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Hubble observa súper huracanes, lluvia de rocas vaporizadas en planetas del tamaño de Júpiter

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El Telescopio Espacial Hubble de la NASA está estudiando una clase de exoplanetas del tamaño de Júpiter hinchados y ultra calientes que están tan cerca de su estrella madre que tienen temperaturas superiores a los 1600 grados centígrados. Según la NASA, es lo suficientemente caliente como para vaporizar la mayoría de los metales, incluido el titanio.

En dos nuevos artículos, los equipos de astrónomos del Hubble informan sobre condiciones climáticas extrañas en estos planetas abrasadores. En un planeta, está lloviendo roca vaporizada, mientras que la atmósfera superior de otro se calienta más y más a medida que avanza hacia arriba en lugar de enfriarse porque está siendo «quemada por el sol» por la intensa radiación ultravioleta (UV) de su estrella.

Si bien puede parecer poco más que datos extravagantes e interesantes sobre los planetas en galaxias lejanas, el estudio del clima extremo brinda a los científicos información sobre la diversidad, la complejidad y la química exótica de los mundos lejanos.

“Todavía no tenemos una buena comprensión del clima en diferentes entornos planetarios”, dijo David Sing de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, Maryland, coautor de los dos estudios que se informan, en un comunicado de prensa.

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“Cuando miras a la Tierra, todas nuestras predicciones meteorológicas aún están ajustadas con precisión a lo que podemos medir. Pero cuando vas a un exoplaneta distante, tienes poderes predictivos limitados porque no has construido una teoría general sobre cómo todo en una atmósfera se une y responde a condiciones extremas. Aunque conoces la química y la física básicas, no sabes cómo se va a manifestar de formas complejas”, explicó Sing.

En un artículo publicado en la revista Nature, los astrónomos documentaron las observaciones del Hubble de WASP-178b, un gigante gaseoso ubicado a 1300 años luz de la Tierra. En el lado del día, la atmósfera está despejada y enriquecida con gas monóxido de silicio.

Dado que un lado del planeta mira permanentemente a la estrella, su atmósfera gira hacia el lado oscuro a velocidades superiores a los 3200 kilómetros por hora. En el lado nocturno, el gas de monóxido de silicio se enfría lo suficiente como para condensarse en rocas que llueven del cielo.

En otro artículo publicado en Astrophysical Journal Letters, Guangwei Fu de la Universidad de Maryland informó sobre un gigante gaseoso súper caliente KELT-20b, que se encuentra a 400 años luz de distancia de nuestro planeta. En este planeta, la luz ultravioleta de su estrella madre está creando una capa térmica en la atmósfera, similar a la de la estratosfera de la Tierra.

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Según Fu, los científicos no sabían cómo la estrella anfitriona afectaba directamente a la atmósfera de un planeta. Aunque ha habido muchas teorías, Fu afirma que esta es la primera vez que los investigadores tienen datos de observación.

Aunque estos planetas similares a Júpiter son inhabitables, esta investigación ayuda a allanar el camino para comprender la atmósfera de los planetas terrestres potencialmente inhabitables, según Josh Lothringer, profesor asistente de astronomía en la investigación de exoplanetas en la Universidad del Valle de Utah.

“Si no podemos averiguar qué sucede en los Júpiter supercalientes donde tenemos datos de observación sólidos y fiables, no tendremos la oportunidad de averiguar qué sucede en espectros más débiles al observar exoplanetas terrestres. Esta es una prueba de nuestras técnicas que nos permite construir una comprensión general de las propiedades físicas como la formación de nubes y la estructura atmosférica”, explicó Lothringer, en un comunicado de prensa.

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