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‘Miserable y peligroso’, una promesa china fallida en Serbia

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Buscando escapar de la pobreza absoluta en el norte de Vietnam, el agricultor de 43 años trabajó durante años en obras de construcción en Kuwait y Uzbekistán antes de que le ofrecieran un boleto a lo que le dijeron que sería «la tierra prometida»: Europa, y un trabajo con un buen salario.

“Quería ir a Occidente para cambiar mi vida”, recordó en una entrevista el agricultor, padre de tres hijos que pidió que no se usara su nombre para evitar represalias de su empleador.

Su vida ciertamente cambió: se puso mucho peor.

El trabajo resultó ser en Serbia, una de las naciones más pobres de Europa, con una empresa china cuya gigantesca fábrica de neumáticos en construcción en la ciudad norteña de Zrenjanin se ha convertido en un símbolo del abismo entre la seductora promesa de inversión de China y el a veces sombrío realidad sobre el terreno.

Promocionada como la mayor inversión industrial de China en Europa, la fábrica de Ling Long Tire, valorada en 900 millones de dólares, es un imán de críticas para un gobierno serbio al que los opositores acusan de sumisión incondicional a China. Los trabajadores y activistas dicen que problemas como el tráfico de personas, las condiciones de trabajo similares a las de una prisión y el abuso ambiental son endémicos.

El sitio de construcción de la fábrica Ling Long Tire en Zrenjanin, Serbia, el 23 de diciembre de 2021. (Marko Risovic/The New York Times)

Unos 400 vietnamitas trabajan en Zrenjanin, junto con cientos de chinos más, que obtienen salarios más altos y mejores condiciones de vida, según los trabajadores y activistas laborales locales. El ex granjero de Vietnam describió sus condiciones de trabajo en Serbia como “miserables y peligrosas” y dijo que estaba alojado en una choza decrépita repleta de otros trabajadores vietnamitas y acosado por supervisores chinos.

El proyecto Ling Long Tire tomó forma por primera vez en septiembre de 2018 durante las reuniones en Beijing entre el presidente populista de Serbia, Aleksandar Vucic, y Xi Jinping, el líder de China.

Xi, que ha considerado a Serbia como el amigo europeo más confiable de China en un momento en que otras naciones están resentidas con su país, elogió a la nación balcánica como un «buen amigo honesto y un buen socio».

Vucic predijo que la fábrica de neumáticos, que planea producir más de 130 millones de neumáticos al año en Zrenjanin, y otras empresas planificadas convertirían a Serbia en “el puerto para las inversiones chinas en toda la región”.

Serbia dijo que la inversión china le ayudó a lograr un crecimiento económico de más del 7% el año pasado, entre los más altos de Europa.

Pero el furor por las condiciones de trabajo ha hecho retroceder el esfuerzo de años de Serbia por unirse a la Unión Europea, cuya visión de China se ha vuelto cada vez más amarga. El mes pasado, el Parlamento Europeo exigió una investigación sobre el trato a los trabajadores vietnamitas en Zrenjanin y expresó su alarma “por la creciente influencia de China en Serbia y en los Balcanes Occidentales”.

Un trabajador vietnamita en el sitio de construcción de la fábrica Ling Long Tire en Zrenjanin, Serbia, el 23 de diciembre de 2021. (Marko Risovic/The New York Times)

También ha agravado lo que se ha convertido en el mayor dolor de cabeza político de Vucic: la ira pública por el daño al medio ambiente que se atribuye ampliamente a la campaña del gobierno para impulsar la economía a toda costa. Decenas de miles de personas se reunieron a fines del año pasado durante semanas de protestas callejeras en Serbia contra el desarrollo de un proyecto de mina de litio por parte de la compañía anglo-australiana Rio Tinto. Las protestas forzaron una rara retirada por parte del gobierno, que el 1 de enero. 20 licencias canceladas para el proyecto.

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Las empresas chinas en Serbia, que incluyen una planta siderúrgica que escupe humo cerca de Belgrado, la capital, y una mina y fundición de cobre en la ciudad sureña de Bor, han ayudado a avivar esta ira. A pesar de los elogios a Beijing en los medios de comunicación serbios progubernamentales, estos han hecho que China sea sinónimo de degradación ambiental en la mente de muchos serbios.

A diferencia de Rio Tinto, muy vulnerable por sus vínculos con Australia, un país muy vilipendiado en Serbia tras la reciente expulsión de la estrella del tenis Novak Djokovic, las empresas chinas han disfrutado del apoyo inquebrantable de Vucic como indispensables para la creación de empleo y el crecimiento económico.

Pero Marina Tepic, líder del principal partido de la oposición, dijo en una entrevista que la fábrica de neumáticos “daría algunos puestos de trabajo a los serbios pero mataría a muchos más con su contaminación”.

El fuerte apoyo de los líderes de Serbia y China, agregó, ha puesto el proyecto en gran medida fuera de los límites de los reguladores gubernamentales y ha permitido que los trabajadores de la construcción allí, privados por un tiempo de sus pasaportes, alojados en la miseria y temerosos de represalias, se mantengan en “esclavitud moderna”.

El gobierno niega proteger el proyecto chino del escrutinio, y el ministro de Construcción, Tomislav Momirovic, declaró en una visita reciente a Zrenjanin que la fábrica china era el sitio de construcción más monitoreado de Serbia. Las autoridades dicen que a todos los trabajadores vietnamitas se les han devuelto sus pasaportes y ahora son libres de irse si lo desean.

Algunos de los trabajadores han huido. Pero para la mayoría de ellos, irse significaría romper sus contratos y dejar a los miembros de la familia en Vietnam en deuda con los intermediarios laborales y los usureros que pagaron su viaje a Serbia, dicen los trabajadores.

Un cartel en chino con las precauciones contra el COVID-19 en el sitio de construcción de la fábrica Ling Long Tire en Zrenjanin, Serbia, el 23 de diciembre de 2021. (Marko Risovic/The New York Times)
Una declaración de Ling Long Tire citada en los medios serbios dijo que la compañía estaba «comprometida con el pleno respeto y un enfoque humano y digno para todos los empleados». Sin embargo, enfatizó que ninguno de los trabajadores de la construcción son empleados y trabajan para subcontratistas. Ling Long dijo que les había pedido a los contratistas que proporcionaran mejores alojamientos. La compañía de neumáticos no respondió de inmediato a las solicitudes de comentarios en su oficina central en China.

El gobierno serbio, que otorgó 240 acres de tierras de cultivo de forma gratuita a Ling Long Tire para su fábrica y prometió 85 millones de dólares en subsidios estatales, dice que la fábrica eventualmente generará 1200 puestos de trabajo. Declaró la empresa como un “proyecto de importancia nacional”, una clasificación que los críticos ven como un movimiento para proteger la empresa de los inspectores ambientales y de otro tipo.

“Se comportan como si la fábrica china fuera un sitio militar”, dijo Ivan Zivkov, miembro de una red de grupos activistas en Zrenjanin que ha estado presionando a las autoridades, en su mayoría sin éxito, para que divulguen información sobre la fábrica y su posible impacto en el medio ambiente. .

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Zoran Dedic, jubilado en Zrenjanin que asistió a una reciente reunión pública organizada por Zivkov, dijo que no se opone a la inversión extranjera. Pero expresó su alarma porque no se había hecho pública tanta información sobre la fábrica de neumáticos china, en particular los niveles futuros de contaminación, y que Ling Long, mientras donaba dinero para enviar a los niños locales a un campamento de fútbol, ​​no había entablado una discusión seria con los residentes.

“No sabemos nada de lo que está pasando allí”, dijo.

Marija Andjelkovic, directora de Astra, un grupo independiente en Belgrado que monitorea y cabildea contra la trata de personas, dijo que visitó el sitio de construcción a fines del año pasado y encontró a trabajadores vietnamitas durmiendo en chozas sin calefacción ni agua limpia. “Era como un campo de prisioneros”, dijo.

Los contratos laborales firmados por los trabajadores vietnamitas con China Energy Engineering Group, un subcontratista de Ling Long que supervisa la construcción, comprometen a cada trabajador a no participar en actividades sindicales y a “abstenerse de cualquier cosa que pueda perjudicar su reputación o la reputación” de la empresa china. .

Aún más restrictivos son los términos establecidos por las agencias de contratación en Vietnam. Una agencia, Song Hy Gia Lai International, exigió que todos los trabajadores que vayan a Europa firmen un documento comprometiéndose a nunca hacer huelgas o protestas.

El documento parece haber sido copiado y pegado de acuerdos redactados originalmente para trabajadores reclutados en Vietnam para trabajar en el Medio Oriente: advierte que los trabajadores que van a Serbia corren el riesgo de que les corten las manos si roban.

Danilo Curkic, director de programa de A11, un grupo de investigación de Belgrado, dijo que los contratos firmados por los trabajadores vietnamitas estaban “muy lejos de todo lo que es legal según la ley serbia” y los dejaban en servidumbre por contrato. “Es imposible que las autoridades estatales serbias no supieran lo que estaba pasando”, dijo.

Un trabajador vietnamita que habló con un canal de televisión serbio en noviembre sobre lo que describió como condiciones de vida inhumanas fue interrogado por la policía serbia y liberado después de firmar una declaración en la que afirmaba que no tenía quejas. Otro que habló con un medio de comunicación serbio fue despedido.

“Todo esto es parte del proceso de intimidación”, dijo Curkic.

Los trabajadores vietnamitas que accedieron a ser entrevistados por The Times a través de un intérprete dijeron que habían vivido durante meses en sórdidos refugios parecidos a barracones utilizados anteriormente por una granja local para criar cerdos y pollos.

El ex granjero del norte de Vietnam dijo que las condiciones habían mejorado un poco en las últimas semanas. Muchos trabajadores ahora viven en bloques de hormigón de dos pisos rodeados por una valla de metal y vigilados por guardias de seguridad serbios que impiden la entrada a los forasteros.

Un residente, un trabajador de la construcción vietnamita de 40 años que solicitó el anonimato, dijo que compartía una habitación diminuta con otras siete personas y que su cocina estaba plagada de ratas. Los salarios de alrededor de $ 900 por mes, más altos de lo que podía ganar en Vietnam, a menudo se pagaban tarde y se reducían drásticamente por los días que no trabajaba debido a una enfermedad o las inclemencias del tiempo, dijo.

Anteriormente trabajó para diferentes empresas chinas durante 15 años en Corea, Kuwait, Malasia y Taiwán, pero dijo que nunca había soportado condiciones tan malas como en el sitio de construcción de Ling Long Tire en Serbia.

“Es como el infierno en la Tierra aquí”, dijo.

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