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Peaje económico de Omicron: Trabajadores desaparecidos, más incertidumbre y mayor inflación (quizás)

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ola omicron del coronavirus parece estar alcanzando su punto máximo en gran parte del país. Pero sus perturbaciones económicas han hecho que la normalidad posterior a la pandemia sea cada vez más difícil de alcanzar.

Los meteorólogos han recortado sus estimaciones de crecimiento económico en los primeros tres meses de 2022. Algunos esperan que enero muestre la primera disminución mensual del empleo en más de un año. Y las ventas minoristas y la producción manufacturera cayeron en diciembre, lo que sugiere que el impacto comenzó mucho antes de que los casos alcanzaran su punto máximo.

“Esas son las huellas dactilares de omicron”, dijo Constance L Hunter, economista jefe de la firma de contabilidad KPMG. “Reducirá el crecimiento al comienzo del primer trimestre”.

El lunes, los mercados globales estaban frenéticos, con el S&P 500 cayendo casi un 4% antes de recuperar sus pérdidas. Los analistas del mercado dijeron que las caídas iniciales reflejaban los temores de que la Reserva Federal podría necesitar responder de manera más agresiva de lo esperado al rápido aumento de los precios, una perspectiva que, según algunos economistas, se ha vuelto más probable gracias a omicron.

Las perspectivas de recuperación a largo plazo son inciertas. Algunos economistas dicen que incluso las pérdidas temporales de empleo podrían obligar a los consumidores a reducir sus gastos, especialmente ahora que los programas federales que ayudaron a las familias al principio de la pandemia han terminado en gran medida. A otros les preocupa que omicron pueda agravar los retrasos en la cadena de suministro tanto en los Estados Unidos como en el extranjero, prolongando el reciente episodio de alta inflación y presionando a la Reserva Federal para que actúe.

Pero algunos ven a omicron como el equivalente de una severa tormenta de invierno, que causa interrupciones y demoras pero, en última instancia, causa poco daño económico permanente. La recuperación ha demostrado ser resistente hasta ahora, argumentan, y tiene suficiente impulso subyacente para llevarla a cabo.

“Hay tantas formas potenciales en que esto podría suceder”, dijo Tara Sinclair, economista de la Universidad George Washington. “Ni siquiera acordamos adónde íbamos sin omicron, y luego arrojas omicron encima”.

Omicron está agravando la escasez de mano de obra.

Más de 8,7 millones de estadounidenses no trabajaban a fines de diciembre y principios de enero porque tenían covid-19 o cuidaban a alguien que sí lo tenía, según la última estimación de la Encuesta experimental de pulso doméstico de la Oficina del Censo. Otros 5,3 millones estaban cuidando a niños que estaban en casa desde la escuela o la guardería. El impacto acumulativo es mayor que en cualquier otro punto de la pandemia.

Viajeros en el Aeropuerto Internacional Kennedy, donde las aerolíneas cancelaron miles de vuelos durante las vacaciones porque muchos miembros de la tripulación estaban enfermos, en Nueva York, el 29 de diciembre de 2021. (Karsten Moran/The New York Times)

Las ausencias relacionadas con el covid están creando dolores de cabeza para las empresas que luchaban por contratar trabajadores incluso antes de omicron. Los restaurantes y las tiendas minoristas han reducido los horarios. Los espectáculos de Broadway suspendieron las actuaciones. Las aerolíneas cancelaron miles de vuelos durante las vacaciones porque muchos miembros de la tripulación se reportaron enfermos; en un día del mes pasado, casi un tercio de los trabajadores de United Airlines en el Aeropuerto Internacional Newark Liberty, un centro importante, se reportaron enfermos.

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En Designer Paws Salon, una compañía de cuidado de mascotas con dos ubicaciones en el área de Columbus, Ohio, el negocio ha sido sólido en los últimos meses, gracias en parte al auge de la pandemia en la propiedad de mascotas. Pero Misty Gieczys, la fundadora y directora ejecutiva de la empresa, ha tenido dificultades para ocupar 11 puestos a pesar de los generosos beneficios y salarios que pueden alcanzar los $95,000 al año en comisiones y propinas.

Omicron solo ha empeorado las cosas, dijo. Desde Navidad, solo ha recibido tres solicitudes de empleo, y solo un solicitante se comunicó con ella después de que ella se comunicó. Luego, Gieczys, que tiene dos hijas pequeñas, se contagió de covid-19 por segunda vez, lo que la obligó a quedarse en casa. Eso, además de los cierres de guarderías debido al virus, ha significado que ha pasado una cantidad significativa de tiempo fuera del trabajo.

“Si yo no fuera la dueña, creo que me despedirían, sinceramente”, dijo.

Pero si bien la ola de omicron ha contribuido a los problemas de personal de las empresas, hasta ahora hay pocas señales de que haya retrasado la recuperación del mercado laboral en general. Las nuevas solicitudes de seguro de desempleo han aumentado solo modestamente en las últimas semanas, lo que sugiere que los empleadores se están aferrando a sus trabajadores. Las ofertas de trabajo en el sitio de carreras Indeed han bajado solo ligeramente desde los máximos históricos.

“Es una gran diferencia con respecto a 2020, cuando hubo despidos masivos”, dijo Jason Furman, economista de Harvard que fue asesor del presidente Barack Obama. “Ahora los empleadores retienen a la gente porque esperan estar en el negocio en un mes”.

La nueva variante podría empeorar (o quizás mejorar) la inflación.

Cuando comenzó la pandemia a principios de 2020, fue un shock tanto para la oferta como para la demanda, ya que las empresas y sus clientes retrocedieron ante el virus.

Un restaurante cerrado en el distrito de Brooklyn en Nueva York después de que un miembro del personal se expusiera al covid-19, 16 de diciembre de 2021. (Emon Hassan/The New York Times)

Sin embargo, con cada ola sucesiva, el impacto en la demanda se ha reducido. Las empresas y los consumidores aprendieron a adaptarse. La ayuda federal ayudó a apuntalar los ingresos de las personas. Y más recientemente, la disponibilidad de vacunas y mejores opciones de tratamiento han hecho que muchas personas se sientan cómodas al reanudar actividades más normales.

Los problemas de suministro han tardado más en disiparse y, en algunos casos, han empeorado a medida que aumentaron los retrasos en la producción y el envío. Si omicron sigue el mismo patrón, limitando la oferta de bienes y trabajadores mientras hace poco para afectar la disposición a gastar de los consumidores, podría conducir a una inflación más rápida.

“Lo que debería suceder es que el impacto de la oferta sea mucho mayor que el impacto de la demanda”, dijo Aditya Bhave, economista sénior de Bank of America. “Todo eso solo significa más inflación”.

Pero el impacto de omicron en la inflación no es sencillo. Las ventas minoristas cayeron un 1,9% en diciembre y las reservas de restaurantes en OpenTable cayeron en enero. Eso sugiere que el número récord de casos de coronavirus está teniendo un efecto en la demanda, incluso si es más moderado que en olas pasadas.

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El último aumento de Covid también es el primero en golpear después de la expiración de los beneficios de desempleo mejorados, el crédito fiscal por hijos ampliado y la mayoría de los otros programas de ayuda federal de emergencia. Casi una cuarta parte de los trabajadores del sector privado no reciben licencia por enfermedad remunerada, lo que significa que incluso una ausencia temporal del trabajo podría obligarlos a recortar gastos ahora que los beneficios del gobierno no están reemplazando los ingresos perdidos.

“Ese pago de estímulo realmente ayudó a que la gente superara su renuencia y dijera: ‘Está bien gastar’”, dijo Nela Richardson, economista jefe de ADP, la compañía de nómina. «Ahora no hay un gran impulso en el estímulo, por lo que la gente podría cambiar su comportamiento de gasto».

Una posibilidad es que omicron pueda reducir la inflación a corto plazo, ya que los consumidores reducen el gasto, pero lo aumentan a largo plazo, ya que el virus provoca cierres en Asia que podrían prolongar las interrupciones de la cadena de suministro.

Una mayor incertidumbre podría causar daños a más largo plazo.

Cozy Earth, una empresa de ropa de cama y ropa de bambú con sede en Salt Lake City, estaba lista para comenzar 2022 con una nota sólida. Luego, omicron “simplemente pisó el freno”, dijo Tyler Howells, el fundador y presidente de la empresa.

Durante un período de tres semanas, aproximadamente dos tercios de los 50 empleados de la empresa contrajeron el virus. Un grupo de desarrolladores web voló para una reunión, pero uno dio positivo, por lo que la reunión tuvo que cancelarse. Un contratista que estaba produciendo letreros para una próxima feria comercial suspendió el pedido durante unas semanas porque demasiados empleados estaban enfermos. Con tantas personas enfermas a principios de enero, Howells cerró la oficina durante más de una semana.

Aún así, el daño directo al negocio de Cozy Earth ha sido manejable, dijo Howells. Está más preocupado por el precio más sutil que cada nuevo falso amanecer supone para su negocio y su capacidad para planificar el futuro.

“Si continúa, será un problema”, dijo. “Creará daños al negocio en términos de arranques y tropiezos”.

Sinclair, el economista de la Universidad George Washington, dijo que la consecuencia más duradera de la ola omicron podría ser la forma en que volvió a poner patas arriba los planes tanto de las empresas como de los trabajadores. Cada vez que eso sucede, dijo, aumenta el riesgo de daños permanentes: los retrasos en los proyectos se convierten en cancelaciones; se abandonan los planes de expansión; las personas que habían estado pensando en volver al trabajo deciden jubilarse.

“Esta acumulación de incertidumbre agravada está causando más daños”, dijo. “Esta incertidumbre es particularmente dañina porque las familias no pueden hacer planes, las empresas no pueden hacer planes, los legisladores no pueden hacer planes”.

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