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Por qué los bancos y la OTAN están preocupados por un futuro ‘ataque cuántico’

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La inversión y los nuevos hitos en la computación cuántica están acercando a la realidad la perspectiva de una computadora ultrapotente que pueda descifrar cualquier código. Google de Alphabet Inc e International Business Machines Corp. están compitiendo para aumentar la cantidad de qubits, el equivalente cuántico de los bits que codifican datos en las computadoras clásicas, en un chip cuántico. Empresas como la canadiense D-Wave Systems Inc. y la startup francesa Alice&Bob están ofreciendo servicios de computación cuántica a clientes que desean un amplio poder de procesamiento para resolver problemas complejos.

Pero cualquier avance tecnológico viene con preocupaciones. Si bien aún no parece existir una computadora cuántica completa, ya existe preocupación sobre su capacidad para descifrar el cifrado que sustenta las comunicaciones críticas entre empresas y entre fuerzas armadas.

Andersen Cheng, fundador y director ejecutivo de la firma londinense de cifrado cuántico Post Quantum, se unió a mí en Twitter Spaces el miércoles para hablar sobre por qué la OTAN, los bancos y otras entidades deben prepararse para un mundo donde los «ataques cuánticos» son posibles. Aquí hay una transcripción editada de nuestra conversación.

Parmy Olson: ¿Qué importancia tiene la posibilidad de que las computadoras cuánticas usurpen las máquinas que usamos hoy?

Andersen Cheng: Va a impactar a cada uno de nosotros. Me formé como auditor informático hace más de 30 años, por lo que he visto suficiente en ciberseguridad, y la mayor amenaza existencial a la que nos enfrentamos ahora es un ataque cuántico. ¿Recuerdas hace unos meses cuando Facebook, WhatsApp e Instagram se apagaron por unas horas? ¿Imagínese si se apagaran y nunca volvieran a encenderse? ¿O qué pasaría si no pudiéramos comprar nuestras cosas en Amazon? Eso es lo que nos tiene que preocupar en términos de lo que puede hacer una máquina cuántica.

Una cosa que está surgiendo ahora es la posibilidad de una máquina cuántica que también pueda descifrar el cifrado. Cuando entre una máquina cuántica, será como una máquina de rayos X. Un hacker ya no necesita robar mi billetera. Todo lo que tienen que hacer es ir a la cerradura de la puerta principal y tomar una imagen de rayos X. Entonces saben cómo se ve la clave y pueden replicarla.

PO: Las máquinas de hoy no pueden descifrar el cifrado que sustenta redes como Facebook Messenger, WhatsApp y Signal. ¿Los servicios de computación cuántica provistos por IBM o D-Wave ya pueden hacer eso?

AC: No. No podemos decir en este momento si alguien ya tiene la primera máquina cuántica en funcionamiento en alguna parte. Todas las computadoras que usamos hoy en día son lo que llamamos computadoras clásicas. Una máquina cuántica no puede hacer cálculos muy complicados, pero puede hacer millones de intentos de una sola vez. Una máquina cuántica es inútil para hacer el 99% del trabajo que vemos hoy, pero es extremadamente rápida para hacer muchos intentos muy simples simultáneamente.

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La opinión ha sido que esta máquina está dentro de 10 a 20 años. Pero en el mundo de la inteligencia, la gente ahora está preocupada de que sea dentro de cinco años. Ha habido más urgencia en los últimos dos años y medio. Es por eso que ahora se ven muchas más iniciativas en términos de reclamar la supremacía cuántica. Los estados nacionales han invertido miles de millones de dólares en la construcción de una máquina cuántica. Ha habido varios avances basados ​​en el laboratorio en los últimos años, que han preocupado a la gente.

PO: Digamos que alguien se apodera de una computadora cuántica que puede romper el cifrado. ¿Qué podrían hacer?

AC: Una opción es un ataque de recolección ahora y descifrado más tarde. En este momento estoy usando mi iPhone, usando una clave pública que está encriptada. Si alguien intenta interceptar y almacenar nuestra información, simplemente la está recolectando. No pueden descifrarlo hoy. Pero un día podrían revelar todos los secretos [with a quantum computer].

PO: La OTAN ha comenzado a experimentar con su red privada virtual que tiene encriptación cuántica integrada. ¿Por qué están probando esto?

AC: Los algoritmos actuales que usamos dentro de una VPN (una herramienta que se usa para acceder de forma segura a una red corporativa oa través de un firewall nacional) usan un estándar de RSA Laboratories o criptografía de curva elíptica. Tampoco son seguros cuánticos.

PO: ¿Significa que podrían ser descifrados por una computadora cuántica?

AC: Correcto. Si comienza a recopilar mis datos, un día con una máquina cuántica podría descifrar [the passwords protecting it]. Esa es la preocupación de muchas organizaciones. La OTAN tiene 30 estados miembros, por lo que la interoperabilidad es importante. Si envía tropas aliadas a Ucrania, tienen que hablar entre ellos. Dado que los diferentes ejércitos usan diferentes protocolos de comunicación, debe pensar en el riesgo de cosechar ahora y descifrar más tarde. Es por eso que están a la vanguardia de la búsqueda de una solución cuánticamente segura.

PO: ¿Qué más está en riesgo de un ataque cuántico?

AC: Bitcoin y la cadena de bloques. Diría que el 99% de todas las criptomonedas utilizan criptografía de curva elíptica, que no es segura cuánticamente. Quien tenga la primera máquina en funcionamiento podrá recuperar millones de miles de millones de dólares en criptomonedas.

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PO: ¿Qué países están a la vanguardia en el uso del cifrado cuántico?

AC: Canadá (donde tiene su sede la firma de computación cuántica D-Wave Systems) está a la vanguardia de la innovación cuántica. Luego, Australia, los Países Bajos, Francia, el Reino Unido y luego los EE. UU. En 2017, Donald Trump emitió una orden ejecutiva para una iniciativa de computación cuántica de $ 1.2 mil millones. En realidad, eso no es nada en comparación con otros estados nacionales. China ha comprometido abiertamente entre $ 12 mil millones y $ 15 mil millones para la supremacía cuántica. Francia ha comprometido 1.800 millones de euros (2.000 millones de dólares) para la cuántica.

PO: ¿Qué pasa con el sector comercial?

AC: El sector comercial estadounidense ha sido muy innovador con la computación cuántica, incluidos Google, IBM, Honeywell International Inc.

No puedo nombrar nombres, pero algunos de los bancos más grandes están construyendo silenciosamente lo que llamamos equipos PQC, o equipos criptográficos poscuánticos, para prepararse para la migración. Algunos de ellos lo ven como una amenaza existencial y también lo ven como una ventaja de marketing para decirles a los clientes que están seguros cuánticamente. Sé que uno de los integradores de sistemas más grandes del mundo ha comprometido $200 millones para construir una división de consultoría cuántica. Ven esto como si Y2K sucediera todos los meses en los próximos 10 años.

PO: Y2K se refiere a cuando todos pensaron que las computadoras del mundo explotarían cuando la fecha cambió el 1 de enero. 1, 2000.

AC: Fue un evento único en la vida que no sucedió. Estaba trabajando para JP Morgan Chase & Co. en ese momento en el comité de migración Y2K. Tres días después de enero. El 1 de enero, Sandy Warner, entonces directora ejecutiva, envió un correo electrónico a cada empleado diciendo: «Guau, solo gastamos $ 286 millones en Y2K y no pasó nada, así que estamos muy contentos».

PO: ¿Qué parte de las preocupaciones sobre la cuántica están siendo exageradas por los consultores deseosos de ganar honorarios para configurar estos nuevos sistemas? Teniendo en cuenta que también estás en este mercado.

AC: Los consultores piensan que la Navidad se ha adelantado. Todo el mundo ha estado postergando hasta que el NIST (Instituto Nacional de Estándares y Tecnología con sede en Maryland) actualizó sus estándares para incluir la criptografía cuántica. Creo que la primera ola de enormes ingresos se destinará a las empresas de consultoría, y luego la próxima ola se reducirá a proveedores como nosotros.

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