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Las esperanzas europeas del Villarreal penden de la victoria sobre el Liverpool

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La pequeña ciudad española de Villarreal podría estar enfrentando su última noche de la Liga de Campeones en mucho tiempo si no da otra sorpresa el martes contra el Liverpool.

El modesto club derrocó a la Juventus y al Bayern de Múnich en su camino hacia una sorpresiva aparición en semifinales. Pero si no puede revertir una derrota por 2-0 en el partido de ida contra el club inglés, la historia reciente muestra que es posible que no tenga otra oportunidad de jugar en la competencia en el corto plazo.

Villarreal es solo séptimo en la liga española, a nueve puntos del lugar de clasificación final para la competencia europea con cuatro jornadas para el final.

Las posibilidades del equipo de clasificar a través de la liga española se vieron afectadas el sábado, ya que cayó ante el penúltimo lugar Alavés, cuando el técnico Unai Emery tuvo que descansar a algunos de sus titulares regulares antes del partido contra el Liverpool.

Eso significa que es probable que solo el título de la Liga de Campeones le permita al club regresar a la competencia de clubes más importante de Europa la próxima temporada.

Y regresar después de eso tampoco puede ser fácil, considerando el récord reciente de Villarreal.

Con sede en una ciudad de 50.000 habitantes en el sur de España, el Villarreal no había jugado en la Liga de Campeones desde la temporada 2011-12. Antes de eso, solo se había clasificado para el torneo en 2005-06 y en 2008-09. Esta es su tercera aparición en la etapa eliminatoria y la primera desde que llegó a los cuartos de final en 2009. Llegó a las semifinales en 2006.

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“Estamos pasando por un momento histórico. Nuestra gente está muy orgullosa”, dijo Emery el lunes. “Hemos estado jugando bien en casa. Con suerte, frente a nuestros fanáticos, tendremos nuestra mejor actuación y avance”.

El Villarreal no ha perdido un partido en casa en más de cinco meses, desde la derrota en la liga española ante el Barcelona en noviembre pasado.

La afición del Villarreal está preparando una gran fiesta para intentar ayudar al Villarreal a conseguir una remontada poco probable. En el interior del Estadio La Cerámica se exhibirán mosaicos y un corredor de hinchas dará la bienvenida al autobús del equipo que trasladará a la plantilla desde el centro de entrenamiento hasta el estadio.

Las dos eliminaciones del Villarreal en la fase eliminatoria se produjeron contra un club inglés: el Arsenal.

Villarreal se clasificó para la Liga de Campeones esta temporada al ganar la Europa League de segundo nivel por su primer título significativo.

Incluso volver a la Europa League o la Europa Conference League puede ser difícil para el equipo de Emery, ya que se encuentra a cuatro puntos del sexto lugar, la Real Sociedad, ya cinco puntos del quinto lugar, el Real Betis.

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El Liverpool busca llegar a su tercera final de la Champions League en cinco temporadas. La última vez que cayó eliminado en octavos de final tras ganar el partido de ida fue en los cuartos de final de la temporada 2001-02 ante el Bayer Leverkusen.

El club inglés ganó los cinco partidos fuera de casa que jugó en la Liga de Campeones esta temporada, incluso contra el Inter de Milán en los octavos de final y el Benfica en los cuartos de final.

No quedó claro si Emery podrá contar con algunos jugadores clave debido a las lesiones, incluido el veterano defensor Raúl Albiol y los delanteros Gerard Moreno y Arnaut Danjuma.

Moreno se perdió el partido de ida por un problema muscular, mientras que Albiol está recuperándose de un golpe. En el partido de ida ante el Liverpool, el defensa se convirtió en el español de mayor edad en jugar una semifinal de Champions con 36 años.

El centrocampista Yérémy Pino está fuera por un problema muscular.

Emery, un gran éxito en la Europa League, está disfrutando de su mejor campaña en la Liga de Campeones de su historia y nunca pasó de los octavos de final en sus intentos anteriores.

“Estamos muy motivados de jugar una semifinal de la Liga de Campeones en casa”, dijo Emery. “Queremos disfrutar este momento con nuestros fanáticos”.

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