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Mientras China Evergrande se tambalea, Beijing interviene

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Durante meses, mientras una empresa inmobiliaria en problemas llamada China Evergrande asustó a los mercados globales con sus problemas financieros, Beijing se mantuvo al margen.

Ahora, el gobierno está asumiendo un papel más activo.

Evergrande, la promotora inmobiliaria más endeudada del mundo, dijo que funcionarios de varias instituciones respaldadas por el estado se habían unido a un comité de riesgos que ayudaría a la empresa a reestructurarse. El comité, dirigido por el fundador de Evergrande, Xu Jiayin, «desempeñará un papel importante en la mitigación y eliminación de riesgos futuros», dijo la compañía en un comunicado el lunes por la noche.

La formación de un comité con un aparente sello del gobierno tranquilizó a los inversores que estaban preocupados por el impacto potencial, en China y más allá, de un colapso caótico de Evergrande. Su enorme imperio inmobiliario incluye millones de apartamentos en cientos de ciudades chinas, pero Evergrande también tiene más de $ 300 mil millones en obligaciones que debe pagar, y tal vez incluso más fuera de los libros.

«Parece que el gobierno intervendrá de alguna manera para evitar una gran crisis», dijo George Yu, economista de la Universidad Renmin en Beijing. «Pero toda la sociedad debería aprender una lección de este incidente».

Evergrande parecía haber perdido los pagos a algunos de sus tenedores de bonos de una empresa afiliada, Scenery Journey, que venceban el lunes. Pero sus acciones subieron en las operaciones de Hong Kong el martes, ya que los inversores reaccionaron a la noticia del respaldo oficial a la compañía y a medidas más amplias para respaldar un sector inmobiliario en crisis. Los inversionistas también fueron aplaudidos por la flexibilización de las restricciones crediticias por parte del gobierno chino el lunes en medio de señales de una desaceleración económica más generalizada.

Una mujer camina frente al letrero del edificio del China Evergrande Center en Hong Kong, China (Reuters)

Al igual que otros conglomerados anteriores que pidieron prestado hasta que ya no pudieron pagar sus facturas, Evergrande ahora será asesorado, en parte, por funcionarios de Guangdong, la provincia donde la compañía comenzó a vender apartamentos a una incipiente clase media china a fines de la década de 1990.

Evergrande dijo la semana pasada que es posible que ya no pueda cumplir con sus obligaciones financieras. La divulgación se realizó en un contexto de deterioro del mercado inmobiliario y difíciles condiciones operativas para los desarrolladores. Al menos 11 desarrolladores han incumplido sus pagos de bonos este año.

A los inversores les preocupaba que Evergrande pudiera ser el próximo. El período de gracia para los pagos de dos de sus bonos, por valor de más de 82 millones de dólares combinados, expiró el lunes. Si los tenedores de bonos no se recuperaran, marcaría el comienzo de un incumplimiento formal, algo que la compañía ha logrado advertir estrechamente durante varios meses. ClearStream, un proveedor de servicios comerciales, dijo el martes que no pudo procesar los pagos de ninguno de los bonos porque no había recibido dinero.

Los edificios residenciales en construcción se ven en Evergrande Cultural Tourism City, un proyecto desarrollado por China Evergrande Group, en Taicang de Suzhou, provincia de Jiangsu, China. (Reuters)

Evergrande no respondió a una solicitud de comentarios.

Otro gigante inmobiliario en dificultades, Kaisa Group, se enfrentó a un posible incumplimiento el martes. Los tenedores de bonos le enviaron una propuesta que le daría más tiempo, según Bloomberg. Kaisa no respondió a las solicitudes de comentarios.

Las autoridades han estado tratando de frenar el endeudamiento imprudente de los gigantes corporativos prometiendo no intervenir para salvar a las empresas que ya no pueden pagar sus facturas. El año pasado, los funcionarios se centraron en los promotores inmobiliarios, entre algunos de los mayores prestatarios de China Inc.

El banco central comenzó restringiendo los préstamos bancarios a las empresas inmobiliarias y condicionando el acceso a nuevo efectivo a la capacidad de las empresas para comenzar a liquidar sus deudas. Con sus canales tradicionales de financiamiento agotándose y enfrentando la presión de las autoridades para reducir sus niveles de deuda, muchos desarrolladores se encontraron en una situación difícil. La desaceleración del mercado inmobiliario ha empeorado las cosas y ha ejercido presión sobre todo el sector.

En las últimas semanas, los incumplimientos en el mercado inmobiliario han desatado el pánico en el mercado de bonos, elevando el costo de los préstamos a niveles récord. Muchos desarrolladores han luchado por mantener sus operaciones en funcionamiento, completar el trabajo en los apartamentos que vendieron y pagar a sus empleados y contratistas. La Televisión Central de China, la emisora ​​estatal, informó el lunes que Kaisa no había pagado a algunos de sus trabajadores durante meses y estaba teniendo problemas para terminar un proyecto de lujo en Guangzhou que se suponía iba a entregarse el año pasado.

El pedido de ayuda de Evergrande la semana pasada provocó una serie de comentarios de los reguladores de China que aseguraban al mercado que sus problemas financieros no se extenderían a la economía en general. El Politburó del Partido Comunista también intervino para decir que el gobierno ayudaría a respaldar el mercado inmobiliario.

El nuevo comité de riesgos de Evergrande incluirá a altos funcionarios de China Cinda Asset Management, Guangdong Holdings, Guangzhou Yuexiu Holding y Guosen Securities, entidades que son propiedad o están respaldadas por el estado. Evergrande dijo el viernes que planeaba «comprometerse activamente» con sus acreedores extranjeros.

Una pregunta es si los inversionistas en los bonos en dólares estadounidenses de Evergrande estarán dispuestos a considerar cerrar un trato rápido para renovar los aproximadamente $ 20 mil millones en bonos impagos de la compañía antes de que comience la reestructuración, o si optarán por esperar hasta que el resto de la compañía más se resuelven más de $ 300 mil millones en deudas.

Un letrero de Evergrande se ve en un parque temático inacabado en Evergrande Cultural Tourism City, un proyecto del Grupo Evergrande de China cuya construcción se ha detenido, en Taicang de Suzhou, provincia de Jiangsu, China, el 22 de octubre de 2021. (Reuters)

Las autoridades chinas han dejado en claro que la estabilidad social es crucial, lo que indica que pueden dar prioridad a los compradores de viviendas, proveedores y contratistas que aún esperan el pago de Evergrande. Y la empresa está comprometida con unos 1,6 millones de apartamentos sin terminar que los compradores ya han pagado.

Pero los funcionarios que asesoran al desarrollador también pueden estar preocupados por cómo se trata a los inversores extranjeros en el proceso de reestructuración, dijo Han Shen Lin, profesor asistente de práctica en finanzas en la Universidad de Nueva York en Shanghai. Los desarrolladores se han vuelto muy dependientes del acceso a los mercados internacionales para obtener financiación. Durante los próximos meses, deberán realizar pagos por un total de $ 17 mil millones, según una estimación.

«Si bien abordar las desventajas sociales es una prioridad», dijo Lin, «la forma en que se trate a los inversores en deuda en dólares estadounidenses en el extranjero será una señal importante de los futuros precios de riesgo de China».

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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