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Hipérbole o fraude? La pregunta en el centro de la investigación de Trump

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Escrito por Jonah E. Bromwich, Ben Protess, William K. Rashbaum y Matthew Haag

En 2012, Donald Trump comenzó a afirmar que su penthouse en Trump Tower abarcaba 30,000 pies cuadrados, una casa tan lujosa y amplia que valía $200 millones. Para 2015, con base en los mismos pies cuadrados, el valor había saltado a la astronómica cifra de $327 millones.

Pero había un problema: el triplex en Nueva York era en realidad alrededor de un tercio del tamaño que había dicho Trump. Un alto ejecutivo de la empresa familiar de Trump admitió más tarde ante los investigadores que la empresa había sobrevaluado el apartamento en 200 millones de dólares «más o menos».

La inclinación de Trump por la hipérbole ha definido cada etapa de su carrera, desde magnate inmobiliario hasta empresario de programas de telerrealidad y presidente de los Estados Unidos. Y cuando se trata de negocios, Trump admitió haber exagerado ocasionalmente, y una vez comentó que «todos» inflaron el valor de sus activos, pero que él no lo hizo «más allá de lo razonable».

Pero la cuestión de si tales declaraciones erróneas fueron simplemente un espectáculo trumpiano o un patrón de fraude está ahora en el centro de la investigación civil del fiscal general de Nueva York sobre el expresidente y su empresa familiar, la Organización Trump.

El martes, la fiscal general del estado, Letitia James, presentó documentos judiciales que enumeraban lo que, según ella, eran más de una docena de instancias de Trump. tergiversar el valor de sus activos, lo que le permite obtener beneficios financieros de prestamistas, aseguradoras y el IRS. Los ejemplos citados en las presentaciones de James a menudo involucraban acusaciones de que Trump usó falsedades absolutas para inflar su patrimonio neto, como reclamar $ 150,000 en tarifas de iniciación del club de golf que nunca había cobrado o siete mansiones que nunca había construido pero que dijo que valían $ 161 millones.

La inflación, algunas menores, otras significativas, se incorporó a los estados financieros anuales que Trump proporcionó a sus prestamistas y otros, lo que le permitió pintar una imagen optimista de su salud financiera general y recibir términos de préstamo más favorables, según los documentos.

Letitia James, fiscal general del estado de Nueva York, en una conferencia de prensa en Manhattan el 3 de agosto de 2021. (Dave Sanders/The New York Times)

Al mismo tiempo, los estados financieros contenían una serie de descargos de responsabilidad que podrían socavar el caso de James, incluido el reconocimiento de que los contadores de Trump no habían auditado ni autenticado las afirmaciones.

El miércoles, un portavoz de la Organización Trump calificó las acusaciones de infundadas y acusó a James, una demócrata que se postula para la reelección, de liderar una investigación con motivaciones políticas, luego de que ella se postulara para el cargo prometiendo apuntar a Trump.

“Tres años después, ahora se enfrenta a la cruda realidad de que no tiene ningún caso”, dijo el portavoz.

Debido a que la investigación de James es civil, no puede presentar cargos penales y, en su lugar, tendría que demandar al expresidente. Pero si se incorpora a un reclamo civil, sus hallazgos, que según ella mostraron que la compañía se había involucrado repetidamente en prácticas comerciales «fraudulentas o engañosas», aún podrían causar un daño significativo a la Organización Trump, un negocio que le dio a Trump una plataforma de lanzamiento para el presidencia.

Afuera de la Torre Trump en Nueva York, 2 de noviembre de 2020. (John Taggart/The New York Times)

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Los aliados de Trump han admitido en privado que la investigación de James ya ha producido un ritmo constante de titulares dañinos y facturas legales elevadas.

Una demanda, dicen los expertos legales, daría un golpe aún más duro: James podría buscar sanciones financieras y tratar de cerrar ciertos aspectos de los negocios de Trump en Nueva York.

“Esta es una verdadera oportunidad para dejar muy claro cuán serio es el fiscal general en el progreso del caso”, dijo E. Danya Perry, socia de Perry Guha, una firma de abogados que se especializa en delitos de cuello blanco, quien fue fiscal general adjunto del estado de Nueva York mientras dirigía una comisión anticorrupción.

Perry dijo que tal demanda podría dificultar aún más que la empresa obtenga préstamos y realice negocios con entidades gubernamentales.

Aún así, la autoridad de James solo puede extenderse hasta cierto punto. Trump ya comenzó a cerrar el capítulo de su carrera en Nueva York, se mudó a Florida después de dejar la Casa Blanca y se enfocó en una nueva aventura en las redes sociales impulsada por su popularidad entre millones de estadounidenses.

Y aunque la empresa de Trump todavía tiene su sede en Trump Tower en el centro de Manhattan, la mayoría de sus hoteles, clubes de golf y propiedades inmobiliarias comerciales están repartidos por todo el país y el extranjero. Para cerrar las propiedades restantes de la compañía en Nueva York, lo más probable es que James necesite probar que cada una estuvo involucrada en un patrón de fraude.

“La pregunta aquí es si hay fraude repetido o actos ilegales repetidos”, dijo Harlan Levy, ex fiscal general adjunto en jefe en Nueva York y socio de Foley Hoag, una firma de abogados con sede en Boston. Dijo que la ley de Nueva York que otorga a James poderes para llevar a cabo una investigación civil por fraude hizo que a ella le resultara mucho más fácil presentar un caso de lo que sería para las autoridades encargadas de hacer cumplir la ley que presentaran cargos penales.

Pero dijo que las repercusiones, aunque significativas, podrían llegar hasta cierto punto. “Es poco probable que el fiscal general de hecho cerrara el negocio”, dijo.

Donald Trump toma el juramento del cargo mientras su esposa Melania y sus hijos Barron, Ivanka, Eric y Tiffany observan en el Capitolio de los Estados Unidos. (Reuters)

Las presentaciones de James se produjeron en respuesta a una moción de los abogados de Trump que buscaban impedir que ella lo interrogara a él y a dos de sus hijos adultos bajo juramento. La fiscal general respondió diciendo que si bien su oficina había recopilado montones de pruebas, necesitaba entrevistar a los miembros de la familia Trump para determinar quién era responsable de las tergiversaciones y si eran intencionales.

La oficina de James también participa en la investigación criminal sobre Trump que está dirigida por el fiscal de distrito de Manhattan, Alvin Bragg, y se enfoca en algunas de las mismas conductas, incluidos valores inflados que pueden haber aparecido en los estados financieros anuales de la compañía. En julio, la oficina del fiscal de distrito dictó cargos fiscales no relacionados con la Organización Trump y su director financiero durante mucho tiempo, y su investigación sobre Trump continúa.

Los abogados de la familia Trump han argumentado que James está intentando eludir el proceso del gran jurado en la investigación criminal al interrogar a Trump y a dos de sus hijos adultos, Donald Trump Jr. e Ivanka Trump, como parte de su investigación civil.

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En diciembre, Trump demandó a James, acusándola de llevar a cabo una cacería de brujas partidista y de violar sus derechos constitucionales. La demanda de Trump busca detener la investigación civil de James y sacarla de cualquier participación en la investigación penal de Bragg.

El miércoles, Alan S. Futerfas, abogado de Donald Trump Jr. e Ivanka Trump, dijo en un comunicado que los documentos judiciales del fiscal general no abordaron los argumentos centrales que planteó la familia en su esfuerzo por bloquear el interrogatorio, que incluía varios ejemplos de James diciendo públicamente que usaría su oficina para presentar un caso contra Donald Trump y su negocio.

“En 160 páginas de informes legales, la oficina del fiscal general deliberadamente no aborda las reiteradas amenazas de la Sra. James de atacar a la familia Trump”, dijo el comunicado.

James no fue tan lejos como para acusar a Trump de cometer fraude, sino que dijo que sus acciones fueron «fraudulentas o engañosas» y que la evidencia que había descubierto «sugiere» que la empresa tergiversó el valor de sus activos.

Es probable que los abogados de Trump argumenten que las valoraciones de las propiedades son subjetivas y pueden ir y venir de un año a otro.

Pero en más de 100 páginas, James presentó ejemplos de lo que dijo que eran tergiversaciones sobre algunas de sus propiedades de alto perfil, desde su edificio insignia en 40 Wall Street en Manhattan hasta sus clubes de golf en Nueva York, California y Escocia.

Donald Trump se prepara para jugar en el Trump National Golf Club Westchester en Briarcliff Manor, Nueva York, el 2 de mayo de 2010. (Chad Batka/The New York Times)

En el camino, sus abogados descubrieron nuevos ejemplos de la conocida tendencia de Trump a hacer declaraciones exageradas. En un caso, según su presentación, Trump afirmó que 16 lotes en su campo de golf en Los Ángeles deberían tener un valor más alto que otros, porque estaban en un “código postal más prestigioso”. Pero cuando uno de los asociados de Trump buscó confirmar eso, descubrió que los lotes estaban en el mismo código postal que sus vecinos.

Y Trump parecía tener dificultades particulares para contenerse cuando se trataba del valor de su propia casa. James no solo dijo que había afirmado que su apartamento en la Quinta Avenida era 20,000 pies cuadrados más grande de lo que era; también descubrió que él había valorado su precio por pie cuadrado en cantidades colosales: en 2012, en $6,666 por pie cuadrado y tres años después, en $10,900. En comparación, las residencias cercanas, incluso dentro de la propia Trump Tower, se han vendido por aproximadamente una cuarta parte de ese precio más alto.

Incluso si James triunfa en su esfuerzo por interrogar a Trump y sus hijos adultos, es probable que invoquen su derecho constitucional a evitar la autoincriminación al negarse a responder preguntas.

Cuando su oficina interrogó a otro de los hijos de Trump, Eric Trump, en octubre de 2020, invocó su derecho de la Quinta Enmienda contra incriminarse a sí mismo en respuesta a más de 500 preguntas, según su nueva presentación judicial. Pero a diferencia de un caso penal, un juez o un jurado que sopese los cargos de James contra Donald Trump podría mantener el silencio de los ejecutivos de Trump en su contra.

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