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Los científicos se apresuran a evaluar la amenaza de Omicron

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Incluso mientras los científicos se apresuran a comprender más sobre la variante ómicron y la amenaza que representa, un hecho está muy claro: se propaga rápidamente en todos los lugares donde aterriza.

En Sudáfrica, el omicron se propagó dos veces más rápido que la variante delta altamente infecciosa. En Gran Bretaña, las autoridades han estimado que 200.000 personas se infectan con omicron todos los días. En Dinamarca, los casos de omicron se duplican aproximadamente cada dos días.

Y los primeros datos de los Estados Unidos sugieren que los estadounidenses no se salvarán. “Ninguna parte del país estará a salvo del omicron”, dijo Shweta Bansal, ecologista de enfermedades de la Universidad de Georgetown.

Delta sigue siendo la variante dominante a nivel nacional y estaba impulsando un aumento en los casos y hospitalizaciones incluso antes de que surgiera omicron. Cada día se informan aproximadamente 120.000 nuevos casos de Covid-19, un aumento del 40 por ciento con respecto a hace dos semanas, aunque las cifras permanecen por debajo del pico del invierno pasado.

Pero omicron pronto podría superar a delta, dijeron los científicos. A nivel nacional, la proporción de casos causados ​​por omicron ha aumentado al 2,9 por ciento desde el 0,4 por ciento en solo una semana, según las proyecciones de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, y es mucho mayor en algunas regiones del país.

Investigadores de un laboratorio de la Universidad de Washington han informado que la proporción de muestras virales que parecen contener el patrón revelador de mutaciones de omicron ha aumentado del 3% al 20% en cuestión de días.

En la ciudad de Nueva York, la tasa de positividad de la prueba se ha duplicado en tres días, dijo el jueves un asesor del alcalde, pero los funcionarios aún no saben cuántas de esas infecciones fueron causadas por omicron.

Aún no se sabe qué tan graves serán las consecuencias, ya que aún se desconoce mucho sobre la variante, incluida la probabilidad de que cause una enfermedad grave.

Los científicos creen que las vacunas aún brindarán protección contra los peores resultados; Existe evidencia preliminar, por ejemplo, de que las células T, que pueden ayudar a prevenir que las infecciones progresen a una enfermedad grave, aún deberían reconocer la variante. Y es probable que los refuerzos brinden protección adicional contra la infección, sugieren los datos preliminares.

Pero Estados Unidos debe redoblar su lucha contra el virus, dijeron los expertos. «Creo que debemos estar preparados para la posibilidad de que esto pueda ser al menos tan malo como cualquier ola anterior que hayamos visto», dijo Justin Lessler, investigador de salud pública de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill. «Tenemos que pensar en cuál es el plan si las cosas se ponen mal».

Omicron no solo es altamente transmisible, sino que también es hábil para evadir las defensas del sistema inmunológico.

Las infecciones irruptivas son comunes. Esta semana, Dinamarca informó que tres cuartas partes de sus casos de ómicron ocurrieron en personas que habían recibido dos dosis de vacuna. Y un brote reciente en la Universidad de Cornell, donde el 97% de la población supuestamente ha sido vacunada, puede haber sido provocado por omicron.

«No hay duda de que estamos viendo algún nivel de escape inmunológico y reinfección», dijo Lessler. «Lo que significa que el grupo de personas disponibles para infectarse con este virus es mayor que antes».

Es poco probable que los niveles actuales de vacunación detengan la variante, dijeron los expertos. En Dinamarca, donde el omicron se está propagando rápidamente, el 77% de la población está completamente vacunada y ha recibido una vacuna de dos dosis o un régimen de una dosis, según la vacuna. Eso sugiere que Estados Unidos, donde el 61 por ciento de las personas ha completado su serie de vacunas primarias, debería prepararse para una ola similar de casos.

“Nada de lo que hemos visto hasta ahora nos asegura que el crecimiento no será igualmente explosivo en los EE. UU.”, Dijo Joshua Salomon, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Stanford.

La pregunta es cuánto contribuirá la rápida propagación de omicron a las hospitalizaciones y muertes.

“La pregunta más desafiante es la gravedad”, dijo el Dr. Christopher Murray, director del Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud de la Universidad de Washington.

Las primeras pruebas de Sudáfrica han generado esperanzas de que omicron pueda ser más suave que delta; En un pequeño informe, los investigadores notaron que los pacientes en una sala de Covid de un hospital tenían menos probabilidades de requerir oxígeno suplementario que durante picos anteriores, por ejemplo.

Pero aún es demasiado pronto y los conjuntos de datos son demasiado pequeños para sacar conclusiones generales sobre la gravedad de omicron, especialmente porque las hospitalizaciones y las muertes suelen demorarse varias semanas con respecto a las infecciones.

«No estoy contando eso como una buena noticia por el momento», dijo Bansal.

La población de Estados Unidos es mayor y tiene un patrón de vacunación e infección previa diferente al de la población de Sudáfrica, anotó.

Y, dijo, «incluso si la infección es leve en muchas personas, no será leve en todas».

Si omicron se propaga rápidamente e infecta a grandes franjas de la población a la vez, aún podría enfermar a suficientes personas como para abrumar los sistemas de atención médica, algunos de los cuales ya están luchando para manejar un aumento de casos delta.

«Aquí en los EE. UU., Especialmente en algunas partes de los EE. UU., Estamos al máximo en nuestras salas de emergencia», dijo Maimuna Majumder, investigadora de salud pública computacional del Boston Children’s Hospital.

Los hospitales ya han perdido personal durante el curso de la pandemia, señaló; si omicron se propaga rápidamente a través de los trabajadores de la salud, obligándolos a aislarse en el hogar, podría afectar aún más la capacidad.

«No solo hay preocupaciones acerca de que esto afecte a las personas que están trabajando en el piso», dijo Majumder, «sino que también hay muchas menos personas que están en el piso que hace dos años en muchos hospitales de todo el país».

Todavía hay muchas preguntas sin respuesta sobre omicron y muchas trayectorias posibles para las próximas semanas y meses.

Se ha especulado que después de un fuerte aumento inicial, los nuevos casos de ómicron pueden estabilizarse en la provincia de Gauteng, el epicentro del último brote de Sudáfrica.

«La tasa de aumento ciertamente se ha desacelerado», dijo Ridhwaan Suliman, matemático e investigador principal del Consejo de Investigación Científica e Industrial de Sudáfrica.

Aun así, Suliman se mostró cauteloso a la hora de sacar conclusiones definitivas, particularmente después de que una falla informática y una acumulación de informes la semana pasada dieron la impresión de que los casos estaban disminuyendo. Se necesitan datos de unos días para determinar si la curva ha cambiado, dijo, y advirtió que la trayectoria puede ser diferente en otras provincias, donde las tasas de vacunación son más bajas.

La buena noticia, dijeron los expertos, es que Estados Unidos tiene recursos a su disposición, si decide usarlos. Las pruebas aún funcionan para omicron. Las vacunas están ahora ampliamente disponibles y podrían mitigar la carga de enfermedades graves. Las píldoras antivirales, que se espera sean efectivas contra el omicron, pronto podrían estar disponibles, aunque los suministros serán muy limitados al principio.

“Hay más herramientas en nuestra caja de herramientas ahora que durante la temporada navideña del año pasado”, dijo Majumder.

Las personas que aún no están vacunadas deben vacunarse, dijeron los expertos, y aquellas que son elegibles para los refuerzos deben vacunarse. Y enmascarar, probar y tomar precauciones al reunirse con otras personas en el interior, los mismos comportamientos que los expertos han estado recomendando durante mucho tiempo, también pueden ayudar a retrasar la propagación.

Pero más allá de estos comportamientos individuales, los funcionarios aún deben hacer más, dijeron los expertos.

La administración de Biden, por ejemplo, se ha centrado en gran medida en promover la vacunación y los refuerzos, que siguen siendo herramientas críticas de salud pública. Pero ante un enemigo como Omicron, no son suficientes, advirtieron los expertos.

«La forma en que lo estamos viendo desarrollarse en otros lugares, la forma en que estamos empezando a ver que se afianza aquí, implica que una estrategia de vacunación exclusiva va a ser muy frágil», dijo Salomon.

Los expertos pidieron a los funcionarios que mejoren el acceso a las pruebas, distribuyan máscaras de alta calidad, promuevan una mejor ventilación y emitan pautas más claras sobre las actividades en las que es seguro participar y en qué circunstancias.

Los gobiernos locales, las escuelas y los empleadores también deben comenzar a hacer planes, y hacerlos públicos, sobre lo que harán en caso de grandes brotes o si los casos u hospitalizaciones aumentan a cierto nivel, anotaron.

Muchos de estos pasos se han retrasado desde hace mucho tiempo, dijeron los expertos, y eran muy necesarios incluso antes de que se descubriera omicron.

“En realidad, ni siquiera estábamos preparados para la situación en la que nos encontrábamos antes de que surgiera la variante omicron”, dijo Bansal.

¿Y ahora ese omicron está aquí? «No estamos listos», dijo.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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