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Los lobos fantasmas de la isla de Galveston

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Desde la distancia, los cánidos de la isla de Galveston, Texas, parecen casi coyotes, merodeando por la playa por la noche, con los ojos brillantes en la oscuridad.

Pero mira más de cerca y aparecen rarezas. Los cuerpos de los animales parecen ligeramente desproporcionados, con patas demasiado largas, cabezas inusualmente anchas y hocicos puntiagudos. Y luego está su pelaje, claramente de color rojizo, con manchas blancas en el hocico.

Los cánidos de la isla de Galveston no son coyotes convencionales, al menos no del todo. Llevan un legado genético fantasmal: ADN de lobos rojos, que fueron declarados extintos en estado salvaje en 1980.

Durante años, estos genes se han escondido a plena vista, escondidos en los animales aparentemente anodinos que buscaban comida detrás de los desarrollos de viviendas y deambulaban por los terrenos del aeropuerto local.

Su descubrimiento, que se produjo después de que un residente local determinado persuadiera a los científicos para que observaran más de cerca a los cánidos, podría ayudar a revivir un programa de cría en cautiverio de lobos rojos y restaurar la rica variación genética que alguna vez existió en la población salvaje.

«Ya no parece estar perdido», dijo Bridgett vonHoldt, bióloga evolutiva de la Universidad de Princeton, refiriéndose a la diversidad genética que alguna vez caracterizó a los lobos rojos. «Podríamos tener la oportunidad de traerlo de vuelta».

‘Simplemente no se veían bien’

Ron Wooten, un residente de Galveston, nunca prestó mucha atención a los coyotes locales hasta que se escaparon con su perro una noche en 2008. «Una manada se lo llevó y se lo llevó», recuerda Wooten, un especialista en extensión del Cuerpo del Ejército de EE. UU. Ingenieros.

Encontró la manada y lo que quedaba de su perro en un campo cercano. Estaba horrorizado y se culpó a sí mismo por la muerte de su perro. Pero cuando su linterna barrió los hocicos rojos de los coyotes, se sintió fascinado.

Un paquete de cánidos Un paquete de cánidos al amanecer en el Parque Estatal Galveston Island en Texas, agosto. 23 de noviembre de 2019 (Tristan Spinski / The New York Times)

Decidido a aprender más, publicó un mensaje en Facebook pidiendo a sus vecinos que lo alertaran si veían a los animales. Finalmente, llegó una amiga: había una manada cerca de su edificio de apartamentos.

Wooten corrió con su cámara, tomando fotografías mientras observaba a un grupo de cachorros persiguiéndose unos a otros. “Eran simplemente hermosos”, dijo.

Pero cuando miró más detenidamente las fotos, comenzó a preguntarse si los llamados coyotes eran realmente coyotes. “Simplemente no se veían bien”, dijo. “Al principio pensé que debían haberse cruzado con Marmaduke o algo así porque tenían patas superlargas, narices superlargas”.

Wooten, un ex biólogo pesquero, comenzó a leer sobre la vida silvestre local y se topó con la historia de los lobos rojos. Una vez abundantes en el sureste de los Estados Unidos, los lobos habían disminuido en número durante el siglo XX, como resultado de la pérdida de hábitat, la caza y otras amenazas.

En la década de 1970, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Hizo un último esfuerzo para salvar a la especie, viajando a lo largo de la costa del Golfo y atrapando a todos los lobos rojos que pudo encontrar. Los científicos seleccionaron algunos de los animales para un programa de reproducción, con la esperanza de mantener al lobo rojo en cautiverio.

Wooten se convenció de que las criaturas que se habían llevado a su perro eran en realidad híbridos de lobo rojo-coyote, si no lobos rojos reales.

Ansioso por probar su hipótesis, comenzó a buscar cánidos muertos al costado del camino. “Estaba pensando que si se trata de lobos rojos, entonces la única forma en que podrán saberlo es con la genética”, recordó.

Pronto encontró dos animales muertos, recogió un pequeño trozo de piel de cada uno y los guardó en su congelador mientras intentaba, durante años, despertar el interés de los científicos.

“A veces no respondían”, dijo. “A veces decían: ‘Sí, es un animal estupendo. No hay nada que podamos hacer al respecto. ‘ Y, ‘Están extintos. No es un lobo rojo ‘”.

Secretos genéticos

Finalmente, en 2016, las fotos de Wooten llegaron hasta vonHoldt, un experto en genética de cánidos.

Los animales en las fotos de Wooten la impresionaron de inmediato. «Simplemente tenían un aspecto especial», dijo. Y yo mordí. Todo: anzuelo, sedal y plomada «.

Ella le pidió que enviara sus especímenes, pero hubo un problema técnico: para entonces, había perdido uno. Así que empacó el tejido de piel que pudo encontrar y tiró el bisturí que había usado para preparar la otra muestra, con la esperanza de que los científicos pudieran extraer ADN de él.

ejemplar de cánido atropellado Kristin Brzeski, izquierda, y Bridgett vonHoldt preparan un espécimen de cánido atropellado, mantenido congelado en Galveston Island Humane Society, para enviarlo a Princeton para análisis de ADN, en Galveston, Texas, el 20 de agosto. 17 de diciembre de 2021 (Tristan Spinski / The New York Times)

«Fue una especie de caos realmente encantador», dijo vonHoldt. (Los científicos lograron extraer el ADN del bisturí, pero Wooten luego encontró la segunda muestra y la envió por correo también).

VonHoldt y sus colegas extrajeron ADN de las muestras de piel y lo compararon con el ADN de coyotes, lobos rojos, lobos grises y lobos orientales. Aunque los dos cánidos de la isla de Galveston eran en su mayoría coyotes, tenían una ascendencia significativa de lobo rojo; Aproximadamente el 30 por ciento de su material genético era de los lobos, encontraron.

“Creo que fue una validación real para la gente sobre el terreno: los naturalistas y los fotógrafos sobre el terreno que decían: ‘Tenemos algo especial aquí’”, dijo Kristin Brzeski, genetista conservacionista que fue becaria postdoctoral en vonHoldt’s laboratorio en ese momento. «Y lo hacen».

Wooten estaba emocionado. “Me asombró”, dijo.

Aún más notable, algunas de las variantes genéticas, o alelos, que portaban los animales de Galveston no estaban presentes en ninguno de los otros cánidos norteamericanos de los investigadores, incluidos los lobos rojos contemporáneos. Los científicos teorizan que estos alelos se transmitieron de los lobos rojos salvajes que solían vagar por la región.

“Albergan una variación genética ancestral, esta variación fantasma, que pensamos que se había extinguido del paisaje”, dijo vonHoldt. «Así que hay una sensación de revivir lo que pensábamos que se había ido».

Los investigadores sospechan que algunos lobos rojos eludieron la red de arrastre del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. En la década de 1970. «Seguramente hubo uno un poco resbaladizo que se escapó, o un par», dijo vonHoldt.

En algún momento, los lobos rojos o sus descendientes se criaron con coyotes locales, y no solo en Texas. En 2018, el mismo año en que el equipo de vonHoldt publicó sus hallazgos, otro grupo documentó altos niveles de ascendencia de lobo rojo en cánidos salvajes en Louisiana.

Los hallazgos podrían ayudar a los científicos a comprender la variación genética que alguna vez existió en los lobos rojos salvajes e incluso a resucitarlos.

«Podemos comenzar a comprender realmente qué fue el lobo rojo histórico y pensar en reconstruir ese animal», dijo Brzeski, quien ahora está en la Universidad Tecnológica de Michigan.

Una pista de cánidos en Galveston, Texas, agosto.  21 de noviembre de 2019 (Tristan Spinski / The New York Times) Una pista de cánidos en Galveston, Texas, agosto. 21 de noviembre de 2019 (Tristan Spinski / The New York Times)

A fines de la década de 1980, algunos de los lobos rojos del programa de cría en cautiverio fueron liberados en Carolina del Norte. Pero esa población experimental se ha desplomado en los últimos años; las autoridades estiman que menos de 20 de los animales ahora patrullan la costa de Carolina. Y todos los lobos rojos que viven hoy en día descienden de aproximadamente una docena de animales, un nivel extremadamente bajo de diversidad genética que podría poner en peligro aún más a la especie.

Ayuda híbrida

Los híbridos abren nuevas posibilidades de conservación. Por ejemplo, los científicos podrían restaurar la diversidad genética criando cuidadosamente lobos rojos en híbridos con altos niveles de ascendencia de lobo rojo. O podrían usar tecnologías de reproducción artificial o técnicas de edición de genes para insertar los alelos fantasma de nuevo en los lobos rojos, dijo vonHoldt.

Los hallazgos también se producen cuando algunos científicos han comenzado a repensar el valor de los híbridos interespecies. «A menudo, la hibridación se considera una amenaza real para la integridad de una especie, lo que puede ser», dijo Brzeski.

Una de las razones por las que las poblaciones de lobos rojos disminuyeron en la naturaleza es porque los animales se cruzaban con frecuencia con coyotes. Pero, agregó, «aquí tenemos estos híbridos que ahora potencialmente van a ser el sustento de los lobos rojos en peligro de extinción».

El descubrimiento de híbridos tanto en Texas como en Louisiana también sugiere que los científicos y los funcionarios pueden querer «reenfocar» sus esfuerzos de conservación del lobo rojo en esas áreas, dijo Lisette Waits, genetista conservacionista de la Universidad de Idaho y coautora del artículo de 2018. sobre los híbridos de Louisiana.

Además de estudiar los híbridos, podría tener sentido reintroducir lobos rojos criados en cautividad en esas regiones, donde los animales con genes de lobo rojo todavía deambulan por el paisaje. «Podría cambiar completamente la dirección del programa de recuperación del lobo rojo», dijo Waits.

Brzeski, vonHoldt y sus colaboradores ahora están estudiando los híbridos en Texas y Louisiana como parte del nuevo Proyecto Canino de la Costa del Golfo.

Están usando collares GPS y cámaras de vida silvestre para aprender más sobre los movimientos y comportamientos de los cánidos, recolectando muestras fecales para analizar sus dietas, usando análisis genéticos para rastrear la relación entre manadas y recolectando muestras de tejido de animales con la mayor ascendencia de lobo rojo. Uno de los objetivos, dijo vonHoldt, es crear un «conjunto de biobancos de especímenes que podrían usarse para ayudar a aumentar la salud genética de la población de lobos rojos en cautiverio».

También esperan aprender más sobre cómo estos alelos del lobo rojo han persistido, especialmente en animales que viven cerca de los humanos en un destino turístico popular. El entorno de la isla, que mantiene a los cánidos relativamente aislados reproductivamente, es probablemente parte de la explicación, pero también lo es la «falta de persecución», dijo Brzeski, y señaló que los animales no eran comúnmente cazados.

De hecho, Wooten no es el único residente local que se ha interesado por los animales. El equipo de investigación trabaja en estrecha colaboración con Josh Henderson, el supervisor de servicios para animales del Departamento de Policía de Galveston, y existe un considerable apoyo de la comunidad para los cánidos.

Steve Parker, un abogado que creció en el área, recuerda haber escuchado historias de la infancia sobre su pariente atrapando lobos rojos. Los cánidos de Galveston lo han ayudado a conectarse con las generaciones mayores, muchas de las cuales han fallecido. «Me gustaría ver algo y tal vez poder tocar algo que sea especial para ellos», dijo.

Wooten, por su parte, sueña con montar un centro educativo dedicado a enseñar al público sobre los animales únicos. «Las posibilidades de lo que estos animales tienen aquí son bastante valiosas», dijo. “Y esa es la razón por la que lo perseguí, creo. Creo que Dios me estaba golpeando en la cabeza y diciendo: ‘Oye, tengo animales aquí. Cuídalos ‘”.

Este artículo apareció originalmente en Los New York Times.

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