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La zambullida de Sri Lanka en la agricultura orgánica trae un desastre

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La cosecha de este año preocupa a MD Somadasa. Durante cuatro décadas, ha vendido zanahorias, frijoles y tomates cultivados por agricultores locales que utilizan fertilizantes químicos y pesticidas de fabricación extranjera, lo que les ayudó a cosechar cosechas más grandes y ricas en las verdes colinas que rodean su ciudad natal.

Luego vino el repentino y desastroso giro de Sri Lanka hacia la agricultura orgánica. La campaña del gobierno, aparentemente impulsada por problemas de salud, duró solo siete meses. Pero los agricultores y los expertos en agricultura culpan a la política de una fuerte caída en los rendimientos de los cultivos y la escalada de precios que están empeorando los crecientes problemas económicos del país y provocando temores de escasez de alimentos.

Los precios de algunos productos alimenticios, como el arroz, han aumentado en casi un tercio en comparación con hace un año, según el banco central de Sri Lanka. Los precios de verduras como los tomates y las zanahorias se han elevado a cinco veces los niveles de hace un año.

“No he visto tiempos tan malos como estos”, dijo Somadasa, un padre de dos hijos de 63 años que vende verduras en la pequeña ciudad de Horana, en las afueras de la capital de la isla, Colombo. “No podemos encontrar suficientes verduras. Y con las subidas de precios, a la gente le resulta difícil comprar verduras «.

Ahora el gobierno de Sri Lanka, dirigido por miembros de la familia Rajapaksa, se apresura a advertir sobre una crisis. A fines del mes pasado, el ministro de plantaciones de Sri Lanka, Ramesh Pathirana, confirmó una reversión parcial de la política y le dijo al Parlamento del país que el gobierno estaría importando el fertilizante necesario para el té, el caucho y el coco, que constituyen las principales exportaciones agrícolas del país.

«Importaremos fertilizantes según los requisitos del país», dijo Pathirana a The New York Times. “Hasta ahora, no tenemos suficientes fertilizantes químicos en el país porque no los importamos. Hay escasez allí «.

Los costos de los alimentos están aumentando en todo el mundo a medida que los nudos de la cadena de suministro relacionados con la pandemia se desenredan lentamente y a medida que aumentan los precios de materias primas como el gas natural que se utilizan para fabricar fertilizantes y otros suministros. Sri Lanka se sumó a esas presiones con sus propios errores.

Los fertilizantes químicos son herramientas esenciales para la agricultura moderna. Aún así, los gobiernos y los grupos ambientalistas se han preocupado cada vez más por su uso excesivo. Se les ha culpado de los crecientes problemas de contaminación del agua, mientras que los científicos han descubierto un mayor riesgo de cáncer de colon, riñón y estómago debido a la exposición excesiva a nitratos.

El presidente Gotabaya Rajapaksa citó preocupaciones de salud cuando su gobierno prohibió la importación de fertilizantes químicos en abril, una promesa que había hecho inicialmente durante su campaña electoral de 2019.

“Los sistemas alimentarios sostenibles son parte de la rica herencia sociocultural y económica de Sri Lanka”, dijo en una cumbre de las Naciones Unidas en septiembre. «Nuestro pasado más reciente, sin embargo, vio un uso creciente de fertilizantes químicos, pesticidas y herbicidas que llevaron a impactos adversos para la salud y el medio ambiente».

Los críticos de Rajapaksa señalaron otra razón: las menguantes reservas de dinero de Sri Lanka.

Los bloqueos de COVID-19 devastaron la industria turística de Sri Lanka, que genera una décima parte de la producción económica del país y proporciona una fuente importante de divisas. La moneda nacional, la rupia, ha perdido alrededor de una quinta parte de su valor, lo que limita la capacidad de Sri Lanka para comprar alimentos y suministros en el extranjero justo cuando los precios subían. Eso se sumó a problemas persistentes como su enorme carga de deuda, incluidos los préstamos a altos intereses de los bancos estatales chinos que le exigieron obtener aún más préstamos.

“Nuestras ganancias anuales del turismo que ascienden a casi $ 5 mil millones no se materializaron durante los últimos dos años”, dijo al Parlamento el mes pasado Basil Rajapaksa, ministro de Finanzas y hermano del presidente. «Como gobierno, reconocemos que nuestras reservas de divisas están siendo cuestionadas».

A medida que la economía de Sri Lanka luchaba y los precios mundiales subían, sus reservas de divisas se redujeron en aproximadamente un 70%. Eliminar los fertilizantes de fabricación extranjera de la lista de compras del país ayudaría a detener la caída.

“El país no sufrió una enfermedad renal crónica”, dijo el Dr. Aruna Kulatunga, exasesor del gobierno en industrias primarias y agricultura, “sino con una escasez crónica de dólares”.

El impulso a la agricultura orgánica no comenzó con el actual gobierno de Rajapaksa, ni cuando otro hermano, Mahinda Rajapaksa, actual primer ministro, fue presidente de 2005 a 2015.

Algunos agricultores y funcionarios de la industria agrícola dicen que están entusiasmados con la idea de reducir la dependencia de los productos químicos en la agricultura. Pero el cambio fue demasiado repentino para los agricultores que no sabían cómo trabajar orgánicamente, dijo Nishan de Mel, director de Verité Research, una firma de análisis con sede en Colombo.

Truth descubrió en una encuesta de julio que las tres cuartas partes de los agricultores de Sri Lanka dependían en gran medida de los fertilizantes químicos, mientras que casi el 10% cultivaba sin ellos. Casi todos los cultivos importantes que se cultivan en el país dependen de los productos químicos. Para cultivos cruciales para la economía como el arroz, el caucho y el té, la dependencia alcanza el 90% o más.

La prohibición de abril entró en vigor justo antes de lo que se conoce como la temporada de siembra de Yala, que dura de mayo a agosto, y se sintió casi de inmediato. La encuesta de Verité mostró que el 85% de los agricultores esperaban una reducción en su cosecha debido a la prohibición de fertilizantes. La mitad de ellos temía que el rendimiento de sus cultivos cayera hasta en un 40%.

Los precios de los alimentos se dispararon en septiembre y la gente formó filas frente a las tiendas para comprar productos básicos como leche en polvo y queroseno. Rajapaksa declaró el estado de emergencia para regular los precios y evitar el acaparamiento de artículos de primera necesidad. El gobierno también introdujo restricciones a la importación de artículos no esenciales con la esperanza de hacer frente a la disminución de las divisas.

Ahora que el gobierno está flexibilizando la política, no está claro si los agricultores de Sri Lanka obtendrán el fertilizante necesario a tiempo. La temporada de siembra de Maha va de septiembre a marzo.

«El daño es tanto en la agricultura y las exportaciones relacionadas con la agricultura», dijo WA Wijewardena, ex vicegobernador del banco central de Sri Lanka, «que el país tardará algún tiempo en recuperarse».

Tampoco está claro si el gobierno continuará subvencionando los fertilizantes, lo que los hizo más asequibles para los agricultores más pobres. Lalith Obeyesekere, secretaria general de la Asociación de Plantadores de Ceilán, dijo que el precio de una tonelada de urea, un tipo de fertilizante, había subido tanto en el mercado mundial que los agricultores estarían pagando cinco veces más de lo que costaba antes a menos que el el gobierno ayudó con los subsidios.

“Sabemos que el gobierno ha decidido importar fertilizantes químicos”, dijo Obeyesekere. «Pero ahora no obtendremos fertilizantes a un precio subsidiado».

Los sembradores de té, algunos de los cuales temían que la cosecha se redujera hasta en un 40%, dijeron que aún esperaban que los fertilizantes subsidiados llegaran a tiempo. El té representa alrededor del 10% de las exportaciones totales de Sri Lanka, aportando alrededor de $ 1.2 mil millones al año.

Muchos de los plantadores de té y los gerentes de las fábricas de té pidieron el anonimato por temor a enojar al gobierno en un momento vulnerable. Un gerente dijo que la producción de té había caído un 40%. Dijo que simplemente no había suficiente fertilizante orgánico en el país para reemplazar los fertilizantes químicos.

“Solía ​​arrancar alrededor de 35 kilos de hojas de té a la semana, pero ahora, durante aproximadamente un año, arrancamos menos de 25 kilos a la semana”, dijo R. Muniandi, un desplumador de té en Ratnapura, una ciudad del suroeste. «Puedo ver que la cosecha se está reduciendo gradualmente».

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