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Excavando profundo: cómo el cambio de la cubierta forestal podría afectar las temperaturas globales

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Por lo general, cuando los científicos y los formuladores de políticas consideran la cantidad de carbono que un bosque puede extraer («secuestrar») de la atmósfera, solo consideran la cantidad de carbono almacenado en la biomasa (en pocas palabras, los árboles). Sin embargo, un estudio reciente arroja luz sobre un fenómeno paralelo que es igualmente importante en el secuestro de carbono de la atmósfera.

Escribiendo en Frontiers in Forests and Global Change, Lawrence et al. (2022) informan sobre el impacto que tiene el cambio de la cubierta forestal en los procesos abióticos como el balance de agua y energía. Estos procesos biofísicos tienen un impacto considerable, pero hasta ahora poco examinado, en el potencial de secuestro de carbono del ecosistema. Estos efectos biofísicos son:

  • Albedo, es decir, la cantidad de radiación entrante reflejada por el suelo
  • Evapotranspiración (ET) o la evaporación del agua de la tierra y la evaporación del vapor de agua de los estomas de las plantas
  • Rugosidad del dosel: esencialmente una métrica para medir las irregularidades de la superficie del dosel. Una gran rugosidad del dosel favorece la mezcla vertical y extrae el calor y el vapor de agua de la superficie.

Los trópicos inevitablemente reciben más luz solar y humedad, lo que da más energía para impulsar la ET y enfriar el aire cerca de la superficie. En latitudes más altas, el albedo es el factor biofísico más destacado, ya que la vegetación es irregular y la luz del sol es estacional. Otro fenómeno físico-químico es la liberación de compuestos orgánicos volátiles (COV) por parte de los bosques. Su reacción con el oxígeno atmosférico produce aerosoles orgánicos secundarios que no solo son altamente reflectantes (esto provoca enfriamiento) sino que también concentran nubes (también conocidas como ‘núcleos de condensación de nubes’) que aumentan el albedo de las ‘nubes’.

Los autores examinaron los efectos del cambio de la cubierta forestal en las reservas de carbono provocados por factores abióticos y luego los segregaron según las latitudes. Con este fin, recopilaron datos cuantitativos sobre factores biofísicos de la literatura publicada. Los datos consisten tanto en exámenes en tierra como en sensores remotos. En este caso, ambas técnicas suelen utilizar un área cubierta de bosques y desprovista de uno como sustituto de la forestación y la deforestación, respectivamente. Esto se hizo a tres escalas (local, regional y mundial) y para las selvas tropicales de tres continentes: América Latina, África Central y el Sudeste Asiático.

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Según el estudio, las temperaturas de la superficie en áreas cubiertas por bosques son «significativamente más bajas» que en áreas desprovistas de cubierta. En los bosques tropicales, se observó un enfriamiento superficial local promedio de 0,96 °C, mientras que en los bosques templados, el enfriamiento promedio fue de 0,4 °C. En los bosques boreales (árticos), fue de 1 °C.

Los resultados revelaron que los efectos de enfriamiento biofísico provocados por impulsores biofísicos/abióticos cambian según la latitud de una manera bastante predecible. Desde el ecuador hasta los 30-40 grados N, los efectos biofísicos aumentan el secuestro de CO₂ para enfriar el medio ambiente global. En las latitudes medias hasta 50 grados N, la deforestación conduce a un calentamiento global neto ‘modesto’. Más allá de los 50 grados N, la deforestación conduce a un mayor enfriamiento.

En caso de deforestación, los cambios de albedo inducen el enfriamiento, aunque esto se compensa con el efecto de calentamiento de la pérdida de aspereza del dosel. En los trópicos, una vez que se tiene en cuenta el calentamiento por pérdida de evapotranspiración, el efecto biofísico neto de la deforestación tropical es el calentamiento global.

En latitudes más altas (es decir, 20-30 grados N), el albedo compensa el efecto combinado de la rugosidad del dosel, la evapotranspiración y los COV, ‘lo que da como resultado un efecto biofísico neto cercano a cero en la temperatura global’. Incluso en latitudes más altas (30-40 grados N), el albedo es el factor biofísico más poderoso y, por lo tanto, la deforestación en estas latitudes conduce a un enfriamiento neto.

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Estos efectos biofísicos de los bosques agregan una influencia moderadora al clima local y regional, lo que explica por qué, después de la deforestación, los días calurosos se vuelven cada vez más comunes incluso en latitudes medias y altas. ‘La deforestación histórica explica casi un tercio del aumento actual en la intensidad de los días más calurosos del año en un lugar determinado’, afirma el artículo.

En un comunicado de prensa, Deborah Lawrence, autora principal del estudio, emite una advertencia premonitoria: «Un importante informe reciente sobre el clima de la ONU mostró que debemos actuar urgentemente ahora para evitar los peores escenarios para nuestro planeta… Si perdemos estos bosques, lo haremos». llegar allí 10 años más rápido. Si protegemos estos bosques, nos protegerán de los desastres climáticos extremos, las sequías y los impactos en nuestra alimentación y agricultura. Nos estamos beneficiando ahora de que los trópicos nos mantienen más frescos; ya nos impiden sentir estos extremos’, dijo.

Según la Organización para la Agricultura y la Alimentación (FAO), los bosques tropicales, que tienen una de las tasas de secuestro de carbono por unidad de superficie más rápidas, enfrentan la mayor presión de deforestación. Los bosques tropicales almacenan casi una cuarta parte del carbono terrestre del planeta y también pueden enfriar la tierra hasta 1 grado C, e incluso más si tenemos en cuenta los efectos biofísicos. El estudio agrega además que la restauración de los bosques en la región de 0-10 grados N generaría un 25 por ciento más de enfriamiento global de lo esperado basándose solo en el secuestro de CO2.

Considerar los efectos biofísicos y bioquímicos de los bosques en conjunto puede darnos una imagen más completa del potencial de los bosques para compensar el calentamiento y, por lo tanto, ayudar a los gobiernos a diseñar mejores estrategias climáticas y de conservación.

El autor es investigador en el Instituto Indio de Ciencias (IISc), Bangalore, y comunicador científico independiente. Tuitea en @crítico

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