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Profundizando: ¿Qué determina la ocurrencia de plagas en un área? Esto es lo que mostró este estudio

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Las plagas dañan los cultivos por una suma de miles de millones de dólares cada año y, sin embargo, pocos estudios han intentado comprender su proliferación fuera de sus áreas de distribución nativas. En particular, ¿cuáles son los factores bióticos, abióticos y socioeconómicos que determinan la ocurrencia de plagas en un área en particular?

En un estudio reciente en PNAS, un grupo de ecologistas de Canadá ha reunido un conjunto de datos que consta de 310k poblaciones de plagas de 206 países para modelar estadísticamente su distribución en los rangos nativos de hospedantes. Esto se complementó con otro conjunto de datos de más de 210k ocurrencias de plagas para determinar las poblaciones de plagas en los rangos no nativos de sus especies hospedantes. ‘Host’ aquí se refiere a la especie de árbol que devora la plaga.

Las especies de árboles huéspedes, en general, tienen más probabilidades de tener plagas en sus áreas de distribución nativas que en las no nativas, sugiere Gougherty. y otros. (2022) informe. Los árboles hospedantes, incluso cuando desempeñaban el papel de invasores en sus áreas de distribución no nativas o cuando se cultivaban con fines agrícolas, tenían un 15,76 % menos de plagas que los que se encontraban en su área de distribución nativa. Los árboles que se cultivan comúnmente para nuestros servicios públicos diarios son buenos ejemplos.

Se observó que los pinos, por ejemplo, que son nativos del hemisferio norte, pero que se cultivan extensamente en el sur para madera/silvicultura, tienen cientos de plagas más de forma nativa que en sus áreas de distribución no nativas. Otro buen ejemplo serían los árboles de manzana, álamo y ciruelo que se cultivan extensamente fuera de sus rangos nativos originales para la agricultura. Sin embargo, existen excepciones. El eucalipto, por ejemplo, mostró más plagas en su hábitat no nativo que en su hábitat nativo (es decir, el archipiélago australiano).

Además, los resultados muestran una tendencia notablemente alta de que las plagas se presenten en países cálidos y húmedos dentro de los rangos nativos de los hospedantes, particularmente en regiones donde hay una gran cantidad de árboles hospedantes y cuando los hospedantes son similares a la flora nativa. En general, las plagas son más abundantes en países con una gran superficie o una gran población (p. ej., India, China, Estados Unidos, etc.) que en los más pequeños. La mayoría de las ‘ausencias’ inferidas se referían a países del sur de Asia como Bután, Nepal, Myanmar, etc. Sin embargo, se observó que el PIB de un país tiene poco efecto sobre la aparición de plagas.

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Sin embargo, las plagas no siempre son «malas». Algunos de ellos, particularmente en sus áreas de distribución nativas, desempeñan un papel clave en el ciclo del carbono, la regeneración forestal y mantienen la diversidad de árboles al mantener bajo control las poblaciones de sus especies anfitrionas. Además, contrariamente a la creencia popular, tampoco todas las especies de plagas son insectos; de hecho, según este estudio, los artrópodos tenían ‘áreas geográficas más estrechas’ mientras que los moluscos ‘tendían a tener las más amplias’.

Entonces, ¿qué explica este gradiente en la ocurrencia de plagas? ¿Por qué algunas poblaciones de plagas están ausentes en áreas que tienen hospedantes y clima adecuados?

Gougherty y otros. (2022) proponen dos explicaciones para el fenómeno observado. Uno, a lo largo de escalas de tiempo evolutivas, las especies de plagas tuvieron la oportunidad y el tiempo de coevolucionar con las defensas de la especie huésped. Dos, las plagas pueden ‘acumular’ huéspedes. En otras palabras, a medida que las plagas se extendían a otras áreas dentro del área de distribución natural del hospedante, entraban en contacto con otras especies hospedantes potenciales. Esto también significa que, en el futuro, a medida que las plagas y los hospedantes respondan al cambio climático global, las plagas pueden expandir aún más su ‘amplitud de hospedantes’. Muchas especies de polillas, como la polilla esponjosa y la polilla de invierno, han adquirido nuevos huéspedes en sus hábitats invadidos en América del Norte.

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Otro factor, señalan los autores, es el comercio, ya que el intercambio de productos agrícolas de dos regiones climáticamente similares puede conducir a la acumulación de plagas no autóctonas. Sin embargo, el efecto del comercio sobre la distribución de plagas dentro de los rangos de hospedantes nativos.

La ausencia de plagas fuera de los rangos de hospedantes nativos se explica por lo que se conoce como la ‘hipótesis de liberación del enemigo’. La hipótesis establece que es menos probable que las especies invasoras se vean afectadas por parásitos en hábitats no nativos que en sus ubicaciones geográficas originales donde los parásitos mantuvieron a sus poblaciones bajo control. El estudio, sin embargo, agrega una advertencia: los efectos de la ‘liberación del enemigo’ podrían ser temporales. Es decir, el huésped podría escapar de la presión del parásito/plaga, pero la plaga podría alcanzarlo pronto, al igual que el eucalipto. Eucalyptus ha acumulado más plagas, e incluso introdujo más plagas que no estaban allí en su área de distribución nativa.

Los autores sugieren que el problema se puede aumentar mediante la identificación de plagas que puedan ‘alcanzar’ a sus huéspedes potenciales y también terminar armonizando las especies de árboles nativos en los nuevos lugares. Este no es un proceso sencillo, desafortunadamente para muchas especies de plagas son más destructivas fuera de los hábitats nativos de los huéspedes que dentro.

El documento afirma que «si bien la identificación de mecanismos que permiten saltos tanto geográficos como de hospedantes podría mejorar aún más… la comprensión de las regiones y los hospedantes con mayor riesgo de plagas no nativas», su enfoque de modelado indica los principales impulsores de la propagación: biológicos, abióticos y antropogénicos. – así como identifica las especies de plagas con mayor probabilidad de propagación y áreas geográficas bajo riesgo.

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