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Las escuelas de Londres están decididas a permanecer abiertas, las enfermedades del personal lo dificultan

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Evelyn Forde esperaba que enero trajera algo de alivio.

Como directora de la Escuela Copthall en el norte de Londres, pasó las últimas semanas de 2021 lidiando con una gran escasez de personal a medida que la variante omicron del coronavirus comenzó a arrasar la ciudad. Pero el martes, cuando la escuela secundaria para niñas reabrió sus puertas, 13 de los 120 maestros estaban ausentes.

Un día después, otro maestro dio positivo.

“Simplemente nos aferrábamos a la vida y pensábamos: ‘Va a estar bien cuando volvamos en enero’”, dijo Forde, “solo para que la variante se extendiera como un reguero de pólvora”.

Tales escenas se repitieron en Londres la semana pasada en medio de un aumento récord en las infecciones por coronavirus, incluso cuando el gobierno se abstuvo de imponer un bloqueo nacional, eligiendo en su lugar «aguantar» la ola.

El cálculo en Londres, como en el resto de Inglaterra y gran parte de Estados Unidos, parece ser el mismo. Muchos padres, políticos y administradores escolares están desesperados por mantener abiertas las escuelas después de dos años de aperturas y cierres caóticos. Pero la variante plantea interrogantes sobre esas esperanzas, al menos a corto plazo.

En Inglaterra, las preocupaciones sobre la dotación de personal son tan graves que se ha instado a los jubilados, a menudo mayores y, por lo tanto, más vulnerables a enfermedades graves por el coronavirus, a que regresen al trabajo. Se ha aconsejado a las escuelas que fusionen clases para cubrir las brechas de personal. Y en un país que se ha resistido durante mucho tiempo a los tipos de precauciones que se toman en países como Alemania, ahora se requiere que las escuelas secundarias evalúen a todos sus estudiantes dos veces por semana, lo que aumenta la carga de personal más pequeño.

Maestros, padres, estudiantes y simpatizantes se manifiestan para exigir mejores protocolos escolares de seguridad contra el COVID en Brooklyn, el 1 de enero de 2019. 5 de enero de 2022. (Natalie Keyssar / The New York Times)

Incluso entonces, algunos padres cuestionan si los estudiantes deberían regresar, dado lo que temen son precauciones inadecuadas y cambios prometidos en los sistemas de ventilación que, según dicen, son demasiado escasos y demasiado tardíos.

Pero en Inglaterra, a diferencia de los Estados Unidos, el gobierno nacional puede decretar las reglas para todas las escuelas públicas, y aunque los sindicatos de docentes continúan expresando su preocupación por la falta de protección, en general han cumplido. Los padres tampoco tienen más remedio que aceptar; pueden ser multados por mantener a sus hijos en casa por preocupaciones de COVID.

De alguna manera, los últimos días de incertidumbre se sienten como una repetición de enero pasado, cuando otra ola de coronavirus, impulsada por la variante alfa, cerró las escuelas durante semanas después de haber abierto solo un día. Aún así, hay más esperanza esta vez de que la variante omicron aparentemente más suave no cause el mismo estrago y que las escuelas puedan salir adelante con solo unos pocos cambios.

Y para muchas personas, cualquier riesgo se ve superado por las indicaciones de que los niños no solo se atrasaron en la escuela, sino que muchos también sufrieron problemas devastadores de salud mental.

Más allá de los nuevos requisitos de prueba, el gobierno ahora requiere que los estudiantes de secundaria usen máscaras no solo en los pasillos sino también en las clases. El secretario de Educación, Nadhim Zahawi, también prometió comenzar a distribuir sistemas de ventilación a miles de escuelas y aumentar los fondos para ayudar a pagar a los maestros suplentes.

Maestros, padres, estudiantes y simpatizantes se manifiestan para exigir mejores protocolos escolares de seguridad contra el COVID en Brooklyn, el 1 de enero de 2019. 5 de enero de 2022. (Natalie Keyssar / The New York Times)

Aún así, los desafíos son claros.

El personal educativo tenía más probabilidades que otros trabajadores de dar positivo por el coronavirus a fines del año pasado y tener que aislarse, según cifras de la Oficina Nacional de Estadísticas, y en Londres, muchas escuelas habían tenido problemas para llegar a las vacaciones en medio de las ausencias del personal. .

Desde que muchas escuelas reabrieron la semana pasada, más de un tercio de unas 2000 escuelas encuestadas en Inglaterra tenían el 10% de su personal ausente el primer día de regreso, según una encuesta de NAHT, el sindicato de líderes escolares. Y el 37% de las escuelas encuestadas dijeron que no pudieron encontrar suficientes maestros sustitutos para reemplazar a los que estaban enfermos.

La mayoría de las escuelas tenían solo dos días para implementar la nueva guía del gobierno antes de que los estudiantes comenzaran a regresar a la escuela, lo que llevó a muchas a escalonar su regreso para permitir evaluar a todos sus estudiantes.

Los sindicatos que representan a la mayoría del personal educativo en Inglaterra han solicitado apoyo adicional del gobierno. Sus demandas incluyen sistemas de ventilación para todas las casi 25.000 escuelas, un número mucho mayor que las 8.000 prometidas, así como más personas para ayudar con las pruebas y más dinero para pagar sustitutos.

“Las escuelas y universidades no pueden por sí solas reducir la amenaza que representa el virus, y necesitan del gobierno de Westminster más que retórica sobre la importancia de la educación”, dijeron las organizaciones en un comunicado la semana pasada.

Philippe Sibelly, profesor de arte en una pequeña escuela internacional en el centro de Londres, dijo que la escuela tuvo que cerrar dos días antes por las vacaciones debido a las numerosas ausencias del personal y de los estudiantes.

Cuando la escuela reinició el martes, Sibelly dijo que no hubo ausencias del personal y señaló que la mayoría de los maestros habían contraído COVID el mes pasado o durante las vacaciones de Navidad. Pero ahora muchos estudiantes están enfermos o aislados en casa después de que las pruebas dieron positivo.

Durante oleadas anteriores de la pandemia, la escuela había ido más allá de las medidas recomendadas por el gobierno, permaneciendo cerrada para la enseñanza presencial durante un período de tiempo más prolongado e instalando mejores sistemas de ventilación. Pero Sibelly dijo que esas decisiones a menudo se habían enfrentado con el rechazo de algunos padres.

“Desde el comienzo de COVID de todos modos, hagamos lo que hagamos, bueno, no podemos ganar porque es un tema muy polarizador”, dijo, aunque agregó que la mayoría de los padres parecían estar de acuerdo con el enfoque actual.

Erica Baber, centro, ayuda a su familia con asignaciones remotas mientras su escuela autónoma Centennial Academy estaba cerrada, en Atlanta, el 2 de enero de 2019. 4 de febrero de 2022. (Dustin Chambers / The New York Times)

Algunos educadores tienen la esperanza de que lo peor haya quedado atrás. Nick Soar, director ejecutivo de la Federación de Escuelas de Harris, que supervisa dos escuelas financiadas por el estado en el centro y el norte de Londres, dijo que se habían tambaleado hacia las vacaciones con muchas ausencias del personal y de los estudiantes.

Le dio crédito al personal de la escuela por hacer esfuerzos heroicos para mantener la escuela abierta, incluido el hecho de que algunos maestros que habían estado expuestos al virus o tenían casos asintomáticos impartieran clases de forma remota desde sus hogares a aulas llenas con un adulto supervisor.

Pero, dijo, parece que las cosas han dado un giro, y hasta ahora las pruebas revelaron solo un puñado de casos y muchas menos ausencias que en diciembre.

“Parece que el fantasma de la Navidad COVID se ha ido, aunque estamos cruzando los dedos”, dijo Soar. “Hemos aprendido que si nos unimos, no podemos reaccionar de forma exagerada y nos aseguramos de que se lleve a cabo una gran enseñanza y una enseñanza emocionante, incluso cuando todo lo demás a su alrededor parezca estar desmoronándose”.

Sin embargo, los expertos en salud pública han advertido que aún no se ha visto el efecto total de la mezcla social durante las vacaciones.

Eso, y lo que consideran un enfoque gubernamental desordenado, es suficiente para aumentar las preocupaciones de algunos padres sobre la pandemia.

Kirsten Minshall, que vive en el sureste de Inglaterra, cuestionó el enfoque reactivo del gobierno y la guía de evaluación de última hora que significó que algunas escuelas, incluida la de sus hijos, retrasaron repentinamente la apertura, lo que planteó desafíos para los padres que trabajan.

“Parece que realmente no se implementa nada adecuadamente para lidiar con lo que está sucediendo en este momento”, dijo. Señaló que un año completo después de que las escuelas abrieron y cerraron en un día, los líderes del país siguen teniendo las mismas conversaciones sobre el uso de máscaras, ventilación y distanciamiento en las escuelas, cuando ya se podrían haber tomado mejores precauciones.

Ahora teme que sea solo cuestión de tiempo antes de que alguien en su familia se contagie del virus.

“Tenemos este choque de un deseo de que todo sea como siempre ha sido, frente a la nueva realidad”, dijo.

Chaela Cooper, cuyos hijos van a la escuela en el sureste de Inglaterra, dijo que también está frustrada y asustada. Le gustaría ver el enmascaramiento obligatorio en todos los grupos de edad ya que la mayoría de los niños menores de 12 años aún no pueden vacunarse, así como mejores sistemas de ventilación.

“Si tenemos que vivir con este virus, tenemos que mitigarlo”, dijo. “De lo contrario, lo que en realidad estás diciendo es vivir con la muerte y la enfermedad”.

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