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Es posible que se hayan encontrado fragmentos del asteroide que mató a los dinosaurios en un sitio fósil

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Se han descubierto astillas prístinas del impactador que mató a los dinosaurios, dijeron científicos que estudian un sitio de Dakota del Norte que es una cápsula del tiempo de ese día calamitoso hace 66 millones de años.

El objeto que se estrelló contra la Península de Yucatán de lo que hoy es México tenía unas 6 millas de ancho, estiman los científicos, pero la identificación del objeto sigue siendo un tema de debate. ¿Fue un asteroide o un cometa? Si era un asteroide, ¿de qué tipo era? ¿Un asteroide metálico sólido o un montón de escombros de rocas y polvo unidos por la gravedad?

«Si puede identificarlo realmente, y estamos en camino de hacerlo, entonces puede decir: ‘Increíble, sabemos lo que era'», Robert DePalma, un paleontólogo que encabeza la excavación del sitio. , dijo el miércoles durante una charla en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt.

Un video de la charla y una discusión posterior entre DePalma y destacados científicos de la NASA se publicarán en línea en una semana o dos, dijo un portavoz de Goddard. Muchos de los mismos descubrimientos se discutirán en «Dinosaurs: The Final Day», un documental de la BBC narrado por David Attenborough, que se transmitirá en Gran Bretaña este mes. En Estados Unidos, el programa de PBS “Nova” transmitirá una versión del documental el próximo mes.

Un artículo de New Yorker en 2019 describió el sitio en el suroeste de Dakota del Norte, llamado Tanis, como un país de las maravillas de fósiles enterrados después del impacto a unas 2,000 millas de distancia. Muchos paleontólogos estaban intrigados pero inseguros sobre el alcance de las afirmaciones de DePalma; un artículo de investigación publicado ese año por DePalma y sus colaboradores describió principalmente el entorno geológico del sitio, que una vez estuvo a lo largo de las orillas de un río.

Descubrimiento de fósiles, NASA, paleontólogos, dinosaurios, asteroides, cometas, motivo de muerte de dinosaurios Fósiles de peces y piel de Triceratops en exhibición durante una presentación en el Centro de Vuelo Espacial Goddard, en Greenbelt, Maryland, el miércoles 6 de abril de 2022. Se han descubierto astillas prístinas del impactador que mató a los dinosaurios, dijeron los científicos que estudian un Dakota del Norte sitio que es una cápsula del tiempo de ese día calamitoso hace 66 millones de años. (Kenneth Chang/The New York Times)

Cuando el objeto golpeó la Tierra, tallando un cráter de unas 100 millas de ancho y casi 20 millas de profundidad, la roca fundida salpicó el aire y se enfrió en esferas de vidrio, una de las tarjetas de presentación distintivas de los impactos de meteoritos. En el artículo de 2019, DePalma y sus colegas describieron cómo las esferas que llovían del cielo obstruían las branquias del pez espátula y el esturión, asfixiándolos.

Por lo general, el exterior de las esferas de impacto se ha transformado mineralógicamente por millones de años de reacciones químicas con el agua. Pero en Tanis, algunos de ellos aterrizaron en la resina de los árboles, que proporcionó un recinto protector de ámbar, manteniéndolos casi tan prístinos como el día en que se formaron.

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En los últimos hallazgos, que aún no se han publicado en una revista científica revisada por pares, DePalma y sus colegas de investigación se centraron en fragmentos de roca sin derretir dentro del vidrio.

“Todas estas pequeñas pepitas sucias allí, cada partícula que se desprende de este hermoso vidrio transparente es un pedazo de escombros”, dijo DePalma, estudiante de posgrado en la Universidad de Manchester en Inglaterra y profesor adjunto en Florida Atlantic University.

Encontrar esférulas recubiertas de ámbar, dijo, era el equivalente a enviar a alguien atrás en el tiempo hasta el día del impacto, «recolectar una muestra, embotellarla y preservarla para los científicos en este momento».

La mayoría de los fragmentos de roca contienen altos niveles de estroncio y calcio, lo que indica que formaban parte de la corteza de piedra caliza donde impactó el meteorito.

Pero la composición de los fragmentos dentro de dos de las esférulas era «muy diferente», dijo DePalma.

“No estaban enriquecidos con calcio y estroncio como hubiéramos esperado”, dijo.

En cambio, contenían niveles más altos de elementos como hierro, cromo y níquel. Esa mineralogía apunta a la presencia de un asteroide, y en particular de un tipo conocido como condritas carbonáceas.

“Ver una parte del culpable es solo una experiencia que pone la piel de gallina”, dijo DePalma.

El hallazgo respalda un descubrimiento informado en 1998 por Frank Kyte, geoquímico de la UCLA. Kyte dijo que había encontrado un fragmento del meteorito en una muestra de núcleo perforada en Hawai, a más de 5.000 millas del cráter Chicxulub. Kyte dijo que ese fragmento, de aproximadamente una décima de pulgada de ancho, provino del evento de impacto, pero otros científicos se mostraron escépticos de que algún fragmento del meteorito pudiera haber sobrevivido.

“En realidad, coincide con lo que Frank Kyte nos decía hace años”, dijo DePalma.

En un correo electrónico, Kyte dijo que era imposible evaluar el reclamo sin mirar los datos. “Personalmente, espero que si hay algún material meteorítico en este material eyectado, sería extremadamente raro y poco probable que se encuentre en los grandes volúmenes de otros materiales eyectados en este sitio”, dijo. “Pero tal vez tuvieron suerte”.

DePalma dijo que también parece haber algunas burbujas dentro de algunas de las esférulas. Debido a que las esférulas no parecen estar rotas, es posible que puedan contener fragmentos de aire de hace 66 millones de años.

Jim Garvin, científico jefe de la NASA Goddard, dijo que sería fascinante comparar los fragmentos de Tanis con las muestras recolectadas por la misión Osiris-Rex de la NASA, una nave espacial en ruta a la Tierra después de una visita a Bennu, un asteroide similar pero más pequeño.

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Las técnicas de vanguardia que se utilizan para estudiar rocas espaciales, como las muestras recientemente abiertas de las misiones Apolo hace 50 años, también podrían emplearse en el material de Tanis. “Funcionarían perfectamente”, dijo Garvin.

En la charla, DePalma también mostró otros hallazgos fósiles, incluida una pata de dinosaurio bien conservada, identificada como un Thescelosaurus herbívoro. “Este animal se conservó de tal manera que tenía estas impresiones tridimensionales de la piel”, dijo.

No hay signos de que el dinosaurio haya sido asesinado por un depredador o por una enfermedad. Eso sugiere que el dinosaurio podría haber muerto el día del impacto del meteorito, tal vez ahogado en las aguas de la inundación que abrumaron a Tanis.

“Esto es como un dinosaurio CSI”, dijo DePalma. “Ahora, como científico, no voy a decir, ‘Sí, 100%, tenemos un animal que murió en la oleada de impacto’”, dijo. “¿Es compatible? Sí.»

Neil Landman, curador emérito de la división de paleontología del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York, visitó Tanis en 2019. Vio uno de los fósiles de pez espátula con esférulas en las branquias y está convencido de que el sitio captura el día de el cataclismo y sus consecuencias inmediatas. «Es el verdadero negocio», dijo.

DePalma también mostró imágenes de un embrión de pterosaurio, un reptil volador que vivió en la época de los dinosaurios. Los estudios indican que el huevo era blando como los de los geckos modernos, y los altos niveles de calcio en los huesos y las dimensiones de las alas del embrión respaldan las investigaciones existentes de que los reptiles podrían haber podido volar tan pronto como nacieron.

Steve Brusatte, paleontólogo de la Universidad de Edimburgo en Escocia que fue consultor del documental de la BBC, también está convencido de que el pez murió ese día, pero aún no está seguro de que el dinosaurio y el huevo de pterosaurio también fueran víctimas del impacto. .

“Todavía no he visto pruebas slam-dunk”, dijo en un correo electrónico. “Es una historia creíble, pero aún no se ha probado más allá de toda duda razonable en la literatura revisada por pares”.

Pero el embrión de pterosaurio, no obstante, es «un descubrimiento asombroso», dijo. Aunque inicialmente se mostró escéptico, agregó que después de ver fotos y otra información, “quedé impresionado. Para mí, este puede ser el fósil más importante de Tanis”.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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