las sospechas en su contra y que había otros como él. Pero como ya no estaba en este mundo, nada estaba claro, agregó.

Ella dijo que les había dicho a sus propios hijos todo el tiempo que tuvieran cuidado con los extraños y que le dijeran si les pasaba algo desagradable.

Pero con aproximadamente la mitad del público haredi que ahora tiene al menos algo de acceso a Internet, Farber, el sitio de noticias haredi, dijo que la comunidad se había «sabiado» y ya no necesitaba a los rabinos para decirles lo que estaba pasando.

Las consecuencias encontraron un terreno común con el movimiento #MeToo, dijo Israel Cohen, un destacado comentarista político ultraortodoxo, que vive en Bnei Brak. Meshi-Zahav y Walder tenían un perfil lo suficientemente alto como para ser comparados, en términos haredi, con Harvey Weinstein o Jeffrey Epstein, dijo.

Pero Cohen advirtió que el cambio real tendría que venir desde adentro, a través de los rabinos y las instituciones haredi puras, en lugar del trabajo de los activistas en los márgenes de este mundo.

A pesar de los esfuerzos de la policía, la comunidad ultraortodoxa ha preferido lidiar con la mayoría de sus problemas internamente, evitando la intervención estatal y desconfiando de las autoridades externas.

Eventualmente, dijo Cohen, es probable que los rabinos establezcan un foro para tratar las quejas de abuso dentro de la comunidad.

“Cuanto más rápido, mejor, en mi opinión”, agregó. “Pero saber cómo funcionan las cosas en la sociedad Haredi, puede llevar tiempo”.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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