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Uganda reabre escuelas después del cierre más largo del mundo por covid-19

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Uganda reabrió sus escuelas el lunes después de la cierre más largo provocado por una pandemia en el mundo, pero los educadores y otros dicen que el cierre ha cobrado un precio duradero, erosionando décadas de logros en las aulas en la nación de África Oriental.

A pesar de los esfuerzos en la educación remota, más de la mitad de los estudiantes de Uganda dejaron de aprender después de que el gobierno ordenó el cierre de las aulas en marzo de 2020, según descubrió una agencia gubernamental.

Y la perspectiva no es optimista: es posible que hasta un tercio de los estudiantes, muchos de los cuales aceptaron trabajos durante la pandemia para ayudar a sus familias en dificultades, no regresen a las aulas. No se espera que miles de escuelas, ellas mismas bajo estrés financiero, vuelvan a abrir sus puertas. E innumerables maestros tampoco regresarán, habiendo recurrido a otro trabajo después de perder sus ingresos durante el cierre.

“El daño es extremadamente grande”, dijo Mary Goretti Nakabugo, directora ejecutiva de Uwezo Uganda, una organización sin fines de lucro con sede en Uganda que realiza investigaciones educativas. A menos que haya esfuerzos intensivos para ayudar a los estudiantes a ponerse al día, dijo, “podríamos haber perdido una generación”.

Entre esa generación se encuentra Kauthara Shadiah Nabasitu, de 15 años, quien ha abandonado los planes de continuar su educación en la escuela secundaria. Aunque la educación primaria en Uganda es gratuita y está destinada a ser obligatoria, la educación secundaria es discrecional y se paga mediante matrícula.

“Soy una persona que quiere estudiar”, dijo Nabasitu, de 15 años, que comenzó a vender jugo y trenzar el cabello en el barrio de bajos ingresos Kamwokya de Kampala para ayudar a su familia durante el cierre.

Sin embargo, era importante, dijo Nabasitu, que ella «ayudara a mi madre con las cargas que lleva». Su madre, vendedora de verduras, le dijo que no podría pagar su educación secundaria, agregó Nabasitu.

Nabasitu dijo que extrañaba la seguridad y el sentido de comunidad que ofrecía la escuela, una pérdida que también sentían sus amigos. Durante la pandemia, dijo, algunas amigas quedaron embarazadas y tampoco regresarán a la escuela.

Muchos países cerraron las escuelas de forma intermitente en los últimos dos años, pero solo seis naciones (Bahamas, Belice, Brunei, República Dominicana y Filipinas son las otras) han seguido imponiendo cierres a nivel nacional, según la UNESCO.

El cierre de Uganda, instituido poco después de que se detectaran los primeros casos de covid en el país, fue el más largo de todos, dijo la UNESCO, que afectó a 10,4 millones de estudiantes, y la duración ha sido objeto de debate, a nivel nacional e internacional.

“Nuestro llamado durante Covid ha sido que las escuelas deberían ser las últimas en cerrar y las primeras en abrir”, dijo Robert Jenkins, director global de educación de UNICEF. “En el caso de Uganda, la escala y la duración no tienen precedentes”.

Janet Museveni, ministra de educación de Uganda y esposa del presidente Yoweri Museveni, dijo que el cierre se introdujo para frenar el riesgo de que los niños transmitan el virus a sus padres. Los niños, dijo, «se convertirían en huérfanos, al igual que el VIH / SIDA le sucedió a muchas de las familias».

Críticos y figuras de la oposición sostienen que los funcionarios utilizaron el covid como pretexto para imponer reglas de confinamiento especialmente estrictas destinadas a suprimir la disidencia antes de las elecciones de enero de 2021 y en los muchos meses violentos y tensos que siguieron. El gobierno ahora simplemente tiene más confianza en que tiene el control, argumentan, lo que le permite centrar su atención en la reapertura de la economía.

Aunque las tasas de vacunación en la población total son bajas en general, en términos porcentuales de un solo dígito, las autoridades dicen que la mayoría de los maestros ahora están vacunados, lo que les permite reabrir las aulas. Aún así, la reapertura (bares y salas de conciertos seguirá en dos semanas) se produce en medio de una cuarta ola de la pandemia que ha llevado a un aumento de casi el 200% en los casos en los últimos 14 días.

“Creemos que esta vez el covid no nos asustará”, dijo Joyce Moriku Kaducu, ministra estatal de educación primaria.

“No acepto que haya una generación perdida”, dijo Kaducu. “Con lo que estoy de acuerdo es que hay un porcentaje de nuestros niños que han quedado embarazados, los jóvenes se han metido en la economía lucrativa y otros se han metido en cosas. Eso no quiere decir que hayamos perdido la generación por completo”.

Aún así, incluso los propios datos del gobierno muestran que la interrupción de casi dos años en las lecciones en el aula tuvo un alto costo para los estudiantes, particularmente los de las comunidades pobres y rurales.

Los funcionarios de educación introdujeron lecciones remotas a través de la televisión, la radio e Internet, pero muchos hogares no tienen acceso inmediato a dispositivos electrónicos o electricidad, y están dirigidos por padres con educación limitada, lo que dificulta su capacidad para ayudar a sus hijos.

Como resultado, el 51% de los estudiantes dejó de aprender cuando cerraron las escuelas, según un informe de la Autoridad Nacional de Planificación, una agencia gubernamental, y es posible que hasta un tercio no regrese a las aulas ahora.

Muchos maestros tampoco volverán.

Ariiho Ambrose, de 29 años, enseñaba matemáticas y ciencias en una escuela primaria del distrito de Wakiso, en la región central de Uganda, y ganaba 110 dólares al mes.

Pero después de que golpeó la pandemia, solo le pagaron el salario de un mes, lo que lo empujó a encontrar una alternativa para mantener a su esposa y sus dos hijos. Finalmente consiguió un trabajo en una empresa de telecomunicaciones, donde dice que trabaja menos horas y le pagan más, hasta $180 al mes.

Aunque la escuela quiere que regrese, él se ha negado.

“Extrañaré enseñar a los niños”, dijo.

Es posible que algunos estudiantes y maestros que aspiran a regresar no encuentren sus escuelas abiertas. La agencia nacional de planificación dijo que 3.507 escuelas primarias y 832 secundarias en todo el país podrían no reabrir el lunes y probablemente permanecerían cerradas permanentemente. Uganda tiene una combinación de escuelas administradas por el gobierno y escuelas privadas propiedad de individuos u organizaciones religiosas.

Los cierres, dicen los educadores, amenazan con deshacer décadas de progreso educativo en Uganda, que fue uno de los primeros países africanos en ofrecer educación primaria gratuita, en 1997. Ese esfuerzo, financiado por donantes, elevó la inscripción, reclutó maestros y condujo a la construcción de escuelas.

La guardería comunitaria St. Divine en Kampala, que una vez tuvo 220 estudiantes y ocho maestros, se encuentra entre las que no reabrirán. Su dueño, Joshua Twinamatsiko, tuvo que cerrar la escuela seis meses después del cierre porque no podía pagar el alquiler mensual de $ 425. Perdió una inversión de unos 8.500 dólares, dijo.

“Ha sido un desafío para mí ver cómo se desperdician todos mis esfuerzos y mi dinero”, dijo Twinamatsiko.

Ahora, después de casi dos años de cautela, el gobierno está presionando para que la mayor cantidad posible de estudiantes regrese a la escuela. Las autoridades han reclutado a los ancianos de la aldea y a los líderes de la iglesia para alentar a las familias a volver a inscribir a sus hijos. No se requiere la prueba de covid de los estudiantes para regresar al aula, y Museveni, el ministro de educación, ha advertido a los funcionarios escolares que no impongan matrículas o tarifas excesivas.

Algunas de las medidas de reapertura podrían revertirse, dijo Museveni, el presidente, si el sistema de atención médica se ve abrumado.

David Atwiine, de 15 años, espera que ese no sea el caso. Comenzó a vender máscaras en las calles de Kampala después de que se impuso el cierre, ganando $ 5 en un buen día. Pero ninguna cantidad de dinero, dijo, le impedirá buscar la educación que considera necesaria para tener éxito.

“Debo volver a la escuela y estudiar”, dijo.

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