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Sobre las ruinas de Siria, florece un imperio de la droga

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Construida sobre las cenizas de 10 años de guerra en Siria, una industria de drogas ilegales dirigida por poderosos asociados y familiares del presidente Bashar Assad se ha convertido en una operación multimillonaria, eclipsando las exportaciones legales de Siria y convirtiendo al país en el narcosestado más nuevo del mundo.

Su producto estrella es captagon, una anfetamina ilegal y adictiva popular en Arabia Saudita y otros estados árabes. Sus operaciones se extienden por toda Siria, incluidos los talleres que fabrican las píldoras, las plantas de envasado donde se ocultan para la exportación y las redes de contrabando para llevarlas a los mercados en el extranjero.

Una investigación de The New York Times descubrió que gran parte de la producción y distribución está supervisada por la 4ta División Blindada del ejército sirio, una unidad de élite comandada por Maher Assad, el hermano menor del presidente y uno de los hombres más poderosos de Siria.

Los actores principales también incluyen a empresarios con vínculos estrechos con el gobierno, el grupo militante libanés Hezbollah y otros miembros de la familia extendida del presidente, cuyo apellido garantiza la protección para actividades ilegales, según la investigación del Times, que se basa en información de funcionarios encargados de hacer cumplir la ley. en 10 países y decenas de entrevistas con expertos en drogas internacionales y regionales, sirios con conocimiento del tráfico de drogas y funcionarios actuales y anteriores de los Estados Unidos.

El tráfico de drogas surgió entre las ruinas de una década de guerra, que destrozó la economía de Siria, redujo a la mayoría de su población a la pobreza y dejó a los miembros de la élite militar, política y empresarial de Siria buscando nuevas formas de ganar divisas y eludir las sanciones económicas de Estados Unidos.

La velocidad ilícita es ahora la exportación más valiosa del país, superando con creces sus productos legales, según una base de datos compilada por el Times de bustos de captagon globales.

En los últimos años, las autoridades de Grecia, Italia, Arabia Saudita y otros lugares han incautado cientos de millones de píldoras, la mayoría de ellas originadas en un puerto controlado por el gobierno en Siria, algunas de las cuales se encuentran en lances cuyo valor en la calle podría superar los mil millones de dólares, según la ley. funcionarios encargados de hacer cumplir la ley.

Las autoridades en Italia encontraron 84 millones de pastillas escondidas en enormes rollos de papel y engranajes de metal el año pasado. Los funcionarios de Malasia descubrieron más de 94 millones de píldoras selladas dentro de las ruedas de los carros de goma en marzo.

Estas incautaciones probablemente representan solo una fracción de los medicamentos enviados, dicen los expertos en medicamentos. Pero brindan una ventana al alcance del comercio, lo que sugiere que la industria se ha disparado en los últimos años.

En lo que va del año, se han incautado más de 250 millones de píldoras captagon en todo el mundo, más de 18 veces la cantidad capturada hace solo cuatro años.

Aún más preocupante para los gobiernos de la región, la red siria construida para contrabandear captagon ha comenzado a mover drogas más peligrosas, como la metanfetamina de cristal, dicen los funcionarios de seguridad regional.

El mayor obstáculo para combatir el comercio, dijeron los funcionarios, es que cuenta con el respaldo de un estado que tiene pocas razones para ayudar a cerrarlo.

Un soldado sirio muestra pastillas de Captagon, en la zona rural de Damasco, Siria. Las autoridades sirias habían incautado más de 500 kilogramos de píldoras de anfetamina conocidas como Captagon, que se introdujeron de contrabando en pasta y se dirigieron a Arabia Saudita. (Foto: AP)

El ascenso de un narcostato

Captagon fue fabricado originalmente por una compañía farmacéutica alemana como estimulante para tratar el trastorno por déficit de atención y la narcolepsia. En la década de 1980, los usuarios de Arabia Saudita y otros estados del Golfo Pérsico comenzaron a tomarlo de forma recreativa para obtener un impulso de energía, desterrar el miedo y permanecer despiertos para estudiar para los exámenes, trabajar, ir de fiesta o conducir largas distancias.

Sus píldoras blancas estaban estampadas con dos medias lunas, lo que le daba el sobrenombre árabe de «abu hilalain» o «la de las dos lunas».

Después de que se descubrió que era adictivo, fue prohibido internacionalmente a fines de la década de 1980. Pero para continuar alimentando el mercado del golfo, despegó la producción ilícita de captagon, incluso en el valle de Bekaa en el Líbano, un centro de producción de hachís y un bastión de Hezbollah, un grupo militante respaldado por Irán que ahora forma parte del gobierno de Líbano.

Aunque el Captagon farmacéutico contenía la anfetamina fenetilina, la versión ilícita que se vende hoy en día, a menudo denominada «captagon» con una c minúscula, generalmente contiene una mezcla de anfetaminas, cafeína y varios rellenos. Versiones minoristas baratas por menos de un dólar la pastilla en Siria, mientras que las pastillas de mayor calidad pueden venderse por $ 14 o más cada una en Arabia Saudita.

Después de que estalló la guerra en Siria, los contrabandistas aprovecharon el caos para vender la droga a los combatientes de todos los bandos, quienes la tomaron para reforzar su valor en la batalla. Sirios emprendedores, que trabajaban con farmacéuticos locales y maquinaria de fábricas farmacéuticas en desuso, comenzaron a hacerlo.

Los laboratorios de Captagon están esparcidos por partes de Siria controladas por el gobierno, según los sirios en áreas donde se producen las drogas: en territorio controlado por Hezbollah cerca de la frontera libanesa; fuera de la capital, Damasco; y alrededor de la ciudad portuaria mediterránea de Latakia.

La oficina de seguridad de la 4.a División, encabezada por el Mayor. Gen. Ghassan Bilal, proporciona gran parte del sistema nervioso de la red. Según funcionarios de seguridad regional y un ex oficial militar sirio, las tropas de la oficina protegen muchas de las fábricas y facilitan el movimiento de drogas hacia las fronteras y el puerto de Siria.

“La presencia de la división en la región es peligrosa”, dijo el Col. Hassan Alqudah, jefe del departamento de narcóticos de la Dirección de Seguridad Pública de Jordania. «Las fábricas de Captagon están presentes en las áreas de control de la 4ta División y bajo su protección».

Maher Assad y Bilal no pudieron ser contactados para hacer comentarios. Los funcionarios del Ministerio de Información de Siria y su misión diplomática en Viena no respondieron a las solicitudes de comentarios. El líder de Hezbollah, Hassan Nasrallah, ha negado que su grupo tenga algo que ver con captagon.

Otros sirios destacados participan en el negocio.

Un jugador clave cerca de Damasco es Amer Khiti, un empresario cuyo ascenso es emblemático de la nueva clase empresarial siria en tiempos de guerra, según ex funcionarios estadounidenses y sirios con conocimiento del tráfico de drogas.

Originalmente un modesto comerciante de ganado, Khiti se convirtió en contrabandista durante la guerra, abasteciendo de alcohol y otros bienes entre Damasco y los suburbios controlados por los rebeldes con el apoyo del estado, según Sami Adel, un activista de la ciudad natal de Khiti que ha seguido su carrera.

Cuando los rebeldes fueron expulsados ​​de los suburbios, compró bienes raíces allí e invirtió en instalaciones de embalaje que se utilizan para el contrabando.

Otra figura de la pobreza a la riqueza en tiempos de guerra es Khodr Taha, un antiguo comerciante de aves de corral que supervisa los puestos de control de la 4ta División en todo el país, donde facilita el movimiento de captagon, según funcionarios de seguridad regionales y sirios con conocimiento del tráfico de drogas.

Khiti no respondió a las solicitudes de comentarios y los esfuerzos para comunicarse con Taha a través de las empresas que posee no tuvieron éxito.

Captagon probablemente se ha convertido en la fuente más importante de divisas de Siria, según Jihad Yazigi, editor de The Syria Report, una publicación que rastrea la economía de Siria.

“Eso no significa que los ingresos obtenidos estén regresando a la economía”, dijo. «En su mayoría, se invierten en cuentas bancarias de contrabandistas y caudillos».

Derramando en Jordania

Aunque los funcionarios en Europa luchan por identificar a los contrabandistas, Jordan, uno de los socios más cercanos de Estados Unidos en el Medio Oriente, se encuentra en la primera línea de una guerra regional contra las drogas.

«Jordan es la puerta de entrada al golfo», Brig. Gen. Ahmad al-Sarhan, comandante de una unidad del ejército a lo largo de la frontera de Jordania con Siria, dijo durante una visita al área.

Con vistas a un valle profundo con vistas a Siria, al-Sarhan y sus hombres detallaron los trucos de los contrabandistas sirios para llevar drogas a Jordania: lanzan intentos de cruce en múltiples lugares. Adjuntan drogas a los drones y los atraviesan. Cargan drogas en burros entrenados para cruzar solos.

A veces, los contrabandistas pasan por puestos del ejército sirio antes de acercarse a la frontera.

«Hay una clara participación», dijo al-Sarhan.

El tráfico de drogas preocupa a los funcionarios jordanos por muchas razones.

Las cantidades aumentan. La cantidad de píldoras captagon incautadas en Jordania este año es casi el doble de la cantidad incautada en 2020, según Alqudah, jefe del departamento de narcóticos.

Aunque Jordania era originalmente solo un camino hacia Arabia Saudita, hasta una quinta parte de las drogas contrabandeadas desde Siria ahora se consumen en Jordania, estimó. El aumento de la oferta ha bajado el precio, lo que facilita que los estudiantes se vuelvan adictos.

Aún más preocupante, dijo, es la creciente cantidad de metanfetamina que ingresa a Jordania desde Siria, lo que representa una amenaza mayor. En octubre, Jordan había incautado 132 libras este año, frente a las 44 libras del año anterior.

“Ahora estamos en una etapa peligrosa porque no podemos regresar”, dijo el Dr. Morad al-Ayasrah, un psiquiatra jordano que trata a los adictos a las drogas. «Estamos avanzando y las drogas están aumentando».

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