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Las nuevas empresas de chips que usan luz en lugar de cables ganan velocidad e inversiones

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Las computadoras que usan luz en lugar de corrientes eléctricas para el procesamiento, vistas hace solo unos años como proyectos de investigación, están ganando terreno y las nuevas empresas que han resuelto el desafío de ingeniería de usar fotones en chips están obteniendo una gran financiación.

En el último ejemplo, Ayar Labs, una startup que desarrolla esta tecnología llamada fotónica de silicio, dijo el martes que había recaudado 130 millones de dólares de inversionistas, incluido el gigante de chips Nvidia Corp.

Si bien el chip de silicio basado en transistores ha aumentado exponencialmente la potencia informática en las últimas décadas, ya que los transistores han alcanzado el ancho de varios átomos, reducirlos aún más es un desafío. No solo es difícil hacer algo tan minúsculo, sino que a medida que se hacen más pequeños, las señales pueden sangrar entre ellos.

Entonces, la ley de Moore, que decía que cada dos años la densidad de los transistores en un chip se duplicaría y reduciría los costos, se está desacelerando, lo que empuja a la industria a buscar nuevas soluciones para manejar las necesidades informáticas de inteligencia artificial cada vez más pesadas.

Según la firma de datos PitchBook, el año pasado, las nuevas empresas de fotónica de silicio recaudaron más de $ 750 millones, el doble que en 2020. En 2016, eso fue alrededor de $ 18 millones.

“La IA está creciendo como un loco y apoderándose de gran parte del centro de datos”, dijo a Reuters el director ejecutivo de Ayar Labs, Charles Wuischpard, en una entrevista. “El desafío del movimiento de datos y el consumo de energía en ese movimiento de datos es un gran problema”.

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El desafío es que muchos algoritmos grandes de aprendizaje automático pueden usar cientos o miles de chips para computación, y existe un cuello de botella en la velocidad de transmisión de datos entre chips o servidores que usan los métodos eléctricos actuales.

La luz se ha utilizado para transmitir datos a través de cables de fibra óptica, incluidos los cables submarinos, durante décadas, pero llevarla al nivel del chip fue difícil, ya que los dispositivos utilizados para crear luz o controlarla no han sido tan fáciles de encoger como los transistores.

El analista sénior de tecnología emergente de PitchBook, Brendan Burke, espera que la fotónica de silicio se convierta en hardware común en los centros de datos para 2025 y estima que el mercado alcanzará los $ 3 mil millones para entonces, similar al tamaño del mercado de chips gráficos de IA en 2020.

Más allá de conectar chips de transistores, las nuevas empresas que utilizan fotónica de silicio para construir computadoras cuánticas, supercomputadoras y chips para vehículos autónomos también están recaudando grandes fondos.

PsiQuantum recaudó alrededor de $ 665 millones hasta el momento, aunque la promesa de que las computadoras cuánticas cambiarán el mundo aún está lejos.

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Lightmatter, que construye procesadores que usan luz para acelerar las cargas de trabajo de IA en el centro de datos, recaudó un total de $113 millones y lanzará sus chips a finales de este año y probará con los clientes poco después.

Luminous Computing, una startup que construye una supercomputadora de IA usando fotónica de silicio respaldada por Bill Gates, recaudó un total de $115 millones.

No son solo las nuevas empresas las que impulsan esta tecnología. Los fabricantes de semiconductores también se están preparando para utilizar su tecnología de fabricación de chips de silicio para la fotónica.

Amir Faintuch, director de informática e infraestructura cableada de GlobalFoundries, dijo que la colaboración con PsiQuantum, Ayar y Lightmatter ha ayudado a construir una plataforma de fabricación de fotónica de silicio para que la utilicen otros. La plataforma fue lanzada en marzo.

Peter Barrett, fundador de la firma de capital de riesgo Playground Global, inversionista en Ayar Labs y PsiQuantum, cree en las perspectivas a largo plazo de la fotónica de silicio para acelerar la computación, pero dice que aún queda un largo camino por recorrer.

“Lo que los muchachos de Ayar Labs hacen tan bien… es que resolvieron el problema de la interconexión de datos para la (computación) tradicional de alto rendimiento”, dijo. “Pero pasará un tiempo antes de que tengamos computación fotónica digital pura para sistemas no cuánticos”.

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