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Para los soldados ucranianos, un nervioso juego de adivinanzas en el frente.

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Los soldados ucranianos miran y esperan, mirando nerviosamente a través de un periscopio desde una trinchera helada en un puesto de observación avanzado en el este de Ucrania.

Los gobiernos occidentales han hecho sonar las alarmas de que Rusia está preparada para atacar a Ucrania en cualquier momento. La administración Biden está considerando trasladar tropas, buques de guerra y artillería a Europa del Este, y la OTAN anunció el lunes que los países miembros enviarán barcos y aviones a la región.

Pero cómo, exactamente, podría comenzar la acción militar se ha convertido en un ansioso juego de adivinanzas para los analistas militares, para los funcionarios occidentales y ucranianos, y no menos importante para los soldados ucranianos, que probablemente sean los primeros en enterarse.

“Prefiero tener paz”, dijo Ihor, un sargento que es el cocinero de la unidad ucraniana y solo ofreció su nombre y rango, de acuerdo con las reglas militares. “Tengo dos niños en casa”.

Si se produce una incursión, la mayoría de los analistas militares están de acuerdo en que no comenzará con una demostración masiva de fuerza: tanques que cruzan la frontera o un ataque repentino y devastador desde el aire. Más bien, comenzaría con una acción más ambigua y limitada que Moscú usaría como justificación para una intervención más amplia.

Tal acción, dicen los funcionarios estadounidenses y ucranianos, podría presentarse de muchas formas diferentes: la incautación por parte de los separatistas respaldados por Rusia de una infraestructura en disputa, como una planta eléctrica, por ejemplo.

Incluso podría comenzar de manera invisible, con gas flotando en el aire, si Rusia decidiera organizar un accidente en una planta de amoníaco en esta área y luego enviar tropas con el pretexto de controlarlo. Esa posibilidad fue planteada este mes por la agencia de inteligencia militar de Ucrania.

Ucrania estima que Rusia tiene unos 127.000 soldados cerca de sus fronteras. La acumulación, dijo Dmitry Adamsky, experto en política de seguridad rusa en la Universidad Reichman en Israel, “es lo suficientemente visible como para permitir que la gente imagine una variedad de escenarios que podrían suceder. Al mismo tiempo, es lo suficientemente incierto como para ocultar la intención estratégica”.

Rusia ha negado repetidamente que tenga planes de invadir Ucrania y dijo que es Rusia cuya seguridad está amenazada por los ejercicios de la OTAN cerca de sus fronteras y los envíos de armas a Ucrania.

Los analistas dicen que Rusia tiene un rico repertorio de trucos que hacen que sea casi imposible adivinar un primer movimiento. Lo demostró con su primera incursión en Ucrania en 2014. En ese momento, misteriosos soldados enmascarados aparecieron en Crimea en una intervención militar que Rusia negó inicialmente pero luego reconoció. Los soldados rusos que se dice que estaban «de vacaciones» o «voluntarios» aparecieron en el este de Ucrania más tarde ese año.

De hecho, casi todas las intervenciones militares soviéticas y rusas del último medio siglo, desde la Primavera de Praga hasta Afganistán y la guerra en Chechenia, han comenzado con una operación de disfraz o desorientación, con la intención de sembrar confusión.

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Una incursión limitada también podría servir al objetivo de Moscú de dividir a los aliados de la OTAN, y algunos países ven la acción como una causa insuficiente para sancionar a Rusia y otros no están de acuerdo. El presidente Joe Biden la semana pasada insinuó posibles divisiones dentro de la alianza occidental sobre cómo reaccionar ante una provocación que no llega a ser una invasión, comentarios de que EE. UU. luego trató de retroceder después de una reacción violenta de Europa.

Para los soldados en el este, donde Ucrania ha estado luchando contra los separatistas respaldados por Rusia durante casi ocho años, la falta de claridad ha hecho que la situación sea estresante.

“Tal vez suceda aquí”, dijo el teniente Sergei Goshko, responsable de asuntos civiles en esta parte del frente y por lo tanto autorizado a dar su nombre completo. «Tal vez suceda al sur de aquí».

“Pero no podemos saberlo todo”, agregó. “Es un juego de ajedrez en el que no puedes ver los movimientos por adelantado. ¿Quién hará qué a quién? No lo sabemos.

En un indicio ominoso de cómo Rusia podría justificar una invasión, su embajador ante la Organización para la Seguridad y la Cooperación en Europa, Konstantin Gavrilov, dijo el domingo que Moscú respondería si sus ciudadanos fueran amenazados. Rusia ha otorgado la ciudadanía a decenas de miles de personas del lado separatista del conflicto del este de Ucrania, cualquiera de las cuales podría sufrir una escalada.

“No lo toleraremos si atacan a nuestros ciudadanos”, dijo Gavrilov. No habría otra advertencia, dijo. “Solo los perros ladran. Un lobo muerde, y eso es todo”.

Los funcionarios ucranianos y los diplomáticos estadounidenses se han centrado en una posibilidad en particular en la región: un accidente en uno de los sitios industriales más peligrosos del este de Ucrania, una fábrica de gas de amoníaco en territorio controlado por los separatistas a unas pocas millas del frente ucraniano.

El amoníaco es un componente de los fertilizantes, pero puede ser letal en altas concentraciones.

Una fuga química que libera una columna tóxica es una de las principales posibilidades, lo que podría envenenar a los soldados y civiles en ambos lados del frente, dicen las autoridades. Podría justificar, por ejemplo, un despliegue ruso de equipos de limpieza de emergencia con una escolta de soldados.

En diciembre, el ministro de defensa de Rusia, Sergey K. Shoigu, dijo, sin aportar pruebas, que mercenarios estadounidenses habían introducido productos químicos no especificados en el este de Ucrania. Eso sugirió que podría estar sentando las bases para culpar de una fuga de gas venenoso al gobierno ucraniano respaldado por Occidente.

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Mientras tanto, los ucranianos advirtieron públicamente que Rusia envió botes de gas al sitio de la fábrica, lo que se suma a las vastas reservas que ya están allí. Dicen que la fábrica oxidada y en expansión está a punto de sufrir un accidente.

Ahora que tanto Rusia como Ucrania hablan de fugas de productos químicos en esta área, las autoridades locales tienen planes de hacer sonar una sirena para advertir a los civiles, aunque no está claro cómo podrían protegerse además de cerrar las ventanas.

Pero una fuga de gas es solo una posibilidad. Abundan las causas de la escalada en el este de Ucrania a lo largo del frente, dijo Maria Zolkina, analista política ucraniana, incluida la posibilidad de un avance limitado de los separatistas a dieciséis infraestructuras en disputa, como obras hidráulicas o centrales eléctricas.

Las hostilidades también podrían comenzar con un enfrentamiento naval en el mar de Azov, donde los barcos ucranianos y rusos operan en las proximidades o un llamado ataque de bandera falsa que apuntaría a ciudadanos de habla rusa en áreas separatistas. Los analistas dicen que también podría surgir un casus belli puramente político, como una afirmación rusa de que Estados Unidos, Gran Bretaña y otros países de la OTAN están proporcionando armas a Ucrania que representan un riesgo para la seguridad rusa.

Una acción limitada podría ejercer presión política sobre el gobierno ucraniano para acceder a los términos de Moscú para un acuerdo en el este de Ucrania, lo que requeriría la admisión de figuras del movimiento separatista respaldado por Rusia en el Parlamento de Ucrania. O podría presagiar una intervención más amplia: ataques aéreos rusos, aterrizajes anfibios o un asalto de tanques al otro lado de la frontera con Bielorrusia, un aliado ruso.

En la posición ucraniana en esta sección del frente oriental, el paisaje circundante es una estepa abierta y nevada. Los soldados vigilan la infantería o los tanques.

Conscientes de la fábrica de amoníaco a 6 millas de distancia, también mantienen listas las máscaras de gas, aunque no las llevan todos los días, dijo Stepan, el comandante.

En los campos abiertos, un viento helado agitaba la hierba seca y las sombras de las nubes jugaban en las llanuras vacías. Todo estaba tranquilo en una visita reciente de reporteros ucranianos y extranjeros.

Los soldados se arremolinaban, vestidos con trajes de camuflaje blanco como la nieve sobre sus abrigos, con aspecto hinchado, como hombres malvavisco con rifles.

Un sargento, que también ofreció solo su nombre de pila, Nikolai, dijo que estaba listo para pelear, sin importar cómo comenzara el conflicto. Pero esperaba no hacerlo.

“Una fase más activa de la guerra significa más muertes”, dijo. “Más padres sin hijos, más niños sin padres. Realmente no queremos que Rusia invada”.

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