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Los países ricos atraen a los trabajadores de la salud de las naciones de bajos ingresos para luchar contra la escasez

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Hay pocas enfermeras en la capital de Zambia con las habilidades y la experiencia de Alex Mulumba, que trabaja en la sala de operaciones de un hospital de cuidados intensivos. Pero recientemente se enteró, a través de un aluvión de publicaciones en las redes sociales y solicitudes de LinkedIn, que muchos lugares lejanos también están ansiosos por su experiencia, y le pagarán mucho más que los $ 415 por mes (incluido un bono de riesgo de salud de $ 8) que gana. ahora.

Mulumba, de 31 años, está considerando esas opciones, particularmente Canadá, donde amigos suyos emigraron y encontraron trabajo rápidamente. “Tienes que construir algo con tu vida”, dijo.

Canadá se encuentra entre las numerosas naciones ricas, incluidos los Estados Unidos y el Reino Unido, que están reclutando agresivamente trabajadores médicos del mundo en desarrollo para reponer una fuerza laboral de atención médica drásticamente mermada por la pandemia de COVID-19. La urgencia y la fuerte atracción de las naciones de altos ingresos, incluidos países como Alemania y Finlandia, que no habían contratado previamente a trabajadores de la salud del extranjero, ha alterado los patrones de migración y planteado nuevas preguntas sobre la ética de la contratación de países con sistemas de salud débiles durante un pandemia.

“Hemos visto absolutamente un aumento en la migración internacional”, dijo Howard Catton, director ejecutivo del Consejo Internacional de Enfermeras. Pero agregó: “El alto, alto riesgo es que estás reclutando enfermeras de países que menos pueden permitirse perder a sus enfermeras”.

Alrededor de 1.000 enfermeras llegan a Estados Unidos cada mes desde países africanos, Filipinas y el Caribe, dijo Sinead Carbery, presidenta de O’Grady Peyton International, una firma internacional de reclutamiento. Aunque Estados Unidos ha atraído durante mucho tiempo a enfermeras del extranjero, dijo que la demanda de los centros de atención médica estadounidenses es la más alta que ha visto en tres décadas. Se estima que hay 10,000 enfermeras extranjeras con ofertas de trabajo en los EE. UU. en listas de espera para entrevistas en las embajadas estadounidenses en todo el mundo para las visas requeridas.

Desde mediados de 2020, la cantidad de enfermeras internacionales que se registran para ejercer en el Reino Unido ha aumentado, «apuntando a que este año será el más alto en los últimos 30 años en términos de números», dijo James Buchan, miembro principal de Health. Foundation, una organización benéfica británica, que asesora a la Organización Mundial de la Salud y a los gobiernos nacionales sobre la movilidad de los trabajadores sanitarios.

“Hay 15 enfermeras en mi unidad y la mitad tiene una solicitud en proceso para trabajar en el extranjero”, dijo Mike Noveda, una enfermera neonatal senior en Filipinas que ha sido reasignada temporalmente para administrar las salas de COVID-19 en un hospital importante en Manila. “En seis meses, se habrán ido”.

A medida que la pandemia ingresa a su tercer año y las infecciones por la variante omicron aumentan en todo el mundo, la escasez de trabajadores de la salud es una preocupación creciente en casi todas partes.

Hasta 180.000 han muerto de COVID-19, según la OMS. Otros se han quemado o renunciado debido a la frustración por factores como la falta de equipo de protección personal. Alrededor del 20% en los Estados Unidos han dejado sus trabajos durante la pandemia. La OMS ha registrado huelgas y otras acciones laborales de trabajadores de la salud en más de 80 países el año pasado, la cantidad que normalmente se vería en una década. Tanto en los países en desarrollo como en los ricos, el agotamiento de la fuerza laboral de la salud ha tenido un costo para la atención al paciente.

Los países europeos y norteamericanos han creado vías rápidas de inmigración dedicadas para los trabajadores de la salud y han acelerado los procesos para reconocer las calificaciones extranjeras.

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El gobierno británico introdujo un programa de «visa de salud y atención» en 2020, que apunta y acelera a los trabajadores de la salud extranjeros para cubrir las vacantes de personal. El programa incluye beneficios tales como costos de visa reducidos y un procesamiento más rápido.

Canadá ha simplificado los requisitos de idioma para la residencia y ha acelerado el proceso de reconocimiento de las calificaciones de las enfermeras formadas en el extranjero. Japón ofrece un camino hacia la residencia para los trabajadores temporales del cuidado de personas mayores. Alemania está permitiendo que los médicos formados en el extranjero pasen directamente a puestos de médicos asistentes.

En 2010, los estados miembros de la OMS adoptaron un Código de prácticas mundial sobre la contratación internacional de personal sanitario, impulsado en parte por un éxodo de enfermeras y médicos de países del África subsahariana devastados por el sida. Los gobiernos africanos expresaron su frustración porque sus universidades estaban produciendo médicos y enfermeras educados con fondos públicos que eran atraídos a Estados Unidos y Gran Bretaña tan pronto como estaban completamente capacitados, por salarios que sus países de origen nunca podrían igualar.

El código reconoce el derecho de las personas a migrar, pero llama a las naciones ricas a reclutar a través de acuerdos bilaterales, con la participación del ministerio de salud en el país de origen.

A cambio de un reclutamiento organizado de trabajadores de la salud, el país de destino debe brindar apoyo a las iniciativas de atención médica designadas por el país de origen. También se supone que los países de destino ofrecen «aprender y regresar» en el que los trabajadores de la salud con nuevas habilidades regresan a casa después de un período de tiempo.

Pero Catton, de la organización internacional de enfermeras, dijo que ese no era el patrón actual. “Para las enfermeras que son contratadas, no hay intención de que regresen, muchas veces todo lo contrario: quieren establecerse en otro país y traer a sus familias para que se unan a ellas”, dijo.

Zambia tiene un exceso de enfermeras, en papel: miles de graduados de las escuelas de enfermería están desempleados, aunque un nuevo gobierno se comprometió a contratar a 11.200 trabajadores de la salud este año. Pero son las enfermeras veteranas como Lillian Mwape, directora de enfermería del hospital donde trabaja Mulumba, las más buscadas por los reclutadores.

“La gente se va constantemente”, dijo Mwape, cuya bandeja de entrada está inundada de correos electrónicos de reclutadores que le informan qué tan rápido puede obtener una visa para los Estados Unidos.

El efecto neto, dijo, “es que estamos discapacitados”.

“Son las enfermeras más capacitadas las que perdemos y no se pueden reemplazar”, dijo Mwape. “Ahora en la UCI podríamos tener cuatro o cinco enfermeras de cuidados intensivos capacitadas, donde deberíamos tener 20. El resto son enfermeras generales y no pueden manejar la carga de COVID”.

El Dr. Brian Sampa, médico general en Lusaka, comenzó recientemente la prueba de idioma que es el primer paso para emigrar al Reino Unido. Es el líder de un sindicato de médicos y está muy consciente de lo valiosos que son los médicos en Zambia. Hay menos de 2000 médicos trabajando en el sector público, del que depende la gran mayoría de la gente, y 5000 médicos en todo el país, dijo. Eso equivale a 1 médico por cada 12 000 personas; la OMS recomienda un mínimo de 1 por 1.000.

Veinte médicos zambianos han muerto de COVID-19. En el último trabajo de Sampa, era el único médico en un distrito con 80.000 habitantes, y con frecuencia pasaba cerca de 24 horas seguidas en el quirófano haciendo cirugías de emergencia, dijo.

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La pandemia lo ha dejado desanimado sobre el sistema de salud de Zambia. Describió los días en que trató a pacientes críticos con COVID-19 cuando buscó en todo un hospital para encontrar solo una abrazadera en C necesaria para hacer funcionar el equipo de oxigenación. Gana un poco menos de $1,000 al mes.

“Obviamente, irse tiene más ventajas que quedarse”, dijo Sampa. “Entonces, para aquellos de nosotros que nos quedamos, es solo porque hay cosas que nos retienen, pero no porque estemos cómodos donde estamos”.

La migración de trabajadores de la salud, a menudo de países de bajos ingresos a países de altos ingresos, estaba creciendo mucho antes de la pandemia; había aumentado un 60 % en la década hasta 2016, dijo el Dr. Giorgio Cometto, experto en temas de personal sanitario que trabaja con la OMS.

Filipinas e India han sobreproducido deliberadamente enfermeras durante años con la intención de enviarlas al extranjero para ganar y enviar remesas; las enfermeras de estos dos países constituyen casi la totalidad de la fuerza laboral de algunos estados del Golfo Pérsico. Pero ahora Filipinas informa escasez a nivel nacional. Noveda, la enfermera de Manila, dijo que sus colegas, exhaustos por las demandas de la pandemia que han requerido turnos frecuentes de 24 horas, estaban solicitando licencias en números récord.

Sin embargo, el movimiento a través de las fronteras ha sido más complicado durante la pandemia, y los procesos de inmigración se han ralentizado significativamente, dejando a muchos trabajadores y posibles empleadores en el limbo.

Aunque algunos países son sinceros acerca de los acuerdos bilaterales, ese no es el único nivel en el que ocurre el reclutamiento. “Lo que escuchamos una y otra vez es que las agencias de contratación se presentan en el país y hablan directamente con las enfermeras ofreciendo paquetes muy atractivos”, dijo Catton.

El Reino Unido tiene una «lista roja» de países con sistemas de salud frágiles de los que no reclutará para su Servicio Nacional de Salud. Pero algunos trabajadores de la salud eluden eso ingresando a Gran Bretaña primero con una colocación a través de una agencia que atiende hogares de ancianos privados, por ejemplo. Luego, una vez que se establecen en Gran Bretaña, pasan al NHS, que paga mejor.

Michael Clemens, experto en migración internacional de países en desarrollo en el Centro para el Desarrollo Global en Washington, dijo que la creciente alarma sobre la salida de trabajadores de la salud de países en desarrollo corre el riesgo de ignorar los derechos de las personas.

“Ofrecerle a alguien una oportunidad profesional que le cambie la vida, algo que pueda marcar una gran diferencia para sus hijos, no es un delito ético”, dijo. “Es una acción con consecuencias complejas”.

El Reino Unido entró en la pandemia con 1 de cada 10 puestos de enfermera vacantes. Catton dijo que algunos países están haciendo del reclutamiento en el extranjero una parte central de sus estrategias de dotación de personal, y no solo lo están utilizando como un recurso provisional para la pandemia. Si ese es el plan, dijo, entonces los países que contratan deben monitorear más asiduamente el impacto en el país de origen y calcular el costo que corre el país que capacita a esas enfermeras.

Alex Mulumba, el enfermero de quirófano de Zambia, dice que si se va a Canadá, no se quedará de forma permanente, solo cinco o seis años para ahorrar algo de dinero. No traerá a su familia con él, porque quiere mantener sus lazos con su hogar.

“Este es mi país y tengo que tratar de hacer algo al respecto”, dijo.

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