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Los astrónomos encuentran lo que podría ser la galaxia más distante hasta el momento

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Los astrónomos se han estado saltando unos a otros en el pasado últimamente. La semana pasada, un grupo que utilizó el Telescopio Espacial Hubble anunció que había descubierto lo que podría ser la estrella más distante y más antigua jamás vista, apodada Earendel, que centelleó hace 12.900 millones de años, solo 900 millones de años después del Big Bang.

Ahora, otro grupo internacional de astrónomos, empujando los límites de los telescopios más grandes de la Tierra, dicen que han descubierto lo que parece ser la colección de luz estelar más antigua y distante jamás vista: una mancha rojiza llamada útilmente HD1, que estaba derramando cantidades prodigiosas de luz estelar. energía sólo 330 millones de años después del Big Bang. Ese reino del tiempo está hasta ahora inexplorado. Otra gota, HD2, aparece casi tan lejos.

Los astrónomos solo pueden adivinar qué son estas manchas (galaxias o cuásares o tal vez algo completamente diferente) mientras esperan la oportunidad de observarlas con el nuevo telescopio espacial James Webb. Pero sean lo que sean, dicen los astrónomos, podrían arrojar luz sobre una fase crucial en el cosmos a medida que evolucionó desde el fuego primordial prístino hasta los planetas, la vida y nosotros.

“Estoy emocionado como un niño que ve los primeros fuegos artificiales en un espectáculo magnífico y muy esperado”, dijo Fabio Pacucci del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian. «Este bien podría ser uno de los primeros destellos de luz que iluminan el cosmos en un espectáculo que finalmente creó cada estrella, planeta e incluso flor que vemos a nuestro alrededor hoy, más de 13 mil millones de años después».

Pacucci formó parte de un equipo dirigido por Yuichi Harikane de la Universidad de Tokio que pasó 1.200 horas utilizando varios telescopios terrestres para buscar galaxias muy tempranas. Sus hallazgos fueron publicados el jueves en The Astrophysical Journal y Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Su trabajo también se informó en la revista Sky & Telescope a principios de este año.

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En el universo en expansión, cuanto más lejos está un objeto de nosotros, más rápido se aleja de nosotros. Así como el sonido de la sirena de una ambulancia que se aleja cambia a un tono más bajo, ese movimiento hace que la luz de un objeto cambie a longitudes de onda más largas y rojas. En busca de las galaxias más distantes, los astrónomos examinaron unos 70.000 objetos, y HD1 fue el más rojo que pudieron encontrar.

«El color rojo de HD1 coincidió con las características esperadas de una galaxia a 13.500 millones de años luz de distancia sorprendentemente bien, lo que me puso un poco de piel de gallina cuando lo encontré», dijo Harikane en un comunicado emitido por el Centro de Astrofísica.

Sin embargo, el estándar de oro de las distancias cósmicas es el corrimiento al rojo, obtenido al obtener un espectro del objeto y medir cuánto han aumentado o cambiado al rojo las longitudes de onda emitidas por los elementos característicos. Usando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, o ALMA, una colección de radiotelescopios en Chile, Harikane y su equipo lograron un intento de corrimiento al rojo para HD1 de 13, lo que significa que la longitud de onda de la luz emitida por un átomo de oxígeno se había estirado 14 veces. su longitud de onda en reposo. No se ha determinado el corrimiento al rojo de la otra mancha.

Eso fechó la supuesta galaxia a solo 330 millones de años después del comienzo del tiempo, justo en el coto de caza del telescopio Webb, que también podrá confirmar la medición del corrimiento al rojo.

“Si se puede confirmar el desplazamiento hacia el rojo de ALMA, entonces este sería un objeto realmente espectacular”, dijo Marcia Rieke, de la Universidad de Arizona, quien es investigadora principal del telescopio Webb.

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Según la historia que cuentan los astrónomos, el camino hacia el universo tal como lo conocemos comenzó unos 100 millones de años después del Big Bang, cuando el hidrógeno y el helio creados en la explosión primordial comenzaron a condensarse en las primeras estrellas, conocidas como estrellas de Población 3 (Populations 3 stars). 1 y 2, que tienen grandes cantidades de elementos más pesados, están presentes en las galaxias de hoy). Este tipo de estrellas, compuestas únicamente de hidrógeno y helio, nunca se han observado, y habrían sido mucho más grandes y brillantes que las que existen actualmente en el universo. Se habrían quemado y muerto rápidamente en explosiones de supernova que luego iniciaron la evolución química contaminando un universo prístino con elementos como el oxígeno y el hierro, la materia de nosotros.

Pacucci dijo que primero pensaron que HD1 y HD2 eran lo que se llama galaxias con estallido estelar, que se llenan de nuevas estrellas. Pero después de más investigaciones, descubrieron que HD1 parecía estar produciendo estrellas más de 10 veces más rápido de lo que suelen hacerlo esas galaxias.

Otra posibilidad, dijo Pacucci, es que esta galaxia estuviera dando a luz esas primeras estrellas ultraluminosas de Población 3. Otra explicación más es que todo este resplandor proviene del material que salpica en un agujero negro supermasivo de 100 millones de veces la masa del sol. Pero los astrónomos tienen problemas para explicar cómo un agujero negro pudo haber crecido tanto en una época tan temprana del tiempo cósmico.

¿Nació así, en el caos del Big Bang, o simplemente estaba tremendamente hambriento?

“HD1 representaría a un bebé gigante en la sala de partos del universo primitivo”, dijo Avi Loeb, coautor del artículo de Pacucci.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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