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La crisis del café en Centroamérica impulsa un éxodo récord hacia el norte

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Los cuatro hijos de María Bonilla y Esteban Funes se embarcaron todos en el traicionero viaje hacia el norte, uno de ellos con 10 años, prefiriendo la vida de un migrante no autorizado en América a la de un productor de café en Centroamérica.

“Si no tuviera a mi mamá, también iría a Estados Unidos. Está mejor ahí. Aquí nadie es solvente ”, dijo Bonilla, de 40 años, quien todavía está tratando de vencer las probabilidades y obtener ganancias en la granja de su familia en El Laurel, al noreste de Honduras.

El café no paga para muchos de los cientos de miles de agricultores centroamericanos que producen los delicados granos de arábica para los mejores granos del mundo. Cada vez más, se están rindiendo, convirtiéndose en parte de un flujo migratorio más amplio hacia la frontera entre Estados Unidos y México que, según los datos estadounidenses, ha alcanzado un récord este año.

Francisca Hernández, de 48 años, dijo Reuters que alrededor de una décima parte de los mil caficultores de su aldea de La Laguneta en el sur de Guatemala se habían ido este año a Estados Unidos. Entre ellos se encontraba su hijo de 23 años que fue arrestado en México mientras intentaba llegar a la frontera con Estados Unidos a pesar de haber pagado $ 10,000 a un coyote o contrabandista de personas.

Finalmente cruzó la frontera en febrero de este año y ahora trabaja en un restaurante en Ohio, enviando alrededor de $ 300 al mes a casa.

Periódicamente se han producido oleadas de migrantes desde partes de Centroamérica a medida que fluctuaban las fortunas en el sector cafetero, del que casi 5 millones de personas en la región, aproximadamente el 10%, dependen para sobrevivir, según el grupo intergubernamental SICA.

Sin embargo, este año ha sido particularmente ruinoso, según entrevistas con alrededor de una docena de agricultores de la región, directores de un instituto cafetero regional y tres nacionales, además de un ejecutivo de una asociación cafetera internacional con sede en Estados Unidos.

Los agricultores que habían estado acumulando pérdidas y deudas durante varios años debido a la caída de los precios mundiales y la pérdida de negocios con Brasil, ahora se han visto abrumados por un devastador resurgimiento de la “Roya” o enfermedad de la roya del café.

El hongo patógeno ha sido revivido por la intensa humedad traída por los huracanes Eta e Iota que arrasaron Centroamérica a fines de 2020, destruyendo cultivos y desplazando a cientos de miles de personas.

“Cuando el café no va bien, es cuando se ven grandes migraciones de Honduras, El Salvador, Guatemala, Nicaragua”, dijo René León-Gómez, secretario ejecutivo de PROMECAFE, una red regional de investigación formada por los institutos nacionales del café de Centroamérica.

La producción en la región, donde la recolección manual de café con mano de obra intensiva es una forma de vida para muchos, ha caído un 10% desde finales de 2017 y se espera que caiga aún más en la próxima temporada. Esto significa que el mercado mundial del café se volverá más dependiente de productores masivos y mecanizados como Brasil, y cada vez más vulnerable a los picos de precios si el clima extremo golpea los cultivos del país.

La decisión de los agricultores de migrar al norte es un último recurso, dijo León-Gómez. Han estado produciendo con pérdidas durante años y, a menudo, también trabajan en granjas más grandes para llegar a fin de mes, agregó.

“Se están suicidando. Esa es la cosa. «

Hacia el norte

La Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de Estados Unidos (CBP, por sus siglas en inglés) dice que realizaron 1,7 millones de detenciones en la frontera con México en el último año fiscal que finalizó el 30 de septiembre, la cifra más alta jamás registrada. Eso fue el doble del nivel en 2019 y más de cuatro veces el número visto el año pasado cuando se implementaron bloqueos de COVID-19.

El CBP no desglosa a los migrantes por tipo de trabajo, aunque los datos de migración más recientes se dan exclusivamente a Reuters del Instituto Hondureño del Café (IHCAFE) da alguna indicación de los números involucrados.

El instituto encuestó a 990 caficultores hondureños y descubrió que en tres meses de migración popular en 2019 (mayo, junio y julio), el 5,4% dijo que al menos un miembro de su familia se había ido a Estados Unidos.

Si eso se repitiera en todo el sector cafetalero del país, la cantidad de migrantes equivaldría a casi 6.000 solo en esos meses, lo que equivale al 6% de todos los hondureños no autorizados que buscan cruzar la frontera entre Estados Unidos y México durante ese período, según datos fronterizos de Estados Unidos.

La encuesta no capturó familias enteras que migraron, por lo que la cifra real podría ser mayor.

Las autoridades hondureñas no tienen cifras de migración para este año, aunque informes anecdóticos de agricultores y autoridades cafetaleras en Centroamérica sugieren que una proporción similar, si no mayor, de los migrantes de este año son productores de café.

Bonilla dijo que casi todas las 55 familias cafetaleras en El Laurel, en el estado de Olancho, han visto a miembros migrar en los últimos cuatro años, mientras que alrededor de 10 familias enteras han abandonado sus fincas y se han dirigido al norte.

Los datos de detenciones de CBP no cubren a las personas que logran cruzar la frontera ilegalmente.

Este grupo incluye al hijo de Hernández y a los cuatro hijos de Bonilla, quienes partieron hacia el norte desde 2018 en busca de una vida mejor.

Roya causa ruina

La recolección manual de café ha sido una forma de vida durante siglos en las zonas pobres y montañosas de Centroamérica, en áreas demasiado empinadas, de tierra fina o boscosas para cultivar mucho más. La región produce alrededor del 15% del arábica del mundo, los granos de sabor suave preferidos por muchos conocedores del café sobre el robusta más áspero.

Sin embargo, la producción se ha desplomado un 10% en los cuatro años desde octubre de 2017, según muestran los datos de la industria, ya que los agricultores acumularon pérdidas en medio de la caída de los precios mundiales del café. Se espera que la producción caiga otro 3% en la temporada actual 2021/22, a pesar de la robusta demanda y los precios globales, según muestran los datos de la industria.

Los precios se recuperaron a mediados de este año debido a las heladas y la sequía en Brasil y los problemas logísticos relacionados con COVID, y algunos agricultores pudieron alcanzar el punto de equilibrio para la temporada 2020/21 que terminó el 30 de septiembre.

Sin embargo, los agricultores y funcionarios entrevistados dijeron que, con la producción aún cayendo en Centroamérica debido al resurgimiento de la enfermedad de Roya, ganarse la vida cultivando café seguirá siendo una lucha.

La producción es tan importante como el precio para determinar las ganancias, porque reduce los costos al aumentar las economías de escala para insumos como plántulas, fertilizantes y pesticidas.

Roya estalló por primera vez en la región en 2012, y para 2014, más de la mitad de los cultivos de café se habían visto afectados, antes de que se controlaran en gran medida.

La humedad traída por los dos huracanes de 2020, que causaron daños por valor de $ 3.3 mil millones en las economías regionales, impulsó la prevalencia de la enfermedad de porcentajes bajos de un solo dígito de plantas de café en la temporada 2019/20 a 15-25% en 2020. / 21, según datos de la industria.

Eugenio Bonilla, un productor de café de 56 años de El Laurel y hermano de María, dijo que su producción casi se redujo a la mitad en la temporada 2020/21, principalmente debido a Roya.

“Es inútil que los precios del café hayan ido mejorando si los árboles no están en buenas condiciones”, dijo.

Eugenio dijo que algunos agricultores de su aldea habían sufrido ocho años de pérdidas.

Sus márgenes son muy estrechos, y alrededor de la mitad del precio mundial del café se destina a los intermediarios.

Cuando los precios mundiales del café promediaron $ 1,41 por libra en 2019/20, por ejemplo, Bonilla dijo que él y sus compañeros agricultores recibieron solo 15 lempiras ($ 0,6238) por libra de café que les costó alrededor de 20 lempiras ($ 0,8317) para producir.

‘Es la única manera’

Varios productores de café en Centroamérica hablaron de espantosas espirales de deuda.

“Empiezan a vender sus cosas”, dijo José Magaña, de 60 años, un agricultor del estado de Santa Ana en El Salvador. “Si tienen un par de bueyes, en el caso de los pequeños cafetaleros, lo venden. Si alguien es un cafetero mediano, vende una casa, vende otras cosas para poder trabajar las fincas ”.

La finca de Carlos Landaverde en Santa Ana fue incautada por el banco a principios de este año. El hombre de 44 años dijo que no se dejaba intimidar por los posibles peligros de migrar con su familia.

«No importa», dijo. «Es la única manera».

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