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Oído, sentido pero apenas visto: cómo un volcán separó a Tonga del mundo

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Cuando el volcán Hunga Tonga-Hunga Ha’apai entró en erupción con una fuerza colosal a las 5:10 p. m., hora local, el 1 de enero. El 15 de enero, Soane Francis Siua, estudiante de un seminario católico en Fiji, escuchó un fuerte estruendo y trató de averiguar por qué la tierra parecía temblar.

¿Tormenta? ¿Terremoto? ¿Ciclón? No, descubrió rápidamente: era un volcán no muy lejos de la costa de donde creció en Tonga. Recordó estar en casa cuando estalló hace unos años. Esta vez, basado en lo que podía sentir a 400 millas de distancia, sospechó algo mucho peor.

Llamó a su madre a la isla principal, Tongatapu. Ella respondió, ofreciendo algunos detalles de una escena aterradora. Una alerta de tsunami. Nubes espesas. Una tormenta de rocas negras golpeando edificios, rebotando en autos como canicas en baldosas.

“Todo estaba cayendo del cielo, y la asustó”, dijo. “Era la primera vez que veía algo así”.

Tratando de mantener la calma, prometió volver a llamar después de dar la noticia a sus hermanas en Estados Unidos. Pero eso fue todo. No pudo volver a comunicarse con su madre durante casi una semana.

Fue lo mismo para decenas de miles de tonganos que viven fuera del remoto reino del Pacífico. Durante aproximadamente una hora, se filtraron indicios de lo que había provocado la erupción volcánica más grande del mundo en décadas a través de llamadas telefónicas y videos publicados en las redes sociales. Luego, el único cable submarino que conecta a Tonga con el mundo se rompió, cortado en la violenta agitación.

Una foto proporcionada por el Ministerio de Defensa de Australia muestra un avión militar australiano que aterrizó en la isla de Tonga el jueves 2 de enero. 20, 2022, para entregar ayuda de emergencia. (Ministerio de Defensa de Australia vía The New York Times)

Y con eso vino la desconexión que ha definido el desastre hasta ahora. Incluso cuando la escala de la erupción se extendió a lo largo y ancho, con un estampido sónico que se escuchó en lugares tan lejanos como Alaska y un oleaje que mató a dos personas y provocó un derrame de petróleo en Perú, el impacto humano más cercano a la explosión pareció desvanecerse de la vista, desafiando a los expectativas de una era hiperconectada.

Mientras que el resto del mundo se quedó boquiabierto y preocupado al ver una nube volcánica en forma de hongo de 300 millas de ancho capturada por satélites distantes, en Tonga apenas había comunicación, solo la experiencia visceral del volcán y el tsunami que seguido.

“He lidiado con muchos de estos tipos de crisis”, dijo Jonathan Veitch, el coordinador de las Naciones Unidas con sede en Fiji, quien señaló que generalmente tomaba media hora dar cuenta del personal de la ONU después de un desastre, pero tomaba un día completo. en tonga «Este es un poco diferente».

Una semana después, lo que sucedió en el terreno recién ahora se está viendo, principalmente a través de conversaciones recortadas a través de teléfonos satelitales que dependen de cielos despejados. El retrato hasta ahora es un paisaje borroso de propiedades destruidas, escapes por los pelos y una limpieza local poco a poco, pero está claro que el número de víctimas humanas aún no ha igualado los peores temores de personas como Siua.

Hasta el momento, solo se han reportado tres muertes. Las preocupaciones más inmediatas se refieren al agua potable contaminada por cenizas y el riesgo de que las entregas de ayuda, que comenzaron el jueves, traigan COVID-19 a un país libre de coronavirus después de cerrar sus fronteras cuando comenzó la pandemia.

Pero más de una semana después de que el volcán entrara en erupción, el proceso de evaluación completa del daño, sin importar la respuesta, sigue avanzando al ritmo de la era anterior a Internet.

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Hasta el jueves, al menos 10 islas escasamente pobladas donde los edificios parecían haber sido dañados aún no habían sido revisadas por la Armada de Tonga o cualquier otra agencia, mientras que al menos un vuelo de ayuda desde Australia había sido rechazado debido a un COVID-19 positivo. caja a bordo.

El desafío, quizás, no puede separarse de la geografía. Tonga, una nación de unas 170 islas que se encuentran aproximadamente a 1400 millas al noroeste de Nueva Zelanda (y a 3000 millas de Hawái), siempre ha sido difícil de alcanzar. Fue habitado por primera vez hace unos 3000 años, lo que le da una historia humana mucho más corta que Australia u otros países de la región de Asia y el Pacífico.

Si bien es famoso por sus playas de arena blanca, el archipiélago también es vulnerable a una amplia variedad de desastres. El cambio climático ha llevado el aumento del nivel del mar a los atolones bajos. Los ciclones y las tormentas poderosas han azotado el área con mayor frecuencia y fuerza a medida que el planeta se calienta.

Y eso es todo además de lo que se puede encontrar a continuación: Tonga se encuentra a lo largo del llamado Anillo de Fuego, donde las placas tectónicas se abren paso en terremotos e islas que aún se elevan desde las profundidades junto a volcanes activos mortales.

Hunga Tonga ha sido una fuente de miedo latente durante años. Y había estado retumbando durante semanas. El volcán envió columnas de vapor y gases el 29 y 30 de diciembre, y nuevamente el 1 de enero. 13

“En retrospectiva 20/20, estos eventos apuntaban a un aumento de la presión del gas en la parte superior del volcán”, dijo Shane Cronin, vulcanólogo de la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda.

La vista desde un avión de vigilancia de las Fuerzas de Defensa de Nueva Zelanda durante un vuelo de reconocimiento sobre un área de Tonga que mostró una fuerte caída de cenizas de la reciente erupción volcánica, el 1 de enero de 2019. 17 de febrero de 2022. (Cpl. Vanessa Parker/Fuerza de Defensa de Nueva Zelanda vía The New York Times)

En Tonga, donde se eligió un nuevo gobierno en noviembre, las erupciones dieron lugar a advertencias: prepárate. Siua, de 24 años, dijo que su madre, que vive tierra adentro, se abasteció de comida y agua. Otras personas hicieron lo mismo.

Sin embargo, la erupción fue una sorpresa. El sonido Ene. 15 fue ensordecedor y vertiginoso. Muchas personas en Tonga les han dicho a sus familiares que se sintieron como si una bomba hubiera estallado junto a ellos y luego siguiera estallando una y otra vez.

“La primera erupción fue una gran explosión”, dijo Kofeola Marian Kupu, de 40 años, periodista de radio en la capital, Nuku’alofa, en una entrevista telefónica. “Nuestros oídos comenzaron a zumbar. No podíamos escuchar nada”.

Sin embargo, como muchos otros, Kupu sabía exactamente qué hacer: huir.

Con su madre, su esposo, sus tres hijos y tres de sus primos, agarraron lo que pudieron y corrieron hacia un terreno más alto.

“Sabíamos que era un volcán vivo en erupción, nos habían advertido”, dijo. “Cuando llegó la explosión, todos corrieron porque esperaban un tsunami”.

El magma lanzado desde abajo envió una nube de escombros casi 20 millas hacia el cielo. A los pocos minutos, las rocas comenzaron a caer con un repiqueteo que sonaba como una lluvia muy fuerte.

Siguió una gruesa capa de ceniza. Luego vinieron poderosas olas. Los científicos predijeron que el oleaje que se dirige a Tongatapu, donde viven alrededor de las tres cuartas partes de los 100.000 habitantes de Tonga, se elevaría a alrededor de 4 pies. Los primeros videos de la capital antes de que se cortara Internet alrededor de las 6:40 p.m. mostraban un flujo constante de agua que inundaba caminos y derribaba cercas mientras los autos se alejaban.

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Los funcionarios de Tonga dijeron más tarde que las islas más pequeñas y bajas más cercanas al volcán vieron olas de tsunami de hasta 15 pies, tal vez más.

Las olas se llevaron al menos a tres personas, incluida Angela Glover, originaria de Inglaterra. Se mudó a Tonga y abrió un refugio para animales con su esposo, un tatuador. Después de que el volcán entrara en erupción, publicó una foto de un glorioso atardecer rojo en Instagram y les dijo a sus seguidores que «todo está bien». Pero cuando regresó para salvar a algunos de los perros que cuidaba, se ahogó.

Su esposo, quien encontró su cuerpo unos días después, sobrevivió agarrándose a un árbol. Muchos otros treparon e hicieron lo mismo. Tricia Emberson, de 56 años, dijo que su tío y su hijo, que viven en una pequeña isla cerca de Tongatapu que fue invadida por el agua, también treparon a los árboles por seguridad.

“La isla quedó sumergida o parcialmente sumergida, y casi todo fue arrastrado”, dijo.

El Pangaimotu Island Resort, que su tío ha dirigido durante décadas, parecía haber desaparecido. Su propia casa, le dijo en una llamada telefónica que se realizó a las 4 am del jueves solo después de docenas de intentos de volver a marcar, tenía toda la pared trasera empujada hacia el mar.

“Uno crece con esto”, dijo en una entrevista desde Australia, donde vive desde justo antes de que el COVID-19 provocara el cierre de las fronteras internacionales. “Realmente no conoces la escala de estas cosas, pero creces con este instinto visceral de qué hacer, y creo que la evidencia de eso es el hecho de que hasta ahora hemos tenido muy pocas muertes”.

Muchos tonganos en el extranjero que lograron hablar con sus familiares, generalmente en las primeras horas de la madrugada, cuando había menos demanda del servicio satelital, informaron que sus ansiosas llamadas habían sido respondidas principalmente con humildes súplicas de que no se preocuparan. Los tonganos son bien conocidos por su cultura relajada y tolerante y su fe cristiana, que a veces parece chocar con la ansiedad del mundo siempre conectado.

Miti Cummings, que vive en Nueva Zelanda, dijo que había estado llamando a su madre y a su padrastro sin parar durante toda la semana en Tonga, casi sin dormir, marcando su número al azar y con la esperanza de que, por alguna razón, pudiera comunicarse.

Cuando finalmente habló con ellos, dijo que estaban siendo “típicos tonganos”.

“Simplemente dijeron, ‘Oh, está bien; no te preocupes por nosotros; Cuídate. Estaremos bien; nos quedamos adentro porque la ceniza es muy mala’”.

“Fue un gran alivio”, agregó, hasta que colgó justo después de las 4 am y se dio cuenta de todo lo que no había preguntado.

“Ni siquiera sé si su casa sigue en pie”, dijo.

Siua, el estudiante de seminario, dijo que cuando finalmente se comunicó con su madre al final de la semana y la conectó de inmediato con sus hermanas, terminó la llamada sin una imagen completa.

Se sintió aliviado al descubrir que sus primos habían estado controlando a su madre, que vive sola, pero eso lo hizo pensar en sus tías y tíos en la isla de Atatā.

Nadie había tenido noticias de sus familiares allí. Todo lo que sabía era que en las fotos tomadas desde arriba después de la explosión, no parecía quedar mucho: solo se veían lotes vacíos en los árboles y algunos edificios. Todo estaba cubierto por el polvo marrón grisáceo de Hunga Tonga-Hunga Ha’apai.

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