Inicio NOTICIAS INTERNACIONAL Este vasto laboratorio de incendios forestales está ayudando a los silvicultores a...

Este vasto laboratorio de incendios forestales está ayudando a los silvicultores a prepararse para un planeta más caliente

26
0

Cuando un monstruoso incendio forestal azotó la Reserva Sycan Marsh aquí en el centro-sur de Oregón en julio, Katie Sauerbrey temió lo peor.

Sauerbrey, un administrador de incendios de The Nature Conservancy, el grupo conservacionista propietario de la reserva de 30,000 acres, estuvo a cargo de un equipo que ayudó a combatir el incendio: el incendio Bootleg, uno de los más grandes en un verano de calor extremo y sequedad en el Oeste – y proteger una estación de investigación en la propiedad.

Al observar el fuego, que ya había quemado rápidamente miles de acres de bosque nacional adyacente, vio algo impactante: llamas de 200 pies de altura se acercaban a una colina cercana. “Dije, está bien, no hay nada que podamos hacer”, recordó.

Pero a medida que el fuego se acercaba, cambió drásticamente, dijo Sauerbrey. “Había pasado del comportamiento de fuego más extremo que había visto en mi carrera a ver llamas de 4 pies de largo moviéndose a través del soporte”. Si bien el fuego siguió ardiendo en el bosque, su menor intensidad salvó a muchos árboles y la estación sobrevivió.

Los bomberos describen este tipo de cambio en el comportamiento como un fuego que «desciende», cambiando de uno con llamas intensas que se propagan rápidamente de copa de árbol a copa de árbol a una quemadura de nivel inferior que es menos peligrosa. Hay varias razones por las que esto puede suceder, incluidos los cambios localizados en los vientos, la humedad, los tipos de árboles y la topografía.

Un área quemada por el incendio Bootleg en Sycan Marsh Preserve en Silver Lake, Oregon, el 17 de noviembre de 2021. Los investigadores dicen que los métodos de manejo forestal, incluidas las quemas controladas, fueron un factor importante en la razón por la cual la destrucción varió en diferentes áreas de la reserva este verano cuando el incendio de Bootleg arrasó. (Imagen / The New York Times)

Pero para Sauerbrey y sus colegas de The Nature Conservancy, lo que presenció probablemente fue un ejemplo de la vida real de lo que ellos y otros han estado estudiando durante años: cómo el raleo de árboles en bosques cubiertos de maleza, combinado con quemas prescritas o controladas de la vegetación muerta acumulada en el suelo del bosque puede ayudar a lograr el objetivo de reducir la intensidad de los incendios forestales al eliminar gran parte del combustible que los alimenta.

Es un objetivo compartido por otros en el oeste, donde la temporada de incendios de 2021 vio varios incendios extremadamente grandes. El incendio de Bootleg, que quemó más de 400,000 acres, fue uno de los más grandes en la historia del estado. Y dos incendios en el norte de California, los incendios de Dixie y Caldor, juntos quemaron 1,2 millones de acres.

La sequía y el calor extremo, empeorados por el calentamiento global, desempeñan un papel al hacer que los bosques se sequen y sean más fáciles de quemar. Pero muchos investigadores dicen que más de un siglo de políticas de manejo que exigen que se extingan todos los incendios, por pequeños que sean, también contribuyen al problema al permitir que la vegetación muerta se acumule y agregue combustible a los incendios.

Un área de Sycan Marsh Preserve, a la izquierda, que fue quemada por el incendio Bootleg junto a un área administrada por silvicultores que se salvó de los peores efectos del incendio en Silver Lake, Oregon, el 7 de diciembre de 2021. Investigadores dicen que los métodos de manejo forestal, incluidas las quemas controladas, fueron un factor importante en la razón por la cual la destrucción varió en diferentes áreas de la reserva este verano cuando se desató el incendio Bootleg. (Imagen / The New York Times)

Ese día de julio, el incendio de Bootleg alcanzó una parte de la reserva llamada Coyote Restoration, que había sido tratada dos veces. En 2016 se raleó y, tres años después, Sauerbrey, un «jefe de quemas» certificado para planificar y realizar incendios prescritos, había quemado la maleza muerta.

“Sin duda, en mi opinión, esos edificios no estarían allí si no hubiéramos hecho estos tratamientos”, dijo, aunque la conservación también está comenzando una investigación para comprender mejor por qué el fuego se comportó así.

La organización ha estado estudiando tratamientos forestales en Sycan Marsh durante casi dos décadas. El objetivo ha sido usar el raleo y la quema intencional para restaurar los bosques a las condiciones que existían en el pasado, cuando el fuego era una parte regular del ciclo de vida del bosque y naturalmente eliminaba algunos árboles y maleza muerta.

The Sycan Marsh Preserve en Silver Lake, Oregon, 17 de noviembre de 2021. El pantano, más de 20,000 acres de humedales en la cuenca de Klamath, es el hogar de miles de aves migratorias y peces en peligro de extinción. (Imagen / The New York Times)

“Hemos suprimido incendios en estos sistemas durante 150 a 120 años”, dijo James Johnston, investigador de la Universidad Estatal de Oregón. “Y cuando hay ignición, sequía, clima seco y vientos fuertes, tenemos incendios que queman cientos de miles de acres”. Estos incendios matan a la mayoría de los árboles grandes que forman el dosel del bosque, que no es lo que sucedió históricamente, agregó.

El aclareo a menudo ha sido criticado como una forma en que las empresas madereras aprovechan los árboles más grandes y valiosos de un bosque sin tener en cuenta las consecuencias ecológicas. Y las quemas prescritas pueden, en casos raros, ser desastrosas: una en Nuevo México en 2000 se salió de control por vientos inesperados y eventualmente destruyó más de 200 hogares.

Pero hecho con cuidado y teniendo en cuenta la ecología forestal, dicen los investigadores, estas técnicas pueden hacer que los bosques sean más saludables y más resistentes al fuego.

“Nuestro manejo forestal anterior ciertamente taló muchos de nuestros árboles más grandes”, dijo Sharon Hood, ecologista investigadora del Servicio Forestal de EE. UU. en Montana. Pero las prácticas han cambiado, dijo.

Un área de Sycan Marsh Preserve, a la izquierda, que fue quemada por el incendio Bootleg junto a un área administrada por silvicultores que se salvó de los peores efectos del incendio en Silver Lake, Oregon, el 7 de diciembre de 2021. ( Imagen / NYT)

“El aclareo nos permite cambiar rápidamente la estructura del bosque y qué especies hay”, imitando la forma en que los bosques fueron perturbados en el pasado, dijo. “Puede diseñar el adelgazamiento para que sea tan complejo o simple como desee”.

En Sycan Marsh, The Nature Conservancy trabaja con el Servicio Forestal, investigadores académicos y con los Klamath y otras tribus nativas americanas locales, que tienen una larga tradición de manejo de bosques a través del fuego intencional.

“Estos bosques fueron afectados por incendios frecuentes y resistieron el fuego, los insectos, la sequía, todas estas cosas debido a los incendios frecuentes”, dijo Pete Caligiuri, quien dirige el programa de restauración forestal de The Conservancy en Oregón.

La reserva es esencialmente un gran laboratorio, con diferentes tratamientos aplicados en partes del bosque, que está dominado por pinos torcidos y ponderosa. Las ponderosas grandes, en particular, a menudo se dejan en pie, ya que su corteza gruesa y otras características las hacen más resistentes al fuego.

En algunas parcelas, el aclareo está diseñado para dejar grupos de árboles, compuestos por una mezcla de especies y edades. En otros hay un patrón menos perceptible.

Pero hay un razonamiento detrás de cada decisión de mantener o perder un árbol, dijo Craig Bienz, director del programa Sycan Marsh. Las parcelas se estudian para ver qué tan bien fomentan el crecimiento, por ejemplo, o qué tan saludables son las coronas.

En algunas parcelas se realizan quemas prescritas. En el incendio de Bootleg, el Coyote Restoration, que había sido adelgazado y quemado, pareció salir mejor parado. Otra área que se había adelgazado pero donde se había retrasado una quema prescrita programada, sufrió más daños por el fuego. Una parcela de control, que no fue aclareada ni quemada, fue incinerada en gran parte a medida que avanzaba el fuego.

Craig Bienz, director de Sycan Marsh Preserve, en Silver Lake, Oregon, el 17 de noviembre de 2021. Los investigadores dicen que los métodos de manejo forestal, incluidas las quemas controladas, fueron un factor importante en la razón por la cual la destrucción varió en diferentes áreas de la reserva este verano cuando el fuego Bootleg se abrió paso. (Imagen / The New York Times)

Aunque lo ideal sería que, en la mayoría de los casos, el adelgazamiento fuera seguido de una quema prescrita, las quemas son costosas, se enfrentan a obstáculos reglamentarios, incluidos los relacionados con el humo, y a menudo se oponen los propietarios de terrenos cercanos preocupados por los riesgos de que las llamas se salgan de control.

Como resultado, las quemas prescritas en las tierras forestales nacionales están muy por detrás del aclareo. “Simplemente no tenemos el dinero o el personal para hacer tanto fuego prescrito como queremos”, dijo Johnston.

El Servicio Forestal planea aumentar la superficie tratada con fuego durante la próxima década, dijo un portavoz, Wade Muehlhof, y agregó que el dinero del proyecto de ley de infraestructura firmado por el presidente Joe Biden en noviembre debería ayudar.

Pero la investigación de Johnston, en el este de Oregón, ha demostrado que incluso el raleo por sí solo puede ser beneficioso, al menos por un tiempo hasta que haya una regeneración sustancial de árboles y arbustos que aumente el riesgo de un incendio mayor.

Esa investigación es parte de un gran cuerpo de trabajo en todo Occidente que muestra que los tratamientos forestales pueden funcionar para reducir la intensidad del fuego. Pero no todos comparten la opinión de que tales tratamientos son beneficiosos.

Dominick DellaSala, científico jefe de Wild Heritage, una organización que busca mantener intactos los bosques primarios, dice que el raleo, en especial, se sobrevende como tratamiento y que existen beneficios para la diversidad de la vida silvestre en bosques más antiguos e vírgenes, incluso después de que los incendios forestales los azoten. .

“Todo depende de cómo veamos el bosque”, dijo DellaSala. En un bosque no tratado, lo que algunos podrían ver como combustible, otros “lo ven como un hábitat increíble para la vida silvestre porque es un mosaico de diferentes grados de quema que es extraordinariamente biodiverso”.

Y la investigación preliminar realizada por un colega, Bryant Baker, de Los Padres ForestWatch, un grupo de conservación en el sur de California, encontró que gran parte de la tierra forestal quemada en el incendio de Bootleg, de hecho, había sido tratada, principalmente mediante raleo o tala, pero ocasionalmente prescrito ardiendo, ya en la década de 1970.

“Esta área fue muy administrada durante décadas”, dijo.

Los defensores de las quemas prescritas y de adelgazamiento reconocen que los tratamientos no necesariamente ralentizarán todos los incendios, especialmente a medida que los incendios crecen y se vuelven más feroces en un mundo que se calienta. Pero dicen que la evidencia muestra que los tratamientos son efectivos.

“No es ciencia espacial”, dijo Johnston. “Es lo correcto y funciona”.

Artículo anteriorDespués de casi 50 años, una querida boutique india de East Village está cerrando
Artículo siguiente¿Como un pez fuera del agua? Equipo israelí entrena peces dorados para conducir