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Pterosaurio, el animal volador del Jurásico medio más grande del mundo, descubierto en Escocia

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Escrito por Esteban Pardo

Escocia es bien conocida por sus días nublados y lluvia constante. Hace ciento setenta millones de años, era mucho más cálido y tropical, y tenía enormes reptiles con una envergadura de 2,5 metros (8,2 pies) que surcaban los cielos.

Eso es lo que los investigadores aprendieron de un fósil que se descubrió en la Isla de Skye, en el noroeste de Escocia. Los hallazgos se publicaron en Current Biology a principios de esta semana y describen al pterosaurio más grande del período Jurásico Medio descubierto hasta ahora.

La nueva especie se llama Dearc sgiathanach pronunciado «jark ski-an-ack», que es un nombre gaélico escocés que significa «reptil alado». y “reptil de Skye”.

El descubrimiento es «un fósil escocés superlativo», dijo Stephen Brusatte a DW. El paleontólogo de la Universidad de Edimburgo dirigió la expedición financiada por la National Geographic Society que encontró a «Jark» en 2017.

Se refería al estado de conservación del fósil, “mucho más allá de cualquier pterosaurio jamás encontrado en Escocia y probablemente el mejor esqueleto británico encontrado desde los días de Mary Anning a principios del siglo XIX”, dijo.

Anning fue un famoso paleontólogo inglés de la primera mitad del siglo XIX que descubrió muchos fósiles, incluido el primer esqueleto de pterosaurio fuera de Alemania.

Reptiles voladores, no dinosaurios

Los pterosaurios, o pterodáctilos como se les conoce comúnmente, fueron reptiles voladores que existieron desde el Triásico Superior, hace unos 228 millones de años, hasta finales del Cretácico, hace 66 millones de años, cuando un asteroide acabó con casi toda la vida en la Tierra. .

Los pterosaurios fueron los primeros vertebrados en volar. Para aquellos que crecieron con la serie de películas “The Land Before Time”, es posible que ya les resulte familiar, ya que Petrie, uno de los personajes principales, era un pterosaurio.

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Aunque su nombre lo sugiera, los pterosaurios no son dinosaurios. Son primos cercanos que evolucionaron en una rama diferente del árbol genealógico de los reptiles.

Antes del descubrimiento de este fósil, los científicos solían pensar que los pterosaurios rara vez superaban los 1,6 metros durante el Triásico y el Jurásico, dijo Brusatte, pero «ahora sabemos que eran capaces de crecer mucho más».

Un fósil muy raro

El fósil fue descubierto en 2017 por la entonces estudiante de doctorado Amelia Penny en las costas de la Isla de Skye, en un lugar conocido como Brothers’ Point. Vio parte de la mandíbula y los dientes que sobresalían de una piedra caliza.

Brusatte dijo que los miembros del equipo se emocionaron cuando descubrieron que no era solo un cráneo sino un esqueleto completo. Dijo que era un desafío sacar el fósil de la roca, porque la marea estaba subiendo rápidamente, por lo que tuvieron que esperar hasta la medianoche, cuando el agua había retrocedido, para terminar de sacar el fósil de la roca.

El equipo tuvo que dejar el hallazgo durante la noche hasta que los miembros estuvieran listos para realizar la excavación completa a la mañana siguiente, dijo Brusatte, rezando para que nadie tropezara con el preciado fósil.

Natalia Jagielska, autora principal del artículo, le dijo a DW que otra cosa que hace que este fósil sea tan raro es que ya es difícil encontrar fósiles del Jurásico Medio, pero es aún más difícil encontrar pterosaurios.

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“Muy rara vez se conservan en el registro fósil”, dijo Jagielska. “Son muy, muy delicados, tienen huesos muy delgados y se aplastan”.

Imaginando a ‘Jark’

Entonces, ¿cómo podría haber sido D. sgiathanach?

Aunque el grado de conservación era notable, al fósil todavía le faltaban muchas partes.

Por eso, dijo Jagielska, se necesitó trabajo detectivesco y forense para tener una idea de su apariencia. El equipo usó muchos otros fósiles de pterosaurios de muchos museos diferentes para llenar los espacios en blanco y completar el rompecabezas.

Jagielska, que también es ilustradora, describió al pterosaurio como una criatura con cuatro patas y una envergadura de 2,5 metros, cercana a la de un albatros. Sus antebrazos estaban modificados en alas y mucho más grandes que sus patas traseras, y tenía cuatro dedos, siendo el cuarto muy alargado para extender sus alas membranosas, similar a los murciélagos modernos. También tenía una cola larga para mantener el equilibrio y dientes muy afilados, probablemente para atrapar peces.

Una mirada más profunda a su cráneo reveló que probablemente tenía buena vista y un muy buen sentido del equilibrio, «ambas características muy útiles para un animal volador», dijo Jagielska.

Y: El esqueleto no pertenecía a un adulto. Al analizar cortes de hueso bajo el microscopio, los investigadores escoceses descubrieron que D. sgiathanach todavía estaba creciendo.

Jagielska dijo que quería que las personas que vean el fósil en exhibición en el Museo Nacional de Escocia se tomen un momento y piensen en el hecho de que están mirando los restos de un animal que volaba sobre Escocia hace 170 millones de años, “preservados con muchas de las características que tenía cuando vivía.”

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