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Familias de Kenia atormentadas por las muertes ‘misteriosas’ de las sirvientas en Arabia Saudita

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Alice Awor Tindo solo había estado trabajando en Arabia Saudita durante tres meses cuando amigos y parientes en Kenia comenzaron a recibir llamadas angustiadas y mensajes de WhatsApp.

La trabajadora doméstica de 30 años les dijo que su empleador le había confiscado el pasaporte y se había negado a pagarle. Le habían prohibido tener un teléfono, por lo que tuvo que ocultar el suyo y quería cambiarse a otra casa.

“No estoy en buenas condiciones”, escribió la madre soltera en un mensaje en idioma kikuyu, fechado el 9 de junio de 2020, mostrado a la Fundación Thomson Reuters por su familia.

“Le dije a mi empleador que quería cambiar de trabajo, pero ella me dijo que solo dejaría este lugar cuando me muera”.

Cuatro días después, su empleador encontró el cuerpo de Tindo tirado en su habitación en la provincia saudí de Najran.

Un informe de la policía saudita entregado a su familia concluyó que había muerto mientras dormía, la causa declarada como «muerte normal».

Pero su padre, John Awor Tindo, lo niega.

«Alice era una mujer joven y saludable», dijo el granjero de 56 años, de pie junto a la tumba sin nombre de su hija en un cementerio en la ladera de una colina cerca de su casa en la ciudad occidental de Elburgon.

“Es muy misterioso. Nadie puede simplemente morir mientras duerme así sin ninguna razón. Debe haber una causa. Debería haber habido algún seguimiento «.

La familia Tindo se encuentra entre un número creciente de familias kenianas en duelo que dan la voz de alarma por la muerte repentina de parientes mujeres que trabajan en Arabia Saudita.

En los últimos dos años, 89 kenianos, más de la mitad de ellos trabajadoras domésticas, han muerto en la nación del Golfo, según el Ministerio de Relaciones Exteriores de Kenia. En 2019, solo se registraron tres muertes.

La causa de la muerte se da principalmente como paro cardíaco, muerte natural o suicidio. Pero muchas familias no están convencidas y los grupos de derechos creen que las muertes pueden estar relacionadas con un aumento en el abuso contra las trabajadoras del hogar durante la pandemia de COVID-19.

“Creemos que fueron asesinados”, dijo Fredrick Gaya, un activista social, que ha presentado una petición al parlamento de Kenia en nombre de más de 30 familias y ha maltratado a los trabajadores migrantes.

“Estas mujeres estaban sufriendo en los días previos a su muerte… estaban siendo torturadas por sus empleadores. A algunos los quemaron con agua caliente o les echaron perros. No es posible que todos hayan muerto por un paro cardíaco o por causas naturales «.

Los funcionarios de la vecina Uganda también han expresado su preocupación por la muerte de sus ciudadanos en Arabia Saudita y otras naciones del Golfo en los últimos meses.

Tres ministerios del gobierno saudí y la embajada en Nairobi no respondieron a las solicitudes de comentarios.

‘Vuelven en ataúdes’

Gaya dijo que no se habían realizado exámenes post mortem para confirmar las causas de las muertes cuando los cuerpos fueron repatriados, y agregó que las autoridades de Kenia deberían estar haciendo esto.

Para empeorar las cosas, dijo, muchos familiares en duelo enfrentan una lucha desesperada para recuperar los restos de sus seres queridos, lo que a menudo implica meses de dolorosa burocracia y cuesta miles de dólares, agregó.

Muchos tienen que recaudar fondos o pedir préstamos para pagar la factura, y aquellos que no pueden recaudar el dinero se ven obligados a dejar las autoridades saudíes para ocuparse de los restos de sus seres queridos.

El Ministerio de Relaciones Exteriores de Kenia, que ha expresado su preocupación por las muertes, no respondió a las solicitudes de entrevista.

Arabia Saudita depende de millones de trabajadores extranjeros mal pagados para realizar trabajos domésticos, desde empleadas domésticas, cuidadoras y niñeras hasta conductores y guardias de seguridad.

Más del 30% de la población del reino rico en petróleo de 35 millones son migrantes, muchos de países asiáticos y africanos.

Pero Arabia Saudita, junto con otras naciones del Golfo como los Emiratos Árabes Unidos (EAU), Kuwait, Bahréin y Omán, ha enfrentado durante mucho tiempo críticas de grupos de derechos humanos por un sistema de patrocinio que deja a los trabajadores migrantes expuestos al abuso y la explotación.

Bajo el sistema «kafala», el estatus legal de un trabajador doméstico extranjero está ligado al de su empleador y no puede cambiar de trabajo o salir del país sin permiso.

Esto ha dado lugar a abusos generalizados contra los trabajadores migrantes, desde la confiscación de pasaportes, salarios impagos y horas de trabajo excesivas, hasta golpizas e incluso violaciones por parte de miembros masculinos del hogar.

“Estas jóvenes van allí con grandes esperanzas de cambiar sus vidas, pero terminan sufriendo”, dijo Hussein Khalid, directora ejecutiva de HAKI Africa, una organización benéfica de Kenia que apoya a los trabajadores migrantes en el Golfo.

“Son torturados y atrapados por sus empleadores. En algunos casos, son deportados o regresan en ataúdes ”, dijo Khalid.

Atraídos por la promesa de un trabajo bien remunerado y la oportunidad de escapar del desempleo en casa, más de 100.000 kenianos trabajan en Arabia Saudita, enviando a casa millones de dólares cada año, según muestran datos del gobierno y del banco central.

En 2020, las remesas de la nación del Golfo totalizaron más de $ 120 millones, un 50% más que el año anterior.

Provenientes de comunidades pobres en pequeños pueblos y aldeas, las criadas son contratadas por agencias locales que ofrecen contratos de dos años con un salario mensual de alrededor de 25.000 chelines kenianos (220 dólares), más de tres veces lo que ganarían en Kenia.

Para muchas mujeres, es una rara oportunidad de ahorrar sus ganancias y comprar terrenos, construir una casa o comenzar una pequeña empresa, así como enviar dinero a casa.

Gritos de ayuda

Pero a veces, a las pocas semanas de llegar al estado del Golfo, comienzan las llamadas angustiadas y los gritos de ayuda.

Aquellos que escapan del abuso a manos de sus empleadores se vuelven indocumentados y corren el riesgo de ser explotados por traficantes que los venden a otro hogar abusivo o al comercio sexual.

Si la policía los encuentra, enfrentan cargos de fuga y, a menudo, son detenidos durante meses antes de ser deportados, dijeron grupos de derechos humanos.

Hubo 1.025 casos de kenianos en peligro en el último año en comparación con 883 en 2019, según el Ministerio de Relaciones Exteriores, pero los miembros de la familia dijeron que los gritos de ayuda de los trabajadores a menudo son desatendidos.

“Mi hermana estaba siendo torturada allí. Envió mensajes sobre cómo estaba asustada y que su jefe estaba tratando de matarla unos días antes de que muriera ”, dijo Stephen Oluoch, cuya hermana Caroline murió en la nación árabe en abril.

“Cuando llamas al agente, son groseros. La embajada en Riad ni siquiera responde a los mensajes ni dice que harán un seguimiento, pero nunca lo harán. Si alguien hubiera escuchado, su muerte podría haberse evitado «.

Dijo que Caroline, una estudiante universitaria de segundo año de 24 años de la ciudad occidental de Homa Bay, aceptó un trabajo como empleada doméstica en Arabia Saudita en noviembre pasado para ganar dinero para completar su título y convertirse en maestra.

Cinco meses después de su llegada, su cuerpo desnudo fue encontrado cubierto con una sábana en el baño de un hospital psiquiátrico.

La policía saudita dijo que murió en la horca y declaró la causa de la muerte como suicidio, pero su familia cree que fue asesinada. Dicen que su empleador la ingresó a la fuerza en el hospital después de que intentó huir.

‘Lo sentimos’

Al dirigirse a un comité parlamentario en septiembre, un alto funcionario del Ministerio de Relaciones Exteriores de Kenia planteó preguntas sobre las muertes.

“No es posible que todos estos jóvenes estén muriendo de un paro cardíaco”, dijo la secretaria principal, Macharia Kamau, y agregó que las autoridades de Kenia no han llevado a cabo investigaciones de seguimiento sobre las muertes.

El Ministerio de Relaciones Exteriores, las familias y los activistas sociales quieren una prohibición temporal de que las trabajadoras del hogar vayan a Arabia Saudita.

Pero Peter Tum, secretario principal del Ministerio de Trabajo, dijo que las prohibiciones no funcionan.

Kenia detuvo a los trabajadores que iban al Golfo de 2014 a 2018 debido a abusos, pero la medida provocó más migración ilegal y casos de maltrato, dijo, y agregó que las agencias de contratación sin licencia a menudo eran las culpables de las violaciones.

«Lamentamos como gobierno que estas cosas estén sucediendo», dijo Tum al Fundación Thomson Reuters.

“Realmente lo sentimos por las familias que han perdido a sus seres queridos de esta manera… esto es algo que nos ha perturbado absolutamente”, dijo.

El gobierno está tomando una serie de medidas para «de una vez por todas» poner fin a los abusos contra los trabajadores de Kenia, y revisará el acuerdo existente de Nairobi con Riad para proteger mejor a los de Arabia Saudita, dijo Tum.

Se espera que una delegación del gobierno visite Arabia Saudita antes de fin de año y planea plantear preocupaciones sobre las causas de las muertes de trabajadores kenianos, agregó.

El ministerio también está intensificando la investigación de antecedentes de las agencias de contratación, cancelando las licencias de aquellos con prácticas poco éticas y trabajando para crear conciencia en las áreas rurales.

Se nombrarán más agregados laborales en la embajada en Riad para mejorar la asistencia, agregó Tum.

John Awor Tindo dijo que solo quiere respuestas.

“Incluso ahora, me he estado preguntando ‘¿cómo pudo haber sucedido esto?’”, Dijo.

“Es muy doloroso que su hijo haya ido allí a trabajar y luego le devuelvan el cuerpo muerto. Si supiera lo que realmente le sucedió, tal vez finalmente me sentiría cómodo «.

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