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La lucha de Biden contra la pandemia: dentro de los reveses del primer año

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Escrito por Michael D. Shear, Sheryl Gay Stolberg, Sharon LaFraniere y Noah Weiland

La Dra. Rochelle Walensky quedó atónita. Trabajando desde su casa en las afueras de Boston un viernes por la noche a fines de julio, la directora de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades acababa de enterarse por miembros de su personal que los estadounidenses vacunados estaban propagando el coronavirus.

Las vacunas habían sido el núcleo de la estrategia pandémica del presidente Joe Biden desde el momento en que asumió el cargo. Pero cuando se le informó a Walensky sobre un grupo de casos innovadores en Provincetown, Massachusetts, la realidad se hizo evidente. La variante delta, que había asolado otras partes del mundo, se estaba afianzando en los Estados Unidos. Y resultó que estar vacunado no evitaría que las personas se infectaran con la variante o la transmitieran.

Fue un momento de «hundimiento del corazón», recordó Walensky en una entrevista reciente. El descubrimiento puso en tela de juicio el enfoque casi inquebrantable de la administración de Biden en la vacunación como el camino para salir de la pandemia. E hizo que el mensaje de Biden del 4 de julio de que la nación se había movido “más cerca que nunca de declarar nuestra independencia de un virus mortal” sonara ingenuo.

Biden asumió el cargo en enero de 2021 con una estrategia de respuesta al coronavirus de 200 páginas, prometiendo un “esfuerzo de guerra a gran escala” basado en la ciencia y la competencia. El descubrimiento de julio de los CDC marcó el punto en el que el virus comenzó a exponer despiadadamente los desafíos que presentaría para su gestión de la pandemia.

Biden y su equipo han acertado mucho, incluida la aplicación de al menos una dosis de una vacuna en casi el 85% de los estadounidenses mayores de 12 años y la implementación de tratamientos que salvan vidas. Esos logros han puesto a los Estados Unidos en un lugar mucho mejor para combatir el virus que hace un año, con la mayoría de las escuelas y negocios abiertos y la tasa de mortalidad más baja porque la vacuna reduce significativamente la posibilidad de enfermedad o muerte, incluso de los altamente variante omicron contagiosa.

Pero un examen del primer año de lucha contra el virus de Biden, basado en entrevistas con decenas de funcionarios de la administración actual y anterior, expertos en salud pública y gobernadores, muestra cómo su esfuerzo por enfrentar a “uno de los enemigos más formidables que Estados Unidos haya enfrentado”, como como lo describió recientemente, se ha caracterizado por contratiempos en tres áreas clave:

— La Casa Blanca apostó a que la pandemia seguiría una línea recta y no estaba preparada para los giros bruscos que tomó. La administración no anticipó la naturaleza y la gravedad de las variantes, incluso después de claras señales de advertencia del resto del mundo. Y continuó centrándose casi exclusivamente en las vacunas incluso después de que quedó claro que las inyecciones no siempre podían prevenir la propagación de enfermedades.

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— La administración careció de un enfoque sostenido en las pruebas, y no se movió para aumentar drásticamente el suministro de pruebas de COVID en el hogar hasta el otoño, con delta arrasando el país y omicron en camino. La falta de previsión dejó a los estadounidenses luchando por encontrar pruebas que pudieran determinar rápidamente si estaban infectados.

— El presidente esquivó de puntillas una revuelta republicana organizada por las máscaras, los mandatos, los pasaportes de vacunas e incluso la vacuna en sí, ya que le preocupaba que impulsar ciertas medidas de contención solo empeoraría una división cultural y política ya intratable en el país. La precaria salud económica de la nación y el retroceso político que Biden y los miembros de su partido podrían enfrentar si empeorara, lo hicieron aún más cauteloso. Entonces, en lugar de obligar a los estadounidenses a vacunarse, pasó meses luchando para lograrlo a través de la persuasión.

Biden asumió la tarea de distribuir vacunas del expresidente Donald Trump y, según todos los informes, puso orden en una implementación que había sido disfuncional y caótica en su primer mes.

Pero también heredó una burocracia que había sido golpeada por la Casa Blanca de Trump, que socavó a los CDC, puso a prueba la credibilidad del gobierno entre el público y ayudó a fomentar una ira virulenta en todo el país por las máscaras, el distanciamiento social y otros esfuerzos para contener el virus. Biden no ha podido salvar esas divisiones.

Dos años después de la pandemia, incluso cuando la variante omicron ha comenzado a retroceder en algunas partes del país, Biden enfrenta enormes presiones económicas y políticas. Ha rechazado los confinamientos, el cierre de escuelas u otras medidas extremas que podrían ayudar a contener futuras mutaciones pero llevar al país de vuelta a una recesión punitiva. Sus decisiones tendrán un costo sin importar en qué dirección se vuelva.

Biden ha luchado contra el virus al tiempo que intentaba avanzar en otras prioridades: un acuerdo de infraestructura bipartidista, nombramientos en el tribunal federal y una legislación de gasto social de gran alcance. En agosto y septiembre, mientras aumentaba el delta, la Casa Blanca se vio consumida por una salida caótica de la guerra de 20 años de Estados Unidos en Afganistán.

Pero la pandemia se cernía sobre todo, arrastrando hacia abajo los índices de aprobación de Biden, ya que su manejo se convirtió para muchos en la vara de medir con la que juzgar su presidencia. Desde que asumió el cargo el 1 de enero. Hasta el 20 de enero de 2021, 438.110 personas han muerto a causa del virus, un número que sigue aumentando en más de 10.000 personas cada semana.

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“No se puede luchar contra la pandemia de hoy”, dijo la Dra. Luciana Borio, exjefa científica interina de la Administración de Alimentos y Medicamentos que asesoró al equipo de transición de Biden. “Hay que prepararse para lo que sigue”.

‘Sin política’

El 2 de marzo, los funcionarios de los CDC y otras agencias realizaron una conferencia telefónica para discutir la creación de un «pasaporte» federal para permitir que las aerolíneas, los restaurantes y otros lugares verifiquen electrónicamente el estado de vacunación.

Una presentación de 27 páginas preparada para la reunión subrayó cuán crítico era el problema: “Un enfoque caótico e ineficaz de credenciales de vacunas podría obstaculizar nuestra respuesta a la pandemia al socavar las medidas de seguridad de la salud, ralentizar la recuperación económica y socavar la confianza del público”.

Pero en cuestión de semanas, los funcionarios de salud pública comenzaron a escuchar un mensaje diferente de la Casa Blanca, donde Biden y su equipo desconfiaban de los políticos republicanos como el gobernador. Ron DeSantis de Florida, quien criticó tales pasaportes como “completamente inaceptables”.

“La política no es una política”, fue la palabra no oficial de la Casa Blanca, recordó un funcionario federal de salud.

Los científicos de los CDC desmantelaron su grupo de trabajo, cediendo a un mosaico de esfuerzos estatales y privados para rastrear las vacunas y las tarjetas de registro de vacunación contra el coronavirus en papel que pueden perderse o falsificarse.

Para el verano, el impulso de Biden para vacunar a los estadounidenses se estaba estancando y un coro de voces dentro y fuera del gobierno lo instaba a ordenar las inyecciones.

Los expertos en salud pública insistieron en que suplicar a las personas que se vacunen no es suficiente. Pero la mayoría de los gobernadores republicanos se opusieron ferozmente a los requisitos de vacunas, y algunos afirmaron su propio poder considerable para evitar que las escuelas y las empresas de sus estados los implementaran.

El presidente creía que los mandatos federales de vacunas serían contraproducentes, según varios de sus asesores. Cerró la idea de exigir que los pasajeros de las aerolíneas nacionales se vacunen, lo que ha apoyado el Dr. Anthony Fauci, principal asesor médico de Biden para la pandemia.

Incluso iniciativas más modestas provocaron ataques instantáneos. A principios de julio, cuando la administración anunció una campaña mejorada de divulgación de puerta en puerta para vacunar a los estadounidenses, el representante. Jim Jordan de Ohio, un aliado de Trump y crítico frecuente de Biden, estuvo entre los muchos republicanos que se lanzaron.

“La Administración Biden quiere llamar a tu puerta para ver si estás vacunado”, tuiteó. «¿Que sigue? ¿Llamando a tu puerta para ver si tienes un arma?

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