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Los estafadores de criptomonedas tienen un nuevo objetivo: las aplicaciones de citas

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El hombre de la aplicación de citas Hinge marcó todas las casillas de Tho Vu.

Era un arquitecto de China, juvenilmente apuesto, que se alojaba en Maryland en una asignación a largo plazo. Nunca se habían conocido en persona, él todavía estaba esperando recibir su vacuna de refuerzo COVID-19, dijo, pero se habían enviado mensajes de texto durante meses y ella se había enamorado seriamente. Él la llamó su “pequeña novia” y le dijo que planeaba llevarla a China para conocer a su familia cuando terminara la pandemia.

Entonces, cuando el hombre, que se hacía llamar Ze Zhao, le dijo a Vu, que trabaja en el servicio de atención al cliente de una empresa de seguridad, que podía ayudarla a ganar dinero comerciando con Bitcoin y otras criptomonedas, ella se sintió intrigada.

“Había escuchado mucho sobre las criptomonedas en las noticias”, dijo. «Soy una persona curiosa, y en realidad él estaba muy bien informado sobre todo el proceso comercial».

Pero el hombre no estaba tratando de ayudar a Vu a invertir su dinero. Él la estaba atrapando en un tipo de estafa financiera cada vez más popular, dijo, una que combina el antiguo encanto del romance con la tentación más nueva de las riquezas en criptomonedas de la noche a la mañana.

En cuestión de semanas, Vu, de 33 años, había enviado más de $300 000 en Bitcoin, casi todos los ahorros de toda su vida, a una dirección que Zhao le había dicho que estaba conectada a una cuenta en el intercambio de criptomonedas OSL de Hong Kong. El sitio web parecía legítimo, ofrecía atención al cliente en línea las 24 horas del día, los 7 días de la semana e incluso se había actualizado para mostrar que el saldo de Vu cambiaba a medida que el precio de Bitcoin subía y bajaba.
Zhao, cuyo nombre real no se pudo verificar, le había prometido que sus inversiones en criptomonedas los ayudarían a casarse y comenzar una vida juntos.

Niki Hutchinson, quien dijo que fue atacada por estafadores en una aplicación de citas, estafándolos a ella y a su padre por millones de miles de dólares, en Chapel Hill, Tennessee, el 2 de febrero de 2020. 13 de enero de 2022. Las estafas románticas, el término para las estafas en línea que implican fingir interés romántico para ganarse la confianza de la víctima, han aumentado en la pandemia. (Stacy Kranitz/The New York Times)

“Podemos ganar más dinero además de OSL e irnos de luna de miel”, dijo, según una captura de pantalla de sus mensajes de texto que Vu compartió conmigo.

Pero no hubo luna de miel ni ganancias criptográficas inesperadas. En lugar de ir a una cuenta de intercambio, el dinero de Vu fue a la billetera digital del estafador y desapareció.

Ahora ella está luchando para dar sentido a lo que pasó.

“Pensé que lo conocía”, dijo. “Todo era mentira”.

Las estafas románticas, el término para las estafas en línea que implican fingir interés romántico para ganarse la confianza de la víctima, han aumentado durante la pandemia. También tienen los precios de las criptomonedas. Eso ha hecho que las criptomonedas sean un punto de entrada útil para los delincuentes que buscan separar a las víctimas de sus ahorros.

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Alrededor de 56,000 estafas románticas, por un total de $139 millones en pérdidas, fueron reportadas a la Comisión Federal de Comercio el año pasado, según datos de la agencia. Eso es casi el doble de los informes que recibió la agencia el año anterior. En un boletín del otoño pasado, la oficina del FBI en Oregón advirtió que las estafas de citas criptográficas estaban surgiendo como una categoría importante de delito cibernético, con más de 1800 casos denunciados en los primeros siete meses del año.

Los expertos creen que este tipo particular de estafa se originó en China antes de extenderse a los Estados Unidos y Europa. Su nombre chino se traduce aproximadamente como «masa de cerdos», una referencia a la forma en que las víctimas son «engordadas» con halagos y romances antes de ser estafadas.

Jan Santiago, subdirector de Global Anti-Scam Organization, una organización sin fines de lucro que representa a las víctimas de estafas de criptomonedas en línea, dijo que, a diferencia de las estafas románticas típicas, que generalmente se dirigen a adultos mayores y menos expertos en tecnología, estos estafadores parecen estar persiguiendo a los más jóvenes. y mujeres más educadas en aplicaciones de citas como Tinder, Bumble y Hinge.

“La mayoría de los millennials son los que están siendo estafados”, dijo Santiago.

Jane Lee, investigadora de la firma de prevención de fraudes en línea Sift, comenzó a investigar las estafas de citas criptográficas el año pasado. Se inscribió en varias aplicaciones de citas populares y rápidamente se emparejó con hombres que intentaron ofrecerle consejos de inversión.

“La gente se siente sola por la pandemia, y las criptomonedas están muy de moda en este momento”, dijo. “La combinación de los dos realmente ha hecho de esta una estafa exitosa”.

Lee, cuya compañía trabaja con varias aplicaciones de citas para prevenir el fraude, dijo que estos estafadores generalmente intentaban mover la conversación de una aplicación de citas a WhatsApp, donde los mensajes están encriptados y son más difíciles de rastrear para las empresas o las fuerzas del orden.

A partir de ahí, el estafador bombardea a la víctima con mensajes coquetos hasta convertir la conversación en criptomonedas. El estafador, haciéndose pasar por un exitoso comerciante de criptomonedas, ofrece mostrarle a la víctima cómo invertir su dinero para obtener ganancias rápidas y de bajo riesgo.

Luego, dijo Lee, el estafador ayuda a la víctima a comprar criptomonedas en un sitio legítimo, como Coinbase o Crypto.com, y proporciona instrucciones para transferirlas a un intercambio de criptomonedas falso. El dinero de la víctima aparece en el sitio web del intercambio, y él o ella comienza a «invertirlo» en varios criptoactivos, bajo la guía del estafador, antes de que el estafador finalmente se escape con el dinero.

Lo que hace que esta estafa en particular sea tan insidiosa es que es mucho más elaborada que las estafas del príncipe nigeriano de antaño. Algunas víctimas han descrito que fueron dirigidas a sitios web de aspecto realista con gráficos y tickers que muestran los precios de varios criptoactivos. Los nombres y direcciones de los intercambios falsos se cambian con frecuencia y, a menudo, a las víctimas se les permite retirar pequeñas cantidades de dinero desde el principio, lo que hace que se sientan más cómodas depositando sumas más grandes más tarde.

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“Este tipo de estafa requiere mucho trabajo y requiere mucho tiempo”, dijo Santiago, de la Organización Global Anti-Scam. “Son muy meticulosos en su ingeniería social”.

Las criptomonedas son particularmente útiles para los estafadores, dicen los expertos, debido a la relativa privacidad que ofrecen. Las transacciones de Bitcoin son visibles públicamente, pero debido a que las billeteras digitales se pueden configurar de forma anónima, los delincuentes técnicamente sofisticados pueden ocultar el rastro del dinero. Y debido a que no existe un banco central o un seguro de depósito para reparar a las víctimas, el dinero robado generalmente no se puede recuperar.

Niki Hutchinson, un productor de redes sociales de 24 años de Tennessee, fue víctima de una estafa de cripto romance el año pasado. Estaba visitando a una amiga en California cuando se encontró en Hinge con un hombre llamado Hao, quien dijo que vivía cerca y trabajaba en el negocio de la ropa.

Los dos continuaron enviando mensajes de texto en WhatsApp durante más de un mes después de que ella regresó a casa. Ella le dijo a Hao que fue adoptada en China; él le dijo que él también era chino y que procedía de la misma provincia que su familia biológica. Empezó a llamarla «hermana» y a bromear diciendo que era su hermano perdido hace mucho tiempo. (Conversaron por video una vez, dijo, pero Hao solo mostró parcialmente su rostro y colgó rápidamente).

“Pensé que era tímido”, dijo.

Hutchinson acababa de heredar casi $300,000 de la venta de la casa de su infancia, después de la muerte de su madre. Hao sugirió que invirtiera ese dinero en criptomonedas.

“Quiero enseñarte a invertir en criptomonedas cuando seas libre, traer algunos cambios a tu vida y traer un ingreso extra a tu vida”, le envió un mensaje de texto, según una captura de pantalla del intercambio.

Finalmente, ella accedió y envió una pequeña cantidad de criptomonedas a la dirección de la billetera que él le dio, que dijo que estaba conectada a una cuenta en un intercambio de criptomonedas llamado ICAC. Luego, cuando el dinero apareció en el sitio web de ICAC, envió más.

No podía creer lo fácil que había sido ganar dinero, simplemente siguiendo el consejo de Hao. Finalmente, cuando invirtió todos sus ahorros, pidió un préstamo y siguió invirtiendo más.

En diciembre, Hutchinson comenzó a sospechar cuando intentó retirar dinero de su cuenta. La transacción falló y un agente de servicio al cliente de ICAC le dijo que su cuenta sería congelada a menos que pagara cientos de miles de dólares en impuestos. Su conversación con Hao quedó en silencio.

“Pensé, oh, Dios, ¿qué he hecho?” ella dijo.

Ahora, Hutchinson está tratando de recomponer su vida. Ella y su padre viven en su casa rodante, uno de los pocos bienes que les quedan, y ella está trabajando con la policía de Florida para tratar de localizar a su estafador.

Hutchinson no espera recuperar su dinero, pero espera que otras personas sean más cautelosas con los extraños que prometen ayudarlos a invertir en criptomonedas.

“Escuchas todas estas historias sobre personas que se vuelven millonarias”, dijo. «Simplemente sentí que, oh, bueno, la criptomoneda es la nueva tendencia, y necesito ingresar».

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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