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En tiempos de crisis, una ciudad de Inglaterra lucha contra el aislamiento

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Durante más de 1.000 años, esta ciudad comercial fue más conocida por sus productos hechos de lana y tejidos y, más tarde, por sus grandes estatuas de hierro, incluida la figura de Lady Justice que todavía se encuentra en lo alto de la cúpula de la corte de Old Bailey a unas 100 millas al este de Londres. .

Pero en estos días, Frome ha estado llamando la atención por algo mucho más inusual y urgente: su lucha contra la soledad.

El enfoque de Frome sobre la aflicción humana global comenzó como un experimento de una médica local, la Dra. Helen Kingston, hace ocho años. Atrajo la atención de publicaciones de todo tipo, incluido The New York Times, y ha sido estudiado y reproducido por países de todo el mundo. La urgencia solo se ha visto agravada por la terrible pandemia.

La Dra. Helen Kingston, cuyo esfuerzo para combatir la soledad, tratándola como una condición médica, comenzó hace ocho años, Frome, Inglaterra, el 2 de diciembre de 2021 (James Beck / The New York Times).

El trabajo de Kingston y su equipo fue reconocido por primera vez por la entonces Primera Ministra Theresa May, quien nombró a una miembro del Parlamento, Tracey Crouch, como la primera ministra para la soledad en 2018. Pero el Modelo Frome, como se le conoce, alcanzó un hito hace unas semanas, cuando el Servicio Nacional de Salud de Gran Bretaña consiguió financiación permanente para el programa después de años de apoyo financiero irregular.

Los esfuerzos no han terminado en Frome. En noviembre, el gobierno de Victoria, Australia, acordó crear el cargo, y Japón agregó uno en febrero en medio de crecientes tasas de suicidio. Ciudades alrededor de Gran Bretaña y tan lejanas como Suecia y Colombia están estudiando la experiencia de Frome y esperan copiar su éxito en la reducción de las admisiones hospitalarias de emergencia, un logro que es polvo de oro en una época de crecientes costos de salud.

Entonces, ¿por qué Frome? ¿Y qué tenía de especial su enfoque?

El esfuerzo iniciado aquí se basa en un modelo de atención médica impulsado por la clínica médica local, Frome Medical Practice, que busca mejorar el bienestar emocional de los pacientes al aprovechar las conexiones de la comunidad y los grupos de voluntarios para ayudar a las personas a lidiar con tales problemas. como soledad y aislamiento social, que no suelen considerarse problemas médicos.

«Si se tratara de una franquicia, sería muy atractiva para vender», dijo Will Palmer, un consultor de la industria de la moda de 59 años que ayuda a las marcas británicas a ingresar a los mercados extranjeros.

Janet Copsey, una voluntaria, ha sido capacitada para asesorar a las personas sobre todo, desde unirse a coros y grupos deportivos hasta encontrar consejos sobre estilos de vida ecológicos. (James Beck / The New York Times)

Palmer también es uno de los “conectores de salud” de Frome, que vincula a las personas con grupos comunitarios y servicios que van desde consejos sobre calefacción en el hogar hasta ayuda con audífonos y lecciones de cocina.

Una de las cosas más llamativas de la idea de Frome es que, además de ocho conectores pagados como Palmer, esta ciudad de poco menos de 30.000 habitantes también ha capacitado a 1.140 «conectores comunitarios» voluntarios. A los propietarios de cafés, taxistas y otros residentes comunes se les ha enseñado cómo asesorar a amigos y vecinos sobre los grupos y servicios comunitarios que a menudo se subutilizan por la sencilla razón de que la gente no sabe que existen.

La especialidad de Palmer es hacer que las personas se conecten digitalmente. Recientemente, estaba sentado en el Cheese and Grain Cafe dando lecciones de teléfonos inteligentes a John Willis, un constructor jubilado de 77 años que siente que su generación está siendo aislada por el auge de las compras en línea y los servicios gubernamentales.

“Nos estamos quedando atrás”, dijo Willis. «Todo el mundo se comunica en línea hoy en día, y hay que pagar demasiado si no puede comprar en línea».

Las lecciones digitales de Willis se organizaron a través de la práctica médica, junto con consejos sobre cómo reducir las grandes facturas de servicios públicos que lo preocupaban después de que la muerte de su ex esposa, Eileen, hace 18 meses, lo dejara deprimido y ansioso.

John Willis, a la izquierda, recibe ayuda con su dispositivo digital de Will Palmer de Health Connections, una red de apoyo comunitario, en Frome, Inglaterra, el 2 de diciembre de 2021 (James Beck / The New York Times).

«Estaba al borde de un colapso mental y tenía terribles dolores de cabeza y estrés», dijo. «No podría molestarme en salir o ver a alguien, pero es difícil decir que estás solo porque se supone que eres un hombre duro».

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Palmer y su equipo de 70 «conectores digitales» voluntarios, que ayudan a orientar a las personas hacia la capacitación digital y Wi-Fi gratis o dispositivos electrónicos donados, son solo parte de una red vibrante de servicios comunitarios que pueden movilizarse para lidiar con algunos de los problemas emocionales. cuestiones que a menudo agravan los problemas de salud de las personas.

En el estacionamiento fuera de la cafetería, varios inodoros en desuso se han convertido en un refrigerador comunitario, que distribuye alimentos donados a quien lo desee, y el Perchero Frome ofrece chaquetas y otra ropa gratis.

A pocos metros se encuentra el Talking Bench, un asiento de madera donde Hayley Morgan, conector de salud, y Janet Copsey, una voluntaria, esperan todos los miércoles por la mañana para hablar con cualquiera que solo quiera charlar o esté buscando consejos sobre la a menudo desconcertante alineación de grupos comunitarios en Frome.

Copsey, de 60 años, ha sido capacitado para asesorar a las personas sobre todo, desde unirse a coros y grupos deportivos hasta encontrar consejos sobre estilos de vida ecológicos.

Janet Copsey, que escribe postales a los residentes que pueden sufrir de aislamiento social, en Frome, Inglaterra, el 2 de diciembre de 2021 (James Beck / The New York Times).

El Talking Bench es una rama de un popular Talking Café, donde los extraños pueden reunirse; Copsey también participa en un proyecto de redacción de postales que envía misivas amistosas a personas con poco contacto social.

A la vuelta de la esquina está Share, una “biblioteca de cosas” sin fines de lucro que reduce el desperdicio al prestar artículos que van desde herramientas eléctricas donadas hasta cámaras geotérmicas para monitorear la pérdida de calor en el hogar.

Si bien muchas ciudades tienen redes comunitarias vibrantes, lo inusual de la iniciativa de Frome es el papel de la práctica médica en movilizarlos como parte de una estrategia deliberada para fortalecer la resiliencia y el bienestar de los pacientes.

Kingston, de 56 años, ha trabajado en Frome Medical Practice durante 26 años, y pasó gran parte de ese tiempo frustrada porque sus pacientes a menudo necesitaban más que un medicamento. Pero carecía de los recursos para ayudarlos con el estrés y las crisis no médicas que agravaban sus problemas de salud.

En 2013, ganó fondos del Servicio Nacional de Salud para su práctica y para el distrito gubernamental local más amplio de Mendip, con una población de 115,000, para emplear a Jenny Hartnoll, una trabajadora dinámica de desarrollo comunitario que quería compilar una guía de los servicios comunitarios existentes y para ver si hay vacíos obvios que puedan ser llenados por nuevos grupos.

Jenny Hartnoll, cuyo trabajo como trabajadora de desarrollo comunitario está financiado por el Servicio Nacional de Salud, en Frome, Inglaterra, el 2 de diciembre de 2021. (James Beck / The New York Times)

“Debido a que estamos en las afueras de Somerset (condado), nos dejaron seguir adelante con las cosas y nuestro consultorio era lo suficientemente grande como para hacer cosas a gran escala, pero no tanto como para tener un comité de 50 personas que tomaban decisiones cuando quería probar algo nuevo ”, dijo Kingston.

“No son solo las personas solitarias las que se benefician de más conexiones sociales. Todos tenemos esa necesidad humana básica, y al reconocer ese hecho, se puede apoyar a las personas en lugar de esperar hasta que haya una crisis ”, agregó. «Si la verdadera razón por la que está deprimido y no duerme es porque está afligido o ha perdido su trabajo, entonces ninguna pastilla va a curar eso, pero simplemente preguntarle a la gente qué tiene en mente le ayuda a formular un plan mejor para ellos».

La práctica ahora emplea a los conectores de salud, que ganan de 20,000 libras a 26,000 libras al año (alrededor de $ 26,450 a $ 34,400; algunos son a tiempo parcial), y un equipo de enfermeras para llegar a las personas vulnerables que necesitan apoyo. El trabajo de desarrollo comunitario dirigido por Hartnoll significa que las enfermeras y los médicos saben qué servicios están disponibles para ayudar a cada persona, y los cientos de conectores comunitarios capacitados por su equipo están difundiendo esa información aún más.

Hartnoll, de 54 años, alentó al trabajador de software retirado Patrick Abrahams, de 70, por ejemplo, a instalar un cobertizo para hombres, que ahora ofrece dos sesiones semanales donde hombres y mujeres pueden reunirse para compartir trabajos de carpintería y otros proyectos, a menudo reparando cosas para servicios como la Comunidad. Nevera y el hospital local.

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Ron Carver, un maestro carpintero jubilado de 87 años conocido como «El Presidente» del cobertizo, dijo que disfruta transmitiendo sus habilidades, «pero la camaradería es lo que realmente quieres».

Ron Carver, izquierda, presidente de Frome Shed, un taller que ofrece instalaciones para trabajar la madera como una forma de red de apoyo, en Frome, Inglaterra, el 2 de diciembre de 2021 (James Beck / The New York Times).

“Muchos de nosotros estamos solos, así que es genial estar juntos”, dijo Carver, cuyo proyecto más reciente fue un pequeño ataúd de madera para las cenizas de su esposa, Iris, quien murió en 2018.

El Dr. Julian Abel, un consultor de cuidados paliativos jubilado, dijo que los resultados en Frome de fomentar las relaciones humanas y una comunidad más compasiva como parte de la atención médica equivalían a «un milagro médico».

Fue Abel quien tuvo acceso a datos médicos locales en 2018 y publicó un informe, revisado por pares y publicado por el British Journal of General Practice, que muestra que desde 2013-17, cuando el programa estaba en marcha, las admisiones hospitalarias de emergencia en Frome disminuyeron en 14%, mientras que aumentaron un 29% en el condado más amplio de Somerset, a pesar de que la demografía es similar.

“No hay otras intervenciones que hayan reducido las admisiones de emergencia de la población como esta”, dijo.

Hartnoll evita la idea de que la soledad ha sido o podría ser erradicada y dijo que su trabajo ha sido ayudado por tener un ayuntamiento innovador y enfocado en el desarrollo comunitario.

No obstante, la reputación de Frome se ha transformado de un lugar donde podría ser peligroso ir a la ciudad un sábado por la noche hace 20 años a una comunidad inusualmente amigable y solidaria, lo que ayudó a atraer una afluencia de recién llegados de clase media de Londres y otros lugares. .

Andy Wrintmore, alcalde de Frome y baterista de una banda de punk rock, se toma una foto con amigos en Frome, Inglaterra, el 2 de diciembre de 2021 (James Beck / The New York Times).

Un resultado, descontento para algunos, ha sido un aumento en los precios de las viviendas, lo que provocó una reacción violenta de algunos residentes de toda la vida.

Andy Wrintmore, un baterista de 6 pies y 9 pulgadas de una banda de punk rock que fue elegido alcalde de Frome este año, dijo que no puede permitirse comprar una casa, «así que puedo ver por qué algunos ‘Old Fromies’ no están contentos».

“Pero sigo pensando que los cambios en la comunidad han sido fantásticos”, dijo el alcalde de 29 años.

Hartnoll insiste en que no hay nada especial en Frome que sugiera que el modelo no puede tener éxito en otros lugares.

El distrito de Mendip es étnicamente homogéneo: en el censo de 2011, el 98,7% de los líderes domésticos eran blancos, pero la ciudad tiene suficientes problemas económicos para disipar cualquier idea de que es una comunidad ideal, dijo.

El equipo de Hartnoll está luchando por mantenerse al día con las solicitudes internacionales de información y capacitación, trabajo que no está cubierto por los fondos del Servicio Nacional de Salud e idealmente sería financiado por filantropía internacional.

Marcello Bertotti, investigador senior de la Universidad de East London, dijo que Frome estaba «a la vanguardia» del creciente movimiento para incorporar mejor las soluciones no clínicas en la atención médica.

«Desde 2019, el NHS ha financiado 1.470 ‘trabajadores de enlace’ comunitarios en prácticas médicas en todo el país, pero Frome ha sido realmente pionero al tener también todos esos conectores comunitarios voluntarios», dijo. «Las ciudades de todo el mundo se están dando cuenta».

Antes de la llegada de COVID-19, el equipo de Frome fue visitado por grupos interesados ​​de Hong Kong, Colombia, Italia, Australia y otros lugares, y en los últimos ocho meses ha brindado asesoramiento en línea a otros de Dinamarca, Portugal, Ontario y Columbia Británica. Canadá.

Friends in Umea, un grupo comunitario de la ciudad sueca, ha llevado a cabo una serie de reuniones de Zoom con el equipo de Hartnoll y está trabajando con médicos y grupos sin fines de lucro para copiar parte de su enfoque.

“Estamos sugiriendo un modelo similar al de Frome y estamos en camino de la teoría a la práctica”, dijo Bjerre Ljungberg, uno de los miembros de la junta del grupo. «Se siente como si estuviéramos formando parte de una red mundial contra la soledad».

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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