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Toyota supera a GM en ventas de automóviles en EE. UU., Una novedad para un fabricante de automóviles extranjero

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Escrito por Neal E. Boudette

Toyota Motor desbancó a General Motors como el fabricante de automóviles más vendido en los Estados Unidos el año pasado, convirtiéndose en el primer fabricante con sede fuera del país en lograr esa hazaña en los casi 120 años de historia de la industria.

Ese hito subraya los cambios que sacuden a los fabricantes de automóviles, que enfrentan una fuerte competencia y fuerzas externas a medida que avanzan hacia los vehículos eléctricos. Y llegó en un año tumultuoso y extraño en el que los fabricantes de automóviles se enfrentaron a un cambio acelerado hacia los vehículos eléctricos y se enfrentaron a profundos desafíos de fabricación. Las ventas de automóviles nuevos se han visto frenadas por una grave escasez de chips de computadora que obligó a los fabricantes de automóviles a dejar inactivas las plantas a pesar de que la demanda de automóviles ha sido increíblemente sólida.

GM, Ford Motor y Stellantis, el fabricante de automóviles creado por la fusión de Fiat Chrysler y Peugeot, produjeron y vendieron menos automóviles de los que esperaban en 2021 porque se vieron muy afectados por la escasez de chips. Toyota no se lastimó tanto.

Además de esa escasez, la pandemia de coronavirus y los problemas relacionados con la cadena de suministro deprimieron las ventas al tiempo que aumentaron los precios de los automóviles nuevos y usados, a veces a alturas vertiginosas. Los fabricantes de automóviles vendieron poco menos de 15 millones de vehículos nuevos en 2021, según estimaciones de Cox Automotive, que realiza un seguimiento de la industria. Eso es un 2,5% más que en 2020, pero muy por debajo de los 17 millones de vehículos que la industria vendía habitualmente en un año antes de que se produjera la pandemia.

GM dijo el martes que sus ventas en Estados Unidos cayeron un 13% en 2021, a 2,2 millones de camiones y automóviles. Toyota tuvo acceso a más chips porque dejó de lado grandes reservas de piezas después de que un terremoto y un tsunami en Japón destruyeron la producción de varios componentes clave en 2011. Sus ventas en 2021 aumentaron más del 10%, a 2,3 millones.

“El dominio de los fabricantes de automóviles estadounidenses en el mercado estadounidense acaba de terminar”, dijo Erik Gordon, profesor de negocios en la Universidad de Michigan que sigue la industria automotriz. “Es posible que Toyota no vuelva a vencer a GM este año, pero el hecho de que lo hayan hecho es un símbolo de cómo cambió la industria. Ningún fabricante de automóviles de EE. UU. Puede pensar que tiene derecho a una participación de mercado solo por ser estadounidense «.

Se espera que Ford termine tercero cuando la compañía publique los datos de ventas el miércoles.

La escasez de chips se debe al comienzo de la pandemia cuando las plantas automotrices de todo el mundo cerraron para evitar la propagación del coronavirus. Al mismo tiempo, despegaron las ventas de computadoras y otros productos electrónicos de consumo. Cuando los fabricantes de automóviles reanudaron la producción, encontraron menos chips disponibles.

A pesar de las débiles ventas de vehículos nuevos, los fabricantes de automóviles y los distribuidores por igual han obtenido grandes ganancias porque han podido subir los precios.

«Los volúmenes de ventas han bajado, pero nuestros márgenes han aumentado y los gastos han bajado», dijo Rick Ricart, cuya familia es propietaria de Ford, Hyundai, Kia y otros concesionarios en Columbus, Ohio. “Ahora apenas teníamos costos de inventario. Los autos llegan al camión y ya están vendidos. Desaparecen en 24 a 48 horas «.

Los fabricantes de automóviles también están lidiando con la transición a automóviles y camiones eléctricos. Muchas empresas están gastando decenas de miles de millones de dólares en el diseño de modelos que funcionan con baterías y en la construcción de plantas para producirlos. Están corriendo para alcanzar a Tesla, que ahora vende una gran mayoría de vehículos eléctricos.

Pero es poco probable que la mayoría de los fabricantes de automóviles consolidados ganen terreno en las ventas de vehículos eléctricos en Estados Unidos este año porque no están en condiciones de producir muchas decenas de miles de estos automóviles durante al menos uno o dos años más.

Y Tesla, que se fundó en 2003, no se detiene. Después de informar un aumento de casi el 90% en las ventas globales el año pasado, a apenas un millón, la compañía planea comenzar la producción en masa en dos nuevas fábricas este año, cerca de Austin, Texas y Berlín. Se ha visto menos afectado por la escasez de chips porque pudo cambiar a tipos de chips que están más fácilmente disponibles.

El fabricante de automóviles eléctricos no desglosa las ventas por país, pero Cox Automotive estimó que vendió más de 330.000 en los Estados Unidos, o aproximadamente tantos vehículos como Mercedes-Benz y BMW vendieron cada uno aquí.

Ford es quizás el único fabricante de automóviles importante que podría representar una seria amenaza competitiva para Tesla este año. Esta primavera, Ford planea comenzar a vender una versión eléctrica de su camioneta F-150, el vehículo más vendido en Estados Unidos. La compañía ha tomado más de 200,000 reservas para ese camión, el F-150 Lightning, y espera producir más de 50,000 este año. Está aumentando la producción en una planta cerca de Detroit para construir 80.000 en 2023 y hasta 150.000 en 2024.

“La F-150 es la franquicia más importante de nuestra empresa”, dijo Kumar Galhotra, presidente del grupo de mercados internacionales y de América de Ford, en una entrevista. «La F-150 Lightning muestra cuán serio es nuestro compromiso con el mercado de vehículos eléctricos».

Ford ha estado vendiendo un popular vehículo utilitario deportivo eléctrico, el Mustang Mach E, durante casi un año. Dijo el martes que tenía como objetivo aumentar la producción del Mach E a 200.000 vehículos al año para 2023.

Otros fabricantes de automóviles planean producir un número relativamente modesto de autos eléctricos este año porque ellos y sus proveedores todavía se están preparando para construir fábricas y producir baterías y otros componentes. GM se ha fijado el objetivo de producir solo vehículos eléctricos para 2035, y el miércoles presentará una camioneta Chevrolet Silverado a batería en el Consumer Electronics Show. Pero no se espera que la Silverado eléctrica entre en producción hasta 2023.

GM también ha tenido que suspender la producción de su principal vehículo eléctrico, el Chevrolet Bolt, debido a un defecto de fabricación que puede provocar que la batería se incendie. En los últimos tres meses del año, la empresa vendió solo 25 tornillos.

La industria automotriz de EE. UU. Ha sido definida durante mucho tiempo por GM, que ha ocupado el primer lugar en las clasificaciones de ventas anuales durante casi un siglo después de que superó a Ford a fines de la década de 1920 y principios de la de 1930.

Toyota comenzó a vender automóviles en los Estados Unidos en 1965. Comenzó la producción en su primera planta estadounidense en Georgetown, Kentucky, en 1988, construyendo una reputación de calidad mientras GM, Ford y Chrysler luchaban. Su crecimiento también aumentó las tensiones comerciales entre Estados Unidos y Japón y dio lugar a temores populares de que las empresas japonesas diezmarían a las empresas estadounidenses.

Luego, Toyota se expandió a autos de lujo con su marca Lexus y agregó la camioneta pickup de tamaño completo Toyota Tundra para competir en un segmento dominado por los fabricantes con sede en Detroit y sus alrededores. A principios de este siglo, el Toyota Camry era a menudo el automóvil más vendido en el país, y el fabricante de automóviles japonés pronto superó a Chrysler y Ford en ventas anuales.

Su imagen se mejoró aún más cuando presentó el Prius híbrido, ya que los precios de la gasolina estaban aumentando y los consumidores se centraban más en la economía de combustible. La empresa aún domina las ventas de vehículos híbridos, que combinan motores de gasolina con baterías y motores eléctricos.

Pero Toyota ha sido más lento en adoptar vehículos totalmente eléctricos, lo que podría socavar su crecimiento en los próximos años. En un evento el mes pasado, el presidente de la compañía, Akio Toyoda, se paró frente a una fila de prototipos de vehículos eléctricos y describió un plan para aumentar significativamente la producción de dichos autos para 2030.

Pero Toyota también se enfrenta ahora a problemas de la cadena de suministro. En los últimos meses, la empresa ha tenido que reducir drásticamente la producción en todo el mundo, ya que ha agotado sus existencias de virutas y ha tenido que esperar a que sus proveedores produzcan más.

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