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Otra Navidad de muerte y angustia en las UCI de Estados Unidos

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De todos los pacientes de Covid que Ronda Stevenson está tratando durante la Navidad, hay uno en el que no puede dejar de pensar. Ha estado hospitalizado durante 10 meses y, en todo ese tiempo, a su hija de 7 años no se le ha permitido ni una sola visita, ya que se le prohibió la entrada al hospital por las restricciones de edad que mantienen a las familias separadas. Situaciones como ésta hacen llorar incluso a los trabajadores sanitarios más veteranos.

Stevenson, una enfermera de la unidad de cuidados intensivos en Eskenazi Health en Indianápolis durante los últimos siete años, llora mientras habla de sus pacientes y sus familias, dejando en claro el impacto de la pandemia en la fuerza laboral hospitalaria ya agotada.

«Tenemos muy poco personal», dijo Stevenson, y agregó: «Se está volviendo más difícil».

En lugar de tomarse las vacaciones este fin de semana, los trabajadores de los hospitales de todo el país están trabajando en turnos de 16 horas. Algunos han estado en el trabajo todos los días durante semanas. Las comidas festivas se han sustituido por barritas de proteínas y bebidas deportivas.

Este fin de semana navideño Con Estados Unidos enfrentando otra oleada de enfermedades avivada por una proporción de la población que permanece sin vacunar, los trabajadores de primera línea están nuevamente sacrificando tiempo en casa con la familia para atender a los pacientes de Covid. En Indiana, que tiene una de las tasas más altas de hospitalización y las tasas más bajas de vacunación del país, la situación es especialmente aguda.

“Mucha gente, incluyéndome a mí, había programado un tiempo libre, pero ahora se les pide que vengan y recojan turnos para cubrirse unos a otros y satisfacer las crecientes demandas de atención al paciente”, dijo el Dr. Graham Carlos, director médico ejecutivo de Eskenazi, que está al límite de su capacidad y ha tenido una acumulación de pacientes en la sala de emergencias.

La gente abandona un sitio de prueba gratuito de Covid-19 en Illinois el sábado. (Foto: AP)

Le preocupa que solo empeore. «Si los números continúan como están, una ola de infecciones afectará a los sistemas hospitalarios y nos pondrá en una situación desesperada», dijo.

Casi dos años después de una pandemia que no muestra signos de disminuir, los médicos, enfermeras y otros trabajadores de primera línea ya se han enfrentado a la carga emocional de muertes masivas en sus hospitales. Han soportado la frustración de suplicar al público que tome precauciones solo para ver cómo se desarrollan los brotes cuando la gente ignora la llamada de ayuda. Han sufrido la angustia moral de no poder brindar a los pacientes el nivel ideal de atención.

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Pero esta temporada, hay una nueva tensión en el sistema: muchos trabajadores que persistieron durante el primer año de la pandemia han dejado sus trabajos debido al agotamiento y la ansiedad. Y con la variante omicron aumentando drásticamente el número de casos, los cuidadores que se quedan también están contrayendo infecciones, lo que agota los niveles de personal de manera impredecible.

“Esto es lo peor que he visto en mi vida”, dijo Maureen May, una enfermera con 37 años de experiencia que se desempeña como presidenta de la Asociación de Personal de Enfermería y Profesionales Afines de Pensilvania. Ella canceló sus propios planes de vacaciones para recoger un turno el día de Navidad para que un compañero de trabajo pudiera tener tiempo libre.

Enfrentando preocupaciones urgentes sobre la escasez de personal hospitalario, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades acortaron la semana pasada los períodos de aislamiento para los trabajadores de la salud infectados, permitiéndoles regresar al trabajo en siete días, en lugar de 10. Además, el presidente Joe Biden dijo que En las próximas semanas se desplegarán 1.000 médicos militares, enfermeras, paramédicos y otro personal médico para reforzar los niveles de dotación de personal en los hospitales.

Trabajadores de la salud en Mount Sinai Hospital en Nueva York. (Foto: AP)

En IU Health Methodist Hospital en Indianápolis, la Guardia Nacional ha estado ayudando con tareas como el transporte de pacientes y la limpieza. Ahora, un equipo de la Marina de 20 personas está llegando para ayudar a complementar el personal médico, que está agotado en parte porque alrededor de 350 trabajadores en todo el sistema hospitalario no tienen Covid o porque han estado expuestos al virus.

En todo el país, hay alrededor de 70.000 personas hospitalizadas con Covid, un 50% más que a principios de noviembre. Los expertos en salud temen que las hospitalizaciones puedan aumentar con la variante omicron que se propaga rápidamente.

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En Eskenazi, los pacientes críticos de Covid en la UCI son aquellos que no han recibido la vacuna, dijo Stevenson. En todo Indiana, solo el 52% de la población está completamente vacunada.

Ella misma había sido cautelosa a la hora de vacunarse y no lo hizo hasta que se le pidió que lo hiciera para su trabajo. Desde entonces, se ha sentido agradecida por ello, mientras observa a tantos pacientes no vacunados entrar en la UCI.

“Escuchamos mucho ‘Oh, sí, debería haberme puesto la vacuna’”, dijo.

Con la carga sobre los hospitales en crecimiento potencial, también existe el temor de que el imparable costo de la pandemia para los trabajadores médicos traiga desafíos fundamentales que podrían persistir mucho más allá de la pandemia. Las encuestas han detallado el agotamiento generalizado entre los trabajadores, y un estudio de este mes encontró que el impacto de ese agotamiento apenas comienza a manifestarse, con un 20% de los médicos y un 40% de enfermeras que informan que tienen la intención de dejar sus trabajos.

El gerente de enfermería Edgar Ramirez revisa los líquidos intravenosos mientras habla con un paciente de Covid-19 en el Providence Holy Cross Medical Center en Los Ángeles. (Foto: AP)

Aquellos que todavía están trabajando están averiguando cómo hacer frente.

Carlos dijo que recientemente, después de trabajar durante tres semanas seguidas en la UCI, le pidieron que pasara el sábado en un gran hospital de Indianápolis. Había prometido hacer unas compras navideñas con su hija mayor ese día. Y en casa, las canaletas necesitaban una limpieza.

Carlos terminó rechazando el turno. Pero mientras estaba de compras navideñas, se sintió consumido por la culpa de que su decisión estuviera causando más trabajo a sus colegas. Ese sentimiento arruinó el tiempo.

“Odio ese sentimiento”, dijo Carlos. “Cuando estoy en el trabajo hasta las 9 en punto, me siento culpable por no estar en casa. Y cuando me tomo un día libre, me siento culpable por no estar aquí «.

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