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La otra crisis de salud del Reino Unido: una enorme acumulación de atención retrasada no relacionada con Covid-19

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Lara Wahab había estado esperando durante más de dos años un trasplante de riñón y páncreas, pero habían pasado meses sin saber nada. Así que el mes pasado llamó al hospital y recibió noticias demoledoras.

Había habido una buena compatibilidad para ella en octubre, le dijo el coordinador de trasplantes, que el hospital normalmente habría aceptado. Pero con los pacientes de COVID-19 llenando las camas, el equipo de trasplantes no pudo encontrarle un lugar en la unidad de cuidados intensivos para cuidados postoperatorios. Tuvieron que rechazar los órganos.

“Estaba en shock. Sabía que el NHS estaba bajo mucha presión, pero realmente no lo sabes hasta que estás esperando algo así”, dijo, refiriéndose al Servicio Nacional de Salud. “Estaba allí, pero se me escapó de los dedos”, agregó sobre la oportunidad del trasplante.

Wahab, de 34 años, del norte de Londres, es parte de una enorme y creciente acumulación de pacientes en el servicio de salud gratuito de Gran Bretaña que han visto retrasada o desviada la atención planificada, en parte debido a la pandemia, una crisis en gran parte invisible dentro de una crisis. Es probable que los problemas tengan profundas consecuencias que se sentirán durante años.

Lara Wahab en su casa en el norte de Londres el 20 de enero. 14 de enero de 2022. Lleva más de dos años esperando un trasplante de riñón y páncreas.Ê (Andrew Testa/The New York Times)

Las cifras son claras: en Inglaterra, casi 6 millones de procedimientos se retrasan actualmente, un aumento con respecto a la acumulación de 4,6 millones antes de la pandemia, según el NHS. Es probable que los retrasos actuales afecten a más de 5 millones de personas (un solo paciente puede tener múltiples casos pendientes por diferentes dolencias), lo que representa casi una décima parte de la población. Cientos de miles más aún no han sido remitidos para recibir tratamiento, y muchas dolencias simplemente no han sido diagnosticadas.

Ya había una enorme y creciente acumulación de pacientes antes de la pandemia, pero la carga implacable de los últimos dos años, con el personal de salud y la capacidad hospitalaria reducida aún más por los casos de coronavirus, hizo que se disparara a proporciones récord. Las últimas cifras oficiales tienen casi dos meses de retraso, y los expertos dicen que la grave escasez de personal este invierno y la propagación de incendios forestales de la variante omicron casi seguramente han empeorado la situación.

«Solo porque tengamos omicron no significa que otras enfermedades se hayan detenido y no surjan y se desarrollen en las personas, lamentablemente», dijo Saffron Cordery, directora ejecutiva adjunta de NHS Providers, una organización de membresía para trabajadores de la salud.

A los expertos en salud pública les preocupa que incluso si la pandemia alivia y alivia parte de la carga inmediata, la pandemia y el retraso en la atención podrían causar daños duraderos al sistema de salud, así como a los pacientes.

Este mes, un informe del comité parlamentario de salud reveló un panorama complejo y preocupante de listas de espera récord, gran número de casos y grave escasez de personal. Advirtió que se necesitaba una gran expansión de la fuerza laboral, pero que el gobierno no estaba haciendo lo suficiente para reclutar y capacitar a los trabajadores de la salud.

Generaciones de británicos han soportado esperas más largas para recibir tratamiento que muchos estadounidenses asegurados, y la mayoría lo acepta como el precio de cuidar a todos. Pero el problema ha empeorado durante casi una década, y los críticos acusan a los gobiernos conservadores de financiar constantemente el sistema.

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En 2012, había 2,5 millones de casos en espera de tratamiento especializado en Inglaterra. A principios de 2020, la acumulación había aumentado a 4,6 millones de casos, según el NHS.

A finales de noviembre de 2021, el número de casos era de 6 millones. Más de 300.000 casos han estado esperando durante más de un año para recibir atención planificada. Hace una década, había menos de 500.

El verdadero atraso es probablemente mucho mayor, dicen expertos y funcionarios gubernamentales. Como señaló el comité de salud en su informe, la pandemia ha alterado en gran medida los patrones normales de evaluaciones y derivaciones por parte de los médicos de atención primaria, lo que ha impedido que las personas entren en las cuentas oficiales.

Un informe reciente de la Oficina Nacional de Auditoría estimó que hubo entre 7,8 millones y 9,8 millones de referencias «faltantes», aquellas que normalmente habrían ocurrido pero nunca lo hicieron, por parte de médicos de atención primaria desde el comienzo de la pandemia hasta septiembre de 2021, incluidas 240 000 a 740 000 para casos sospechosos de cáncer.

“Es probable que veamos efectos colaterales en personas con otras enfermedades, incluido, entre otros, el cáncer, donde el tratamiento se retrasó o pospuso o nos lo perdimos”, dijo Peter English, consultor jubilado en control de enfermedades transmisibles. “Y murieron porque no recibieron el tratamiento que de otro modo habrían recibido”.

Cuando la pandemia golpeó Gran Bretaña, Wahab había estado en la lista de trasplantes durante meses. En abril de 2019, su médico le dijo que la diabetes tipo 1 que tenía desde los 7 años la había dejado con insuficiencia renal y que su mejor oportunidad de recuperación era un trasplante simultáneo de páncreas y riñón.

Sus médicos le dijeron que tomaría alrededor de seis meses ingresar a la lista de trasplantes y luego, por lo general, alrededor de un año para ser compatible con un donante.

Pero en la primavera de 2020, los hospitales abrumados de todo el país detuvieron la atención que no era de emergencia, incluidos los trasplantes, desviando al personal a la respuesta al coronavirus.

Desde entonces, los trasplantes se han reanudado y detenido, una y otra vez. Con cada oleada pandémica que llenó las unidades de cuidados intensivos, los primeros tratamientos que se suspendieron fueron los procedimientos planificados que requerían camas de cuidados intensivos, como los trasplantes.

Debido a que se las arregló para mantenerse fuera de la diálisis a pesar de que su condición empeoraba, Wahab es una candidata de trasplante más deseable porque su probabilidad de un resultado positivo es mayor. Pero no está segura de cuánto más podrá aguantar.

“Está teniendo un efecto devastador en mi vida cotidiana”, dijo. “Me siento realmente desesperado de cara a 2022. He estado esperando esta operación durante casi tres años”.

James Wilkinson, de 46 años, fue diagnosticado con endocarditis, una inflamación del revestimiento de su corazón causada por una infección que carcomió su válvula aórtica, y originalmente había sido programado para una operación en mayo de 2020. La operación fue cancelada debido a la pandemia. Y luego fue reprogramado y cancelado tres veces más.

Wilkinson, quien hizo una prueba frente a un comité parlamentario a fines del año pasado sobre su experiencia, dijo que finalmente recurrió a la atención privada para someterse a la operación, algo que pocas personas podían pagar.

“Si no fuera por la atención médica privada, no sabemos cuándo habría ocurrido mi operación”, dijo.

Los miembros del personal se reúnen en la unidad de cuidados intensivos de «escalada» en el Hospital de la Universidad de Homerton en el este de Londres el 21 de enero de 2019. 21 de febrero de 2022. Desde el comienzo de la pandemia, la UCI existente del hospital se ha visto abrumada por los pacientes. (Andrew Testa/The New York Times)

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Pero no son solo aquellos que esperan la atención que saben que necesitan los que han resultado heridos. Las organizaciones benéficas contra el cáncer han advertido que los retrasos en el diagnóstico también tendrán impactos devastadores.

Macmillan Cancer Support, una organización benéfica, estima que unas 50.000 personas en Gran Bretaña aún no han sido diagnosticadas con algún tipo de cáncer que debería haberse detectado antes, como resultado directo de las pruebas de detección y las derivaciones obstaculizadas por la pandemia. La cantidad de mujeres a las que se les diagnostica cáncer de mama en etapa 4, lo que significa que la enfermedad está avanzada y es muy peligrosa, ha aumentado un 48 % en los últimos meses.

Danni Moore, ahora de 31 años, encontró un bulto en su seno a principios de 2020, justo antes de la pandemia. Moore, madre de dos hijos, todavía estaba amamantando a su hijo menor y pensó que tenía un conducto de leche bloqueado. Pero su médico la derivó a una clínica especializada.

Esa cita fue cancelada por la pandemia. Ella reprogramó, pero luego tuvo que cancelar porque su pareja había contraído el virus y su hogar tuvo que aislarse.

“El efecto colateral que tuvo COVID hizo que todo fuera mucho más difícil, y tuve el bulto mucho más tiempo del que debería”, dijo. Y en parte es mi culpa. Debería haber ido mucho antes, pero igualmente la retrospectiva es algo maravilloso”.

Moore dijo que pospuso hacer otra cita y pasaron meses. Pero luego el bulto creció y, en la primavera de 2021, un año después de que lo encontró por primera vez, se le diagnosticó cáncer de mama. Los meses transcurridos desde entonces han sido un torbellino agotador de tratamientos de quimioterapia y complicaciones, que ha documentado en su cuenta de Instagram.

Si bien su tratamiento este año ha continuado sin demora, y reconoce que los médicos y las enfermeras le salvaron la vida, sabe que su diagnóstico inicial habría llegado antes sin la pandemia.

Un miembro del personal de la unidad de cuidados intensivos de «escalada» en el Hospital de la Universidad de Homerton en el este de Londres el 21 de enero de 2019. 21 de febrero de 2022. A los expertos en salud pública les preocupa que incluso si la pandemia alivia y alivia parte de la carga inmediata, la acumulación de atención retrasada podría causar daños duraderos al sistema de salud, así como a los pacientes. (Andrew Testa/The New York Times)

La acumulación de cirugías también ha influido en sus decisiones sobre lo que sigue. Moore ha optado por someterse a una mastectomía doble, que está programada para principios de febrero. Dijo que sentía que podía vivir más fácilmente con la extirpación de ambos senos que con la extirpación de uno y esperar un período de tiempo desconocido para someterse a una cirugía reconstructiva para alcanzar una «nueva normalidad».

“Tengo dos niños pequeños”, dijo. “Ya he renunciado a más de un año para tener cáncer”.

Agregó: «Simplemente no quiero sentarme y esperar otros dos o tres y hacer que este proceso sea más largo de lo que nunca fue necesario».

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