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Mientras otros estados árabes vacilan, Arabia Saudita busca convertirse en un centro cultural

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Una mujer saudí embarazada, lejos de casa, se ve acosada por demonios internos y externos. Un aspirante a vloguero saudí y sus amigos, amenazados por el apetito insaciable de contenido y los peligros más misteriosos de Internet, intentan escapar de un bosque oscuro. En una boda, la madre de la novia entra en pánico cuando su hija desaparece con todos sus invitados esperando abajo.

Estas fueron solo algunas de las 27 películas hechas en Arabia Saudita que se estrenan este mes en un festival de cine en Jiddah, parte del gran esfuerzo del reino conservador para transformarse de un remanso cultural en una potencia cinematográfica en el Medio Oriente.

El impulso saudí refleja cambios profundos en las industrias creativas en todo el mundo árabe. Durante el siglo pasado, mientras que el nombre de Arabia Saudita evocaba poco más que petróleo, desierto e Islam, El Cairo, Beirut, Damasco y Bagdad se destacaron como los faros culturales árabes donde se hicieron películas de gran éxito, se grabaron canciones que encabezaron listas de éxitos y libros que consiguieron éxitos. los intelectuales que hablan salieron a las estanterías.

Pero durante la última década, esos legados han sido golpeados por conflictos, derrumbes financieros y fallas estatales. Años de guerra han dañado los estudios de televisión de Siria y las editoriales de Bagdad. Un colapso económico ha dejado a los cines de arte del Líbano luchando por mantener las luces encendidas.

La aclamada industria cinematográfica de Egipto, que convirtió el dialecto del país en el árabe más entendido, ha sido artístico durante años, y sus programas de televisión han sido secuestrados por los servicios de inteligencia del país para promover temas progubernamentales.

En muchos sentidos, el manto cultural de la región está en juego, y Arabia Saudita está gastando generosamente hasta dieciséis.

En el Festival Internacional de Cine del Mar Rojo, que se llevó a cabo en un antiguo campo de ejecución, los residentes de Jiddah se pusieron nerviosos cuando estrellas como Hilary Swank y Naomi Campbell se pavonearon por una alfombra roja con vestidos reveladores, y las personas influyentes saudíes pincharon en fiestas de baile.

Todo esto en un país donde, hasta hace unos años, a las mujeres no se les permitía conducir, los cines estaban prohibidos y los aspirantes a cineastas a menudo tenían que esquivar a la policía religiosa para filmar en público.

El elenco y equipo de la película de terror ÒJunoonÓ en el Festival Internacional de Cine del Mar Rojo en Jeddah, Arabia Saudita, el 9 de diciembre de 2021 (Iman Al-Dabbagh / The New York Times)

«Es nuestro momento de brillar aquí en Arabia Saudita», dijo Mona Khashoggi, una productora de cine y teatro saudita que se estaba paseando por una feria de talentos que el festival estaba llevando a cabo para aspirantes a cineastas sauditas. Un funcionario del gobierno acababa de anunciar que el reino apoyaría la producción de 100 películas para 2030, colmando nuevos proyectos con permisos, prestigio y financiación.

«Ahora que soy cineasta», reflexionó Khashoggi, «tal vez consiga dinero».

El cambio está impulsado por el gobernante saudí de facto, el príncipe heredero Mohammed bin Salman, que quiere deshacerse de la imagen seria del reino mediante la construcción de una industria del entretenimiento para estimular la economía y crear empleos.

Para construir la nueva industria, los saudíes están aprovechando la riqueza petrolera de su país para financiar producciones locales, patrocinar a cineastas sauditas para que estudien en el extranjero y establecer escuelas de formación, estudios de sonido y estudios nacionales. El gobierno está financiando iniciativas similares para fomentar artistas visuales, músicos y chefs sauditas.

El gobierno ha atraído a tres producciones de Hollywood de gran presupuesto para filmar en el país con financiamiento y helicópteros y aviones de combate proporcionados por el gobierno, con la esperanza de superar a Jordania y Marruecos como el destino de referencia para paisajes desérticos espectaculares.

Durante una mesa redonda en el festival, Bahaa Abdulmajeed, un funcionario del Ministerio de Inversiones de Arabia Saudita, dijo que el reino tenía un objetivo: «hacer de Arabia Saudita un nuevo centro para la realización de películas en la región».

Después de que Abdulmajeed enumerara las muchas zanahorias que el reino pendía para atraer a la industria cinematográfica, el moderador del panel, el reportero de Variety Nick Vivarelli, se rió. «Está bien», dijo. «Así que la burocracia será inexistente, y estás desplegando la alfombra roja, en pocas palabras».

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A pesar de sus grandes bolsillos, Arabia Saudita se enfrenta a grandes desafíos.

Lleva décadas de retraso en la construcción de una clase de creadores y técnicos capacitados. Y muchos profesionales árabes son reacios a pasar a una monarquía socialmente conservadora donde el alcohol está prohibido y el gobierno encarcela a los disidentes por críticas leves.

Algunos veteranos de la industria cuestionaron cuánto duraría la manía del cine saudí, señalando los intentos anteriores de los Emiratos Árabes Unidos y Qatar de crear industrias cinematográficas por pura fuerza de billetera, iniciativas que se quedaron cortas. Otros preguntaron cuándo sería rentable la industria, no solo impulsada por la riqueza petrolera del gobierno.

La actriz Sumaya Rida se ve a sí misma en la pantalla en la película ÒRuptureÓ en el Festival Internacional de Cine del Mar Rojo en Jeddah, Arabia Saudita, el 10 de diciembre de 2021. El festival es parte del gran esfuerzo del reino conservador para transformarse de un remanso cultural en un potencia cinematográfica en el Medio Oriente. (Iman Al-Dabbagh / The New York Times)

«Mientras la idea sea ‘Impulsaremos el espíritu empresarial cultural siempre que el barril esté por encima de los 70 dólares’, entonces esto está destinado al fracaso», dijo Mazen Hayek, asesor de comunicación de medios y ex portavoz de MBC, la televisión más grande del mundo árabe. red, con sede en Dubai, Emiratos Árabes Unidos.

Para cultivar la cultura creativa, dijo, los países árabes deben garantizar las libertades personales, el estado de derecho, las prácticas de libre mercado y la tolerancia, incluidos los derechos LGBTQ.

“Vas a tener autónomos que son brillantes en sus sectores pero que no necesariamente quieren trabajar con gobiernos o empresas estatales”, dijo Hayek.

Algunos veteranos de la industria se preguntaron, con una pizca de esnobismo, si los árabes de otros países verían películas sauditas.

“En Arabia Saudita, tienen el dinero; ellos tienen los medios. Pero tenemos una gran riqueza de historias ”, dijo Philippe Aractingi, director y productor libanés francés. «Están inyectando enormes cantidades de dinero, pero ¿durante cuánto tiempo lo mantendrán?»

A su favor, Arabia Saudita tiene una población de 22 millones, lo que significa que puede apoyar una industria local mejor que sus pequeños vecinos del golfo, dijo Faisal Baltyuor, director de CineWaves, un distribuidor de películas con sede en Riad.

Aunque la población de Arabia Saudita es aproximadamente una quinta parte de la de Egipto, los saudíes son más ricos y están más conectados, lo que los hace más propensos a pagar los servicios de transmisión y las entradas al cine. A unos 18 dólares, una entrada en los teatros saudíes se encuentra entre las más caras del mundo.

Pero el reino solo permitió la reapertura de los cines en 2018 después de una prohibición de 35 años. Antes de eso, los saudíes escaparon a las cercanas Bahrein o Dubai para ir a los teatros. Ahora, el país tiene 430 pantallas y contando, lo que lo convierte en el mercado de más rápido crecimiento en el mundo, con un objetivo de 2600 pantallas para 2030, dijo Abdulmajeed.

En lugar de ahogar a sus vecinos, la apertura de Arabia Saudita también puede impulsar al resto de los cineastas de la región.

La popularidad del contenido egipcio en Arabia Saudita lo convierte en un mercado tentador para los estudios egipcios, dijo Mohamed Hefzy, director de Film Clinic, una productora con sede en El Cairo.

Se están preparando varias colaboraciones entre Arabia Saudita y Egipto, y una comedia egipcia al estilo de «Hangover», «Wa’afet Reggala» («A Stand Worthy of Men»), fue el estreno más taquillero en Arabia Saudita este año, superando a la Éxitos de taquilla de Hollywood.

Las producciones sauditas también pueden seguir atrayendo talentos de actuación, escritura y dirección del Líbano, Siria y Egipto, y lo más probable es que necesiten hacerlo para llegar a un público no saudita, dijo Rebecca Joubin, profesora de estudios árabes en el Davidson College de Carolina del Norte.

«Con la apertura de Arabia Saudita, dicen en Egipto que está salvando la industria cinematográfica de Egipto», dijo Marwan Mokbel, un egipcio que coescribió «Junoon», una película de terror saudí sobre el vlogger que se estrenó en el festival Jiddah.

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El director saudí Mohammad Makki, segundo desde la derecha, con el elenco de su serie de televisión ÒTakkiÓ en el Festival Internacional de Cine del Mar Rojo en Jeddah, Arabia Saudita, el 6 de diciembre de 2021 (Iman Al-Dabbagh / The New York Times).

Los programas y películas sauditas están surgiendo a medida que los hábitos de visualización de la región se están transformando, creando oportunidades. Muchos jóvenes árabes han abandonado la serie de televisión Ramadán que dominaba las pantallas de sus padres por series internacionales transmitidas por Netflix y Shahid, su contraparte árabe con sede en Dubai.

Eso ha creado un gran mercado para el contenido en árabe.

Netflix ha producido programas jordanos, egipcios y sirio-libaneses, con diversos grados de éxito, y acaba de anunciar el lanzamiento de su primer largometraje en árabe, «Perfect Strangers».

Los estudios sirios y libaneses que solían depender de los financieros del Golfo – quienes, se quejaron, a menudo los obligaban a diluir sus ambiciones artísticas rechazando temas políticos – también están recurriendo a las series web y Netflix en busca de nuevos fondos y audiencias más amplias.

Arabia Saudita también está comenzando a alimentar el apetito de los servicios de transmisión. Netflix firmó un contrato de ocho películas con Telfaz11, un estudio creativo saudí, el año pasado.

La atmósfera de la fiebre del oro puede ser surrealista para los cineastas sauditas que lucharon cuando los cines en casa fueron prohibidos, los permisos de películas fueron tortuosos de conseguir y la industria fue rechazada.

Telfaz11 comenzó en YouTube, donde sus videos engancharon a los jóvenes sauditas que buscaban una alternativa moderna a la televisión somnolienta. Mohammad Makki recordó haber esquivado a la policía, al estilo guerrillero, para filmar la primera temporada de su programa «Takki», sobre un grupo de amigos saudíes que navegaban por las limitaciones sociales sauditas, hace una década. Luego, fue una serie de YouTube de bajo presupuesto. Ahora, es un éxito de Netflix.

«Crecimos con ganas de ir al cine», dijo, «y ahora está a dos cuadras de mi casa».

Las mujeres sauditas en la industria enfrentaron desafíos aún mayores.

Cuando se filmó “Wadjda” (2012), el primer largometraje saudí dirigido por una mujer, a Haifaa al-Mansour, la directora, se le prohibió mezclarse en público con miembros masculinos del equipo. En cambio, trabajó desde la parte trasera de una camioneta, comunicándose con los actores a través de un walkie-talkie.

«Todavía estoy en estado de shock», dijo Ahd Kamel, quien interpretó a un maestro conservador en «Wadjda», que interpreta a una joven saudita rebelde que quiere desesperadamente una bicicleta, mientras caminaba por el festival. «Es surrealista».

Cuando era una joven actriz en Nueva York, Kamel ocultó su carrera a su familia, sabiendo que ellos, y la sociedad saudí, no aprobarían que una mujer actuara. Ahora, dijo, su familia la molesta por entradas para el festival y ella se está preparando para dirigir una nueva película que se rodará en Arabia Saudita.

Las sensibilidades políticas, religiosas y culturales de Arabia Saudita siguen siendo factores, por supuesto.

“Eternals”, de gran presupuesto, de Marvel no se estrenó en Arabia Saudita, ni en Qatar, Kuwait o Egipto, debido a escenas románticas gay. Sin embargo, varias de las películas no sauditas proyectadas en el festival de Jiddah incluyeron escenas gay, desnudez y un embarazo fuera del matrimonio.

Hisham Fageeh, un comediante y actor saudí, dijo que los funcionarios le habían dicho que las películas futuras deberían evitar tocar directamente a Dios o la política.

Sumaya Rida, una actriz de las películas del festival «Junoon» y «Rupture», dijo que las películas tenían como objetivo retratar a las parejas saudíes de manera realista mientras evitaban el afecto físico en la pantalla.

Pero los cineastas dijeron que estaban felices de tener apoyo, aceptando que vendría a costa de limitaciones creativas.

“No pretendo provocar para provocar. El propósito del cine es provocar. El cine no tiene por qué ser didáctico ”, dijo Fatima al-Banawi, una actriz y directora saudí cuyo primer largometraje financia el festival. «Viene naturalmente. Hemos sido tan buenos trabajando en torno a las cosas durante tanto tiempo «.

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