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¿Están las próximas estrellas mundiales del tenis entre estos adolescentes?

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He aquí Dominik Defoe. Diez años y apenas más alto que la red. Los rizos castaños dorados que le llegan hasta los hombros rebotan en el aire mientras persigue y aplasta pelotas de tenis, lo que hace mejor que cualquier niño de su edad.

A Defoe le encanta jugar con el GPS en el auto de su madre, por lo que en la mañana, cuando se dirigen a la escuela, el teléfono los dirige a Roland Garros, sede del Abierto de Francia. Lo hace con tanta frecuencia que su madre sabe que Roland Garros está a 2 horas y 47 minutos de su casa en Bélgica.

Defoe estuvo a punto de llorar a principios de este año cuando recibió una de las 48 invitaciones de IMG, un conglomerado de deportes y entretenimiento, para asistir al primer Torneo Invitacional Future Stars en el elegante Tatoi Club en los suburbios del norte de Atenas, Grecia. El evento, para niños y niñas de 12 años o menos, es tanto un torneo como una educación de una semana en la vida que podría esperar a Defoe y sus compañeros enrarecidos, completo con seminarios dirigidos por ejecutivos de Nike y los recorridos profesionales masculinos y femeninos, la ATP. y la WTA, respectivamente.

La carrera para encontrar a las próximas estrellas del deporte ha llegado a esto: con fortunas de ocho cifras potencialmente en juego, los agentes y cazatalentos están evaluando y cultivando jugadores incluso menores de 10 años que recién comienzan en una competencia seria. Future Stars es el esfuerzo de reclutamiento más nuevo y extravagante de IMG, la compañía que esencialmente inventó el negocio de la representación deportiva y dominó el tenis durante años.

dominik defoe Dominik Defoe, a la derecha, en un partido al aire libre en el torneo IMF Future Stars, al norte de Atenas, Grecia, el 27 de abril de 2022. (Myrto Papadopoulos/The New York Times)

“Nadie quiere tener un torneo para niños de 11 y 12 años”, dijo Max Eisenbud, quien dirige la división de tenis de la compañía. “Prefiero esperar, pero la competencia nos obligó a esta situación”.

Durante años, los agentes de IMG reunieron a futuras estrellas de dos maneras: los preadolescentes y los jóvenes adolescentes (Maria Sharapova, por ejemplo) se presentaron en su academia en Bradenton, Florida, que alguna vez fue el principal campo de entrenamiento en el deporte, en busca de una de las abundantes becas; o los agentes se presentaron en Tarbes, Francia, para Les Petit As, el principal torneo del mundo para jugadores menores de 14 años. Allí, a menudo tenían algo parecido a la elección de la camada.

Sin embargo, durante la última década, se abrieron academias rivales en toda Europa, y la academia de IMG se centró más en sacar provecho de las familias que pagaban la matrícula que en hacer apuestas arriesgadas por los adolescentes. Además, en los últimos años, cuando Eisenbud y sus colegas realizaron sus viajes anuales a Les Petit As, descubrieron que casi todos los jugadores más prometedores ya habían firmado contratos con otras empresas de gestión, muchas de ellas operaciones boutique bien financiadas que ofrecían generosas garantías financieras, que a veces se extienden mucho más allá de cubrir el costo anual de aproximadamente $ 50,000 para el entrenamiento y los viajes en el circuito junior.

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Y así, en una señal de los tiempos despiadados en el tenis, IMG apunta a los más jóvenes, incluso si la prospección de talentos preadolescentes puede ser casi imposible y muy complicada, con el riesgo de aumentar la presión sobre los niños que ya se esfuerzan mucho y, en algunos casos, llevan la responsabilidad. responsabilidades financieras de sus familias en apuros.

Si estrellas como Naomi Osaka y Bianca Andreescu, campeonas de torneos de Grand Slam que tienen 20 años, han tenido que tomar descansos del tenis para cuidar su salud mental, no es exagerado considerar los riesgos de aumentar las expectativas de manera tan explícita para los niños preadolescentes. . Durante una charla para las chicas sobre cómo mantenerse física y mentalmente saludables, Saga Shermis, especialista en desarrollo de atletas de la WTA, dijo que esperaba verlas en la gira en los próximos años. Puede ser mucho.

partidos de tenis Partidos de tenis en el torneo IMG Future Stars en Tatoi Club, al norte de Atenas, Grecia, 27 de abril de 2022. (Myrto Papadopoulos/The New York Times)

“A esta edad, todavía están aprendiendo”, dijo Adam Molenda, un entrenador juvenil de la federación de tenis de Polonia, después de ver a dos de sus jugadoras, Antonina Snochowska y Maja Schweika, recuperarse durante una hora el lunes. “Nunca se puede decir quién lo logrará. La vida está llena de sorpresas.»

Y decisiones.

Grace Bernstein, una destacada joven sueca, cruzó flotando la cancha y lanzó pelotas contra un niño mientras su madre observaba desde la cerca. Ya sea que juegue al tenis o a las cartas, Bernstein compite sin descanso, dijo su madre, Catharina, una ex jugadora cuyo ranking de individuales alcanzó el puesto 286 en 1991. Ella juega en una academia dirigida por Magnus Norman, quien alguna vez fue el segundo jugador de individuales masculino clasificado en el mundo. . También es una jugadora de fútbol de primer nivel.

“Ella va y viene, pero por ahora, es tenis, así que juega tenis”, dijo Catharina Bernstein.

Para algunos, la fama y la fortuna realmente pueden parecer inevitables. Eisenbud firmó a Sharapova cuando tenía 11 años después de verla batear durante 45 minutos con una intensidad y perfección que nunca antes había visto. Carlos Alcaraz, quien cumple 19 años el jueves y ya es el jugador joven más candente en el juego masculino, también fue considerado digno de inversión como un imperdible de 11 años. Por otra parte, Eisenbud estaba seguro de que el primer jugador que firmó, Horia Tecau de Rumania, estaba destinado a la grandeza. Tecau se convirtió en un gran especialista en dobles, pero nunca llegó al top 300 en individuales.

Eisenbud tramó su plan hace 18 meses para una lujosa competencia con la mayoría de los gastos cubiertos y todas las ventajas de un evento profesional: recogepelotas, árbitros de silla, inmaculadas canchas de arcilla roja, auriculares Beats y regalos de Nike para todos los niños.

“Queremos tratarlos como atletas profesionales”, dijo la directora ejecutiva de Tatoi Club, Elli Vizantiou.

Sin olvidar por completo que son niños, también hubo una búsqueda del tesoro, cenas grupales cada noche y un recorrido por el Partenón. IMG trajo a Alcaraz, recién salido de su victoria en la final del Abierto de Barcelona, ​​para jugar una exhibición contra Hubert Hurkacz, el jugador de individuales masculino 14º del ranking.

Reunir el campo de Future Stars requirió meses de entrevistas con entrenadores y funcionarios de federaciones de tenis de todo el mundo, evaluar currículums y resultados de torneos y revisar videos, buscando la combinación mágica de atletismo y habilidad. También fue importante crear un campo representativo a nivel mundial. Encontrar un futuro jugador Top 50 de un país o un grupo demográfico que nunca haya producido una estrella del tenis podría ser innovador e increíblemente lucrativo.

Maria Sharapova Maria Sharapova a los 11 años en la Bollettieri Sports Academy en Bradenton, Florida, el 7 de mayo de 1998. (Gary I. Rothstein/The New York Times)

Los jugadores tenían que venir a Future Stars con un chaperón, que en la mayoría de los casos era un padre y un entrenador, lo que le dio a IMG la oportunidad de entablar relaciones.

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Eisenbud animó a los entrenadores a bombardear al entrenador italiano Riccardo Piatti, quien dirigió un seminario de entrenamiento, con preguntas, describiéndolo como el «mejor» del mundo.

Piatti pasó la mañana del martes con la mirada puesta en Tyson Grant, uno de los mejores jugadores menores de 12 años con cuya familia ha estado trabajando durante casi siete años. Piatti también supervisa el entrenamiento de Tyra, la hermana de 14 años de Tyson, que ya es cliente de IMG. El padre de Tyson y Tyra, Tyrone, mide casi 6 pies 8 pulgadas y jugó baloncesto profesionalmente durante una década en Europa. Con buenos genes, un comienzo temprano y la orientación de un entrenador de renombre, Tyson Grant podría ser una apuesta decente.

Unas pocas canchas más allá, Haniya Minhas estaba arrancando uno de los grandes revés jóvenes, que comienza con la protuberancia del mango de su raqueta casi descansando sobre su cadera trasera.

“Mi tiro favorito”, dijo. “Todo el mundo me dice que extienda los brazos, pero me gusta cómo lo hago”.

Minhas, de 11 años, es paquistaní y musulmán. Juega con hiyab, mangas largas y mallas, y ya parece una valla publicitaria en ciernes.

Max Eisenbud Max Eisenbud. (Los New York Times)

Ella ha estado ganando torneos desde que tenía 5 años. Su búsqueda de una competencia adecuada la ha llevado desde Pakistán, donde hay poco apoyo para los deportes femeninos y donde compitió y venció a todos los niños de su edad, a Turquía. Su madre, Annie, dijo que ella y su hija quieren demostrar que alguien que se ve y se viste diferente a la mayoría de los jugadores y que es de un país que nunca ha tenido una estrella del tenis puede vencer a cualquiera. Esperan firmar con un agente cuando Haniya Minhas cumpla 12 años.

“Estamos tratando de cambiar el pensamiento”, dijo Annie Minhas.

Defoe insistió en que está preparado para lo que sea necesario para lograrlo. Era casi el más pequeño de las dos docenas de niños. Todavía juega con una raqueta de tamaño junior y luchó para seguir el ritmo de Tyson Grant en su primer partido. Todos sus oponentes intentan golpear con efecto liftado pesado para enterrarlo en la zona de defensa. Golpea la pelota con un pequeño salto antes de que pase por encima de su cabeza.

Defoe, que habla cuatro idiomas con fluidez, se prometió a sí mismo cuando era un niño pequeño que ganaría el Abierto de Francia. Ha construido su existencia en torno a darse a sí mismo la mejor oportunidad de hacer que eso suceda.

“Cuando veníamos aquí, me dijo que este viaje era como un viaje en tren”, dijo su madre, Rachel, quien fue su primera entrenadora. “Esto es solo una parada, una estación. Luego el tren continúa”.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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