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¿Lo próximo para Rafael Nadal? Su especialidad, el Abierto de Francia

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Después de la estupenda remontada de Rafael Nadal en la final del Abierto de Australia el domingo por la noche, es él, no Novak Djokovic ni Roger Federer, el primer hombre en ganar 21 títulos de Grand Slam en individuales.

Justa o injustamente, es el récord de tenis lo que más importa en estos días. Aunque el resultado del domingo difícilmente pone fin al debate sobre quién es el mejor jugador masculino de todos los tiempos (no olviden a Rod Laver), no hay duda de que Nadal es el mejor jugador masculino de tierra batida de todos los tiempos.

El Abierto de Francia, que se juega sobre arcilla roja en París, comienza el 22 de mayo. Nadal, de 35 años, lo ha ganado 13 veces, dominando como ningún hombre ha dominado ningún torneo importante de tenis.

No sería sorprendente que Nadal lograra rápidamente el título de individuales de Grand Slam No. 22, particularmente si Djokovic, el único hombre que lo derrotó dos veces en Roland Garros, no puede jugar en el Abierto de Francia de este año porque no está vacunado contra el coronavirus.

Djokovic, que sigue siendo el número 1, fue deportado de Australia el 1 de enero. El 16 de enero, en vísperas del Abierto de Australia, luego de que le revocaran la visa. Por ahora, sus posibilidades de competir en París no están claras.

Rafael Nadal, a la izquierda, de España celebra con su padre Sebastián después de su victoria sobre Daniil Medvedev de Rusia en la final individual masculina en el campeonato de tenis del Abierto de Australia en Melbourne, Australia, la madrugada del lunes 2 de enero de 2019. 31 de enero de 2022. AP/PTI

El gobierno francés prohíbe a los deportistas, tanto franceses como extranjeros, acceder a los recintos deportivos o participar en eventos si no cuentan con un pase de vacunación. Pero las personas no vacunadas aún pueden tener un pase válido si han tenido una infección reciente por coronavirus.

Por ahora, la exención de la vacunación es de seis meses a partir de la fecha de la infección, pero el 1 de febrero. 15, el período de gracia se reducirá a cuatro meses. Eso significaría que Djokovic, quien presentó evidencia de que dio positivo en Serbia el 16 de diciembre, sería elegible para competir en Francia hasta fines de abril sin ser vacunado.

Pero el gobierno francés podría cambiar las reglas sobre los pases de vacunación si el número de casos o las hospitalizaciones disminuyen para la primavera. El resultado de las elecciones presidenciales francesas en abril también podría afectar la política de salud, y existe la posibilidad, por remota que sea, de que los organizadores del Abierto de Francia puedan negociar una exención o extensión del período de gracia para los jugadores no vacunados, aunque apenas hay un número abrumador. de jugadores de nivel de gira no vacunados en esta etapa.

Parece demasiado pronto para descartar a Djokovic, de 34 años, de Roland Garros, donde ganó el título el año pasado. Venció a Nadal allí en una semifinal que alcanzó su punto máximo en un tercer set de bravura antes de que Nadal se desvaneciera, en parte debido al dolor crónico en el pie que lo obligó a perderse la mayor parte del resto de la temporada, incluidos Wimbledon, los Juegos Olímpicos y el US Open.

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“Mire, si Novak regresa, creo que estamos hablando de que Rafa y Novak irán a Francia como cofavoritos”, dijo Darren Cahill, analista de ESPN y entrenador principal. «Obviamente, tienes que ser capaz de vencer a Rafa en cinco sets en arcilla, y hemos visto lo difícil que ha sido, pero Novak ha sido bastante impresionante allí en los últimos años».

Por ahora, a Djokovic le faltan partidos en 2022 después de ver el Abierto de Australia desde lejos (y enviar un mensaje de felicitación a Nadal, quien se suponía que estaría en la sección del cuadro de Djokovic).

Djokovic está inscrito y se espera que juegue en el torneo ATP en Dubai que comienza el 2 de febrero. 21. Pero si permanece sin vacunas, requeriría una exención para volar a los Estados Unidos para competir en marzo en el BNP Paribas Open en Indian Wells, California y en el Miami Open. Una infección anterior por coronavirus no es motivo de exención, pero se puede otorgar una a las personas con “contraindicaciones médicas documentadas” para recibir la vacuna.

No está claro si esa disposición podría aplicarse a Djokovic, que también tiene pasaporte serbio, o si está interesado en viajar a Estados Unidos en marzo.

Pero si Djokovic se dirige a Dubai, será un gran indicio de que está ansioso por competir, y un Djokovic entusiasmado será un Djokovic peligroso dada la frustración y la humillación que experimentó en Australia.

“Creo que Novak usa esto para alimentar el fuego con el que siempre ha jugado”, dijo Cahill. «Creo que todavía está buscando mejorar su juego, y creo que aún veremos un nivel increíble de Novak en los próximos dos años».

Daniil Medvedev, que ocupa el puesto número 2, estaba a punto de convertirse en el mejor jugador de pista dura. Ya había vencido a Djokovic en la final del US Open del año pasado, una derrota que impidió que Djokovic completara el Grand Slam.

Pero la victoria de Nadal, sorprendente y conmovedora, podría abrir nuevas perspectivas para Djokovic y Federer, que tiene 40 años pero se entrena para la posibilidad de regresar a finales de este año, quizás a tiempo para Wimbledon, tras otra operación de rodilla en 2021. Es difícil ver Federer como favorito al título en cualquier lugar, pero ¿por qué no como un factor en césped o canchas duras?

«Creo que lo que hizo Rafa también puede poner un poco de combustible en el tanque de Roger», dijo Cahill. “Roger podría decir: ‘Si Rafa sigue haciéndolo, ¿por qué no puedo hacerlo yo si me recupero y sigo teniendo ese amor por el juego?’ Entonces, creo que esto energiza a los Tres Grandes”.

Nadal debería sentirse energizado una vez que se recupere de su reafirmación. El lunes caminaba con cautela mientras posaba para las fotos con el Norman Brookes Challenge Cup en un parque de Melbourne después de no dormir hasta las 5 a. m. de ese día.

Una derrota no se habría sentido bien contra Medvedev, considerando cuánto disfruta Nadal con una buena pelea. Ha hablado del gozo en el “sufrimiento”. Cuando ganó su primer Abierto de Australia en cinco sets en 2009, en su inglés aún en evolución, le dijo a un pequeño grupo de nosotros al día siguiente: «Tal vez me gusta más pelear para ganar que ganar».

Esa frase todavía sonaba cierta 13 años después, cuando Nadal escapó de un gran problema de tenis. Aunque Nadal ha hecho cosas prodigiosas en sus años en esta tierra (y arcilla), nunca se había recuperado de un déficit de dos sets para ganar un título de Grand Slam.

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Su triunfo de 5 horas y 24 minutos sobre Medvedev fue una de las victorias de la marca registrada de Nadal, a la altura de su derrota de Federer en la final de Wimbledon de 2008 que está en cada lista corta de los mejores partidos.

“Ese Wimbledon eran dos atletas en el mejor momento de sus carreras jugando un tenis increíble”, dijo Cahill. “Esto fue un poco diferente debido al camino que Rafa había recorrido para llegar allí y la historia detrás de él”.

Nadal confirmó que las emociones posteriores al partido eran más poderosas a su edad. Medvedev podría tomar nota. Estaba tan desilusionado por perder su ventaja y escuchar a la multitud animar sus errores, y rugir por Nadal, que dijo que estaba desilusionado con el deporte y que tal vez no jugaría más allá de los 30 años.

“El niño que estaba soñando ya no está en mí después de hoy”, dijo Medvedev. “Será más difícil continuar con el tenis cuando esté así”.

Yevgeny Kafelnikov, el primer ruso en ganar un título de singles importante, dijo que Medvedev “lo superará en 10 días” a medida que la decepción se desvanece.

Pero Medvedev ciertamente tiene mucho que aprender, no solo de la final, sino también de Nadal, quien, a diferencia de Medvedev, nunca se burló de la multitud ni humilló a un juez de silla, como Medvedev hizo en Melbourne.

Nadal se ha ganado su apasionada base de seguidores, que fue aún más ruidosa el domingo porque no era favorito. Pero el poder de permanencia colectivo de los Tres Grandes debería dejar en claro a Medvedev y otros jugadores jóvenes que hay vida después de los 30 en la gira.

Nadal no solo ganó 13 Abiertos de Francia, un récord que quizás nunca se rompa, sino que también ganó cuatro Abiertos de EE. UU., dos Wimbledons, dos medallas de oro olímpicas (una individual, una dobles), cinco Copas Davis y muchos otros títulos.

Pero el triunfo del domingo fue especialmente sabroso porque parecía muy improbable unas semanas antes. La condición del pie de Nadal, que había tardado en mejorar incluso después de que se sometió a una cirugía el 11 de septiembre, lo había dejado sintiéndose impotente.

Nadal dijo que su condición, que afecta un pequeño hueso en su pie, nunca se resolverá por completo, pero dijo que no le molestó en Melbourne mientras perseguía los tiros de dejada de Medvedev y golpeaba golpes de derecha ganadores en el sprint.

“Su coeficiente intelectual de tenis está por las nubes”, dijo su entrenador, Carlos Moyá, a L’Équipe, un periódico francés. “No sé si es el mejor jugador del mundo, pero lee el juego mejor que todos”.

Cuando Medvedev, cada vez más cansado, comenzó a tratar de acortar puntos con tiros al suelo y tácticas inusualmente arriesgadas, el mensaje no pasó desapercibido para Nadal.

“Creo que eso le dio a Rafa mucha energía”, dijo Cahill. “Solo aguanta y sigue empujando y empujando. Nunca sabes lo que va a pasar”.

Bueno, ahora lo sabemos, y fue extraordinario.

(Este artículo apareció originalmente en The New York Times).

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