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La Agencia Espacial Europea elige equipo para producir oxígeno en la Luna

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La Agencia Espacial Europea (ESA) anunció el equipo industrial ganador que diseñará y construirá una carga útil experimental para extraer oxígeno del regolito (suelo lunar) en la superficie de la Luna. El equipo está dirigido por Thales Alenia Space, con sede en el Reino Unido, y está encargado de producir un pequeño prototipo de dispositivo alimentado por energía solar que se utilizará para evaluar la posibilidad de construir plantas de generación de oxígeno en la Luna.

Esto podría ser útil para generar oxígeno que puede usarse como propulsor y para que los astronautas respiren.

El demostrador tendrá que aterrizar, someterse a la puesta en marcha, adquirir material de muestra, cargarlo en el demostrador que luego produce oxígeno a partir de él. Aquí se muestra el proceso. (Crédito de la imagen: ESA)

La carga útil compacta diseñada por el equipo tendrá que extraer entre 50 y 100 gramos de oxígeno del regolito lunar mientras apunta a la extracción del 70 por ciento de todo el oxígeno disponible dentro de la muestra. El dispositivo también tendrá que hacer todo esto en un período de diez días, que es el tiempo que la energía solar estará disponible en un solo día lunar antes de la noche lunar negra y helada.

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También se requiere que la carga útil sea de baja potencia y capaz de volar en muchos módulos de aterrizaje lunares diferentes, incluido el módulo de aterrizaje logístico grande europeo de la ESA, EL3.

El equipo ganador, que también está formado por AVS, Metalysis, Open University y Redwire Space Europe, fue seleccionado por la Dirección de Exploración Humana y Robótica de la ESA en 2021 después de realizar un estudio detallado que incluyó tres diseños rivales.

Según David Binns, ingeniero de sistemas de la Instalación de Diseño Concurrente (CDF) de la ESA, la capacidad de extraer oxígeno y otros materiales utilizables del regolito lunar cambiará las reglas del juego para la exploración lunar, permitiendo a los astronautas ‘vivir de la tierra’ sin depender de largas y costosas líneas de suministro desde la tierra.

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Ya se había descubierto previamente que el regolito lunar de la superficie de la luna consiste en un 40-45% de oxígeno en peso. El problema es que este oxígeno está ligado a otras sustancias químicas como óxidos en forma de minerales o vidrio, lo que hace que no esté disponible para su uso sin procesamiento.

En 2020, la ESA había instalado un prototipo de planta de oxígeno en el Laboratorio de Materiales y Componentes Eléctricos del Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial, ESTEC, con sede en los Países Bajos. El laboratorio se utiliza para extraer oxígeno del regolito simulado para ajustar el proceso y lograr la eficiencia.

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