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Liga de Campeones de la AFC: el Mumbai City contempla el golfo en clase

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Mientras el Mumbai City FC se embarca en su primera campaña en la Liga de Campeones de la AFC, el entrenador Des Buckingham ofreció una aleccionadora realidad. El inglés dijo que el valor monetario de los jugadores de Al Shabab era 5-6 veces mayor que el del equipo de la ciudad de Mumbai y eso debería poner en contexto lo difícil que será este grupo. Y, sin embargo, el equipo ha llegado con un objetivo en mente. Gana un juego.

Mantener el objetivo de ganar un partido puede sonar un poco derrotista, pero cuando se considera el abismo en la calidad de los equipos indios que se enfrentan a algunos de los mejores de Asia, nada menos que en el mayor torneo asiático de fútbol de clubes, el objetivo suena bien pensado.

“Los equipos a los que nos enfrentaremos son los mejores de Asia, por lo que será emocionante enfrentar este desafío. Tenemos muchos jugadores que no han competido a este nivel antes. Sabemos que tenemos que ser inteligentes, pero al mismo tiempo necesitamos encontrar una estructura que nos permita nuestro estilo de juego”, dijo Buckingham en una conferencia de prensa previa al partido.

La temporada pasada, el FC Goa se convirtió en el primer club indio en formar parte de la Liga de Campeones de Asia. En su aventura inaugural, lograron tres empates en seis juegos y el portero Dheeraj Singh hizo 26 atajadas y llegó al equipo de la temporada. Pero Goa, un equipo que fácilmente logró mantener el 65% de la posesión del balón en la mayoría de los juegos en la Superliga india, no pudo retener el balón por más del 35% en toda la Liga de Campeones asiática.

El primer partido de Mumbai contra Al Shabab, de hecho, podría ser el más fácil de este grupo. El centrocampista argentino Ever Banega es el principal eje del club de Arabia Saudita que hace su primera aparición en la Liga de Campeones desde 2015. Mumbai tendrá que enfrentarse entonces al legendario Air Force Club Iraq. Air Force ha ganado la Copa AFC tres veces, pero fue el último en su grupo en su participación anterior en la Liga de Campeones. Y luego está Al Jazeera, el principal club de los Emiratos Árabes Unidos. Al Jazeera se jacta de ser uno de los delanteros más prolíficos de Asia.

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Ali Mabkhout ha anotado 79 goles en 103 apariciones internacionales y ha demostrado ser un tirador que ha dominado durante una década en los niveles más altos de Asia. Si hay alguna ventaja que los isleños van a disfrutar, es la preparación casi perfecta que han tenido en el período previo a la Liga de Campeones.

Cuando se anunció el grupo del club, el entrenador Des Buckingham le había dicho al Indian Express que lo importante era que el club «se adaptara a las condiciones de juego del lugar». Hicieron exactamente eso, disfrutaron de un campo de entrenamiento de dos semanas en Al Forsan, Abu Dhabi antes de partir hacia Riyadh, la sede descentralizada para los partidos del Grupo B.

En este campamento de dos semanas, Mumbai jugó dos amistosos contra el campeón de los Emiratos Árabes Unidos Al-Ain y el club de segunda división Al Hilal United. Sorprendentemente, Mumbai venció a Al-Ain 2-1 (el club de la Pro League de los EAU no tenía a cuatro de sus jugadores internacionales que estaban en servicio en la selección nacional) y luego también venció a Al Hilal para culminar un campo de entrenamiento perfecto.

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“Le dio a nuestros jugadores la oportunidad de experimentar el nivel de competencia aquí. También les dio la oportunidad de probarse a sí mismos. Nos dio la oportunidad de trabajar en nuestra forma y estructura”. Luego agregó: “Sabemos que tenemos que ser inteligentes, pero al mismo tiempo necesitamos encontrar una estructura que nos permita nuestro estilo de juego”.

En la Superliga india, se esperaba que Mumbai fuera un equipo contendiente, después de su dominante campaña ganadora de la liga. Pero el cambio de entrenador de Sergio Lobera a Buckingham, junto con la pérdida de algunos jugadores extranjeros clave, significó que Mumbai esta temporada simplemente no haya sido una fuerza a tener en cuenta.

Es fácil mirar a sus dueños, el City Football Group, y sentir que deberían tener la oportunidad de hacerlo bien en el grupo. Pero las reglas de la Confederación Asiática de Fútbol limitan a los jugadores extranjeros (por ahora, ya que esta regla pronto se eliminará) y la brecha de calidad entre algunos de los mejores jugadores indios y los jugadores de los Emiratos Árabes Unidos, Irán y Arabia Saudita es simplemente un puente demasiado grande para incumplimiento.

Pero el objetivo de ganar al menos un juego de su grupo, especialmente este grupo con su rica herencia de equipos asiáticos, debería poner a Mumbai en una buena posición.

En vivo: Mumbai City FC vs Al Shabab, 10:45 p. m., Star Sports Network

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