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Los lobos regresaron a California. También lo hicieron los rumores ‘locos’

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Kent Laudon, un biólogo de lobos del Departamento de Pesca y Vida Silvestre de California, se despertó una mañana del año pasado con una ráfaga de mensajes de texto de un ranchero en el condado más al norte del estado. Estaba preguntando sobre una publicación con detalles tremendamente específicos que se difundió en Facebook que instaba a las personas a encontrar un camión rojo que transportaba lobos reproductores a lo largo de la ruta 97 hacia el condado de Siskiyou, California. Laudon no se sorprendió. Esta no fue la primera publicación de este tipo, y no sería la última.

“Los lobos vuelven loca a la gente”, dijo sobre estos persistentes rumores. “Y para que conste: no, no estamos importando lobos. Eso nunca sucedió.»

No es necesario dejar a los lobos en California porque regresan solos. El último de los lobos salvajes originales del estado fue asesinado por un cazador en el condado de Lassen en el norte de California en 1924. Desde 2011, una serie de cánidos itinerantes han ido y venido. Ahora parece que en los condados del extremo norte del estado, las familias de lobos llegaron para quedarse, con una población relativamente estable de unos 20 lobos. Ese número puede fluctuar una vez que comience la primavera y surjan nuevos cachorros de sus guaridas, pero es probable que California tenga lobos llamando hogar al estado en los próximos años.

Su regreso está motivando a conservacionistas y científicos como Laudon a luchar contra la desinformación y la profunda politización de la especie. Al mismo tiempo, los biólogos están aprendiendo más sobre sus hábitos en un esfuerzo por ayudar a humanos y lobos a coexistir.

Hace siglos, América del Norte tenía entre 250 000 y 2 millones de lobos grises. Cuando llegaron los colonos, diezmaron rápidamente a las presas nativas de los lobos de bisontes, alces y ciervos, y luego las reemplazaron con ganado. Los lobos de California no fueron una excepción.

Pero los expertos están de acuerdo en que era solo cuestión de tiempo antes de que regresaran los lobos.

Cuando los lobos van en busca de pareja y de su propio territorio, se dispersan de sus manadas en viajes extraordinarios. Un lobo llamado OR-7 vagó por California durante 15 meses a partir de diciembre de 2011. Su collar de radio registró alrededor de 4,000 millas en su búsqueda de un compañero; eventualmente encontró uno en Oregón, su estado natal. Una de sus hijas, OR-54, viajó más de 8,700 millas, incluido un viaje a la cuenca del lago Tahoe.

El año pasado, un lobo solitario de 2 años batió récords cuando viajó por la costa central de California, el primero que se sabe que lo hace en más de un siglo. El lobo, llamado OR-93, deambuló desde el área de Mount Hood en Oregón hasta el condado de San Luis Obispo, California. En noviembre, fue atropellado por un automóvil 50 millas al norte de Los Ángeles después de viajar más de 1,000 millas por el estado.

Si bien los científicos creen que otros lobos sin collar han estado vagando por amplias zonas del estado sin ser detectados, los lobos no se quedaron en California hasta hace poco.

En 2015, el estado se convirtió brevemente en el hogar de su primera manada de lobos moderna cuando un par de lobos de Oregón llegaron al área del condado de Shasta. La “Manada de Shasta” fueron los primeros lobos salvajes en establecerse en California desde la erradicación de la especie en el estado, que tuvo lugar en la misma zona. Cuando la Manada Shasta desapareció misteriosamente meses después de una camada, California se quedó nuevamente sin lobos.

En 2017, una nueva manada de lobos se instaló en un área de 500 millas donde se encuentran los condados del oeste de Lassen y el norte de Plumas. El “Lassen Pack” ha tenido exitosas camadas todos los años desde su llegada. En noviembre de 2020, dos nuevos lobos llegaron al estado y crearon la “Pareja de espaldas de ballena”, y sus nuevos cachorros, que ahora ocupan 480 millas cuadradas en el este del condado de Siskiyou. En mayo pasado, los biólogos descubrieron el «paquete Beckwourth» en el este del condado de Plumas, liderado por una hembra de 2 años del grupo Lassen.

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Se estima que hay 6.000 lobos en los 48 estados inferiores. Los lobos actuales de California se dispersaron de tres poblaciones modernas: Yellowstone, Idaho y el noroeste de Montana. Los lobos entraron en Montana por su cuenta, pero fueron perseguidos sin descanso. Fueron reintroducidos en el Parque Nacional de Yellowstone y el centro de Idaho a través de Canadá en la década de 1990. A partir de ahí, algunos se dispersaron al estado de Washington. El primer paquete de Oregon llegó en 2009. Un viaje al sur de California era inevitable.

“En su mayor parte, California realmente ha presentado el tapete de bienvenida para los lobos. Cuando OR-7 llegó en 2011, fue un gran momento de celebración”, dijo Amaroq Weiss, biólogo de lobos del Centro para la Diversidad Biológica. “Hemos visto el mismo aumento de entusiasmo con cada nuevo lobo que ha llegado a California. La gente se siente atraída por la historia de un individuo solitario que busca pareja o emprende una aventura en un lugar donde su especie no ha estado en años”.

Por muy atractiva que haya sido California, el paisaje del estado se ve muy diferente al de hace un siglo, cuando los últimos lobos salvajes fueron aniquilados. El número de personas que viven en el remoto norte del estado se ha duplicado desde entonces.

Y donde hay gente viviendo, trabajando y cultivando, los lobos suelen tener mala reputación.

“Los lobos han sido politizados porque están justo en medio de esta división entre lo rural y lo urbano, y esta división que tenemos en el país entre un conjunto de hechos y otro”, dijo Laudon.

El lobo gris fue eliminado de la lista federal de especies en peligro de extinción en los últimos meses de la administración Trump. Semanas después, en febrero de 2021, los cazadores de Wisconsin mataron a 218 lobos en 60 horas, superando la cuota de caza de 119 durante toda la temporada. Eso eliminó casi el 20 % de la población de lobos de todo el estado en menos de tres días (la caza furtiva ilegal podría haber matado a más). Los grupos de vida silvestre y las tribus Ojibwe demandaron en respuesta, y la caza de noviembre de 2021 se suspendió.

Luego, en febrero, un juez federal en California restableció la protección federal de los lobos, lo que terminará con cacerías como la de Wisconsin por ahora.

Pero incluso con las protecciones restauradas, el fallo excluye a los lobos en gran parte de las regiones del norte de las Montañas Rocosas. Debido a sus poblaciones más altas, los lobos de Montana, Idaho, Wyoming y partes de Washington, Oregón y Utah no se incluyeron en el alcance de la decisión. Por ahora, estos lobos seguirán siendo administrados por sus respectivos estados.

En 2021, los legisladores de Idaho firmaron un proyecto de ley que casi no permitía restricciones sobre cómo se cazarían aproximadamente 1500 lobos en el estado y la compra de permisos ilimitados de caza de lobos. Además de aprobar las trampas para el cuello, los cebos y la caza nocturna, una nueva ley en Montana permite recompensas por los lobos, al igual que las prácticas de principios del siglo XX que pusieron en peligro a la especie en primer lugar.

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En los últimos meses, los funcionarios del Parque Nacional de Yellowstone se sintieron angustiados al saber que al menos 20 lobos grises fueron asesinados después de salir de los límites del parque hacia tierras estatales en Montana, Wyoming e Idaho. Ese es el mayor número de muertes en la temporada de caza desde que la especie fue reintroducida en el área en 1995. Ahora, hay menos de 100 lobos en el parque.

“El lobo es un sustituto del odio de la gente contra la intervención del gobierno porque han sido protegidos. La gente ve a los lobos protectores como un símbolo de todo lo que odian de que el gobierno les diga lo que pueden y no pueden hacer”, dijo Weiss.

En contraste, California, un estado que tiene áreas extremadamente rurales y extremadamente urbanas, tiene una de las leyes estatales más fuertes sobre especies en peligro de extinción en la nación. Es un crimen matar a un lobo en California.

Donde deambulan los lobos, la agencia estatal de pesca y vida silvestre rastrea su paradero y recolecta muestras de sangre, muestras de ADN, estadísticas de peso e información de salud siempre que sea posible para obtener una mejor comprensión de quién se queda, quién se va y dónde se asientan. Algunos lobos están equipados con módems satelitales conectados a collares. Los departamentos de pesca y vida silvestre de California y Oregón hablan regularmente sobre lobos individuales y comparten los datos de sus collares. Ocasionalmente, los lobos sin collar aparecen en las cámaras de seguimiento o a través de muestras de ADN en California, generalmente en los condados de Lassen, Modoc, Plumas y Siskiyou.

Los lobos incluso lograron sobrevivir al incendio forestal Dixie en California, el segundo más grande en la historia del estado, que arrasó sus territorios y quemó casi 1 millón de acres el verano pasado.

Pero eso no significa que todos estén contentos con el regreso de los lobos. Una parte importante del trabajo de Laudon es luchar contra la mala reputación de los lobos. Intenta romper las barreras presentando la información de una manera no amenazante que permita a las personas tomar sus propias decisiones. A veces funciona.

Dusty de Braga es un pastor contratado que maneja ganado en 200,000 acres de los condados de Lassen y Plumas. Cuando escuchó por primera vez que los lobos habían regresado a California, supuso que los estaban importando.

“Me pareció sospechoso”, dijo. Después de ver los datos sobre la distancia que viajaron los lobos con collar, cambió de opinión.

“Ahora creo que no está fuera del ámbito de la posibilidad de que se dispersaran naturalmente”, dijo, pero agregó que muchas otras personas todavía estaban convencidas de que los funcionarios estatales de vida silvestre los trajeron.

De Braga ha visto lobos semirregularmente desde que llegaron. Estima que entre sus rebaños y los de sus dos vecinos más cercanos, los lobos han matado más de 20 vacas y terneros en los últimos cinco años. Algunos, pero no todos, han sido confirmados por el Departamento de Pesca y Vida Silvestre.

“Los lobos son nuevos aquí. Cuando es nuevo es lo más difícil. Cada vez que los lobos matan algo, eso es lo que sale en el periódico. Durante los 363 días del año, está bien. Dos días, los lobos se equivocan y sale en las noticias”, dijo Laudon. «Fomenta la noción de que son criaturas realmente dañinas, y la buena noticia es que, por lo general, los lobos no son tan malos».

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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