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Karim Benzema mantiene vivo al Real Madrid en la Champions League pese a la derrota por 4-3 ante el Manchester City

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Fue el mejor de los penaltis al final de uno de los partidos más salvajes de la historia de la Champions League.

Con su descarado «Panenka», Karim Benzema podría haber mantenido vivas las posibilidades del Real Madrid contra el Manchester City en las semifinales.

El City ganó un partido de ida sin aliento 4-3 en el Etihad Stadium el martes, pero desperdició tantas oportunidades en una epopeya de estilo básquetbol de extremo a extremo que apenas se sintió como una victoria para el club inglés.

“Podríamos haberlos matado”, dijo Phil Foden, uno de los cuatro anotadores del City en un juego que tuvo casi todo.

Real Madrid Karim Benzema del Real Madrid, a la derecha, anota el primer gol de su equipo superando a Oleksandr Zinchenko del Manchester City durante el partido de ida de la semifinal de la Liga de Campeones entre el Manchester City y el Real Madrid en el estadio Etihad en Manchester, Inglaterra, el martes 26 de abril de 2022. (Foto AP/Jon Súper)

El City construyó una ventaja de dos goles en tres ocasiones, pero simplemente no pudo deshacerse de Madrid, los reyes de la competencia, como los llama el técnico del City, Pep Guardiola.

Así que se sintió que cuando Aymeric Laporte cometió un penalti con 10 minutos para el final, el Madrid no desperdiciaría la oportunidad de regresar al Santiago Bernabéu para el partido de vuelta de la próxima semana con, de alguna manera, solo un inevitable gol de desventaja.

Justo cuando muchos dentro del estadio estaban perdiendo la cabeza, Benzema mantuvo la suya, lanzando el balón alto y recto por el medio antes de alejarse frente a los jubilosos fanáticos del Madrid con los brazos extendidos.

“Lo más importante es que nunca depongamos las armas”, dijo Benzema. “Todos estamos en esto hasta el final”.

Con el delantero de Francia en su equipo, el Madrid nunca perderá la esperanza.

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Real MadridKarim Benzema Karim Benzema del Real Madrid reacciona después de que Bernardo Silva del Manchester City anotara el cuarto gol de su equipo durante la semifinal de la Liga de Campeones, partido de ida entre el Manchester City y el Real Madrid en el estadio Etihad de Manchester, Inglaterra, el martes 26 de abril de 2022. (AP Foto/Dave Thompson)

Su doblete aquí _ después de dos hat-tricks consecutivos anteriormente en la etapa eliminatoria _ llevó su total en la Liga de Campeones esta temporada a 14 goles, el máximo de la competencia. Benzema suma ya 41 goles en todas las competiciones en la temporada más prolífica de su carrera.

Sin él, el Madrid probablemente no tendría todavía la oportunidad de extender su 14º título de la Copa de Europa.

“Madrid es solo Madrid”, dijo Guardiola. “No importa si estás un gol, dos o tres goles por delante”.

Sin embargo, Guardiola no tuvo nada malo que decir sobre su equipo. “Excepcional” fue su veredicto.

Pero seguramente sabe que el City debería estar fuera de la vista y ya se está preparando para una segunda aparición consecutiva en la final y la oportunidad de vengar la derrota del año pasado ante el Chelsea.

Los campeones ingleses ganaban 2-0 después de 11 minutos, con Kevin De Bruyne haciendo una carrera tardía hacia el área para cabecear un centro de Riyad Mahrez y Gabriel Jesus _ retenido en el equipo después de anotar cuatro goles contra Watford en la Premier League el sábado _ produciendo un final bien tomado después de hacer girar a David Alaba tras un centro de De Bruyne.

El entrenador del Madrid, Carlo Ancelotti, perdió 5-0 en su visita anterior al Etihad _con el Everton en el último día de la Premier League de la temporada pasada_ y el City parecía anotar tantos, si no más.

Con el Madrid desplegando un centro del campo con juego de pelota _ de Luka Modric, Toni Kroos y Federico Valverde _ que carecía del mordisco del lesionado Casemiro, el City atravesó a voluntad a los visitantes y debería haber estado más despejado antes de que Benzema rematara de volea al poste desde Centro de Ferland Mendy en el 33.

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Riyad Mahrez desperdició ocasiones de primera a ambos lados de la portería de Benzema para dejar a Guardiola enfurecido al margen, la primera a los 26 cuando lanzó un mano a mano con el portero Thibaut Courtois y golpeó la red lateral, y luego justo después de la reanudación cuando corrió de nuevo y se acurrucó contra el poste.

Hubiera sido un alivio para Mahrez que Foden restableciera la ventaja de dos goles del City a los 53, al rematar de cabeza un centro de Fernandinho _ el capitán del club de 36 años que reemplazó al lesionado John Stones cerca el final de la primera mitad.

Madrid regresó dos minutos después, con Vinicius Junior girando a Fernandinho _ mostrando su falibilidad en una posición desconocida _ cerca de la línea media y corriendo por la izquierda antes de cortar y colocar un tiro más allá de Ederson. Laporte optó por no cerrar a Vinicius y, en cambio, tapó el posible centro por el medio, aunque ese no sería su mayor error de la noche.

Las oportunidades siguieron llegando, en su mayoría para el City, antes de que Bernardo Silva lanzara un tiro ascendente dentro del primer poste después de que el ingenioso árbitro Istvan Kovacs decidiera jugar la ventaja luego de una falta sobre Oleksandr Zinchenko fuera del área.

Sin embargo, Benzema tuvo la última palabra, como tantas veces en la competición de esta temporada, y el Madrid ha renovado la esperanza de llegar a una primera final desde 2018.

“Es una derrota”, dijo Ancelotti, “que nos deja vivos en el partido de vuelta”.

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