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En Taipei, la comida india es un buen negocio

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Desde hace más de un año, Tashi Thondup Bhutia, de 41 años, vende comida india en el mercado nocturno del barrio Shida de Taipei. En su puesto al lado de la calle llamado ‘Namaste Taiwán’, cubierto con linternas pipli indias y la bandera nacional india colgada de una cuerda, Bhutia vende platos de chana masala recién preparados, pollo al curry y masala chai, entre otras comidas.

A un tiro de piedra de la Universidad Nacional Normal de Taiwán (NTNU), no son solo los muchos estudiantes indios del instituto los que sostienen el trabajo de Bhutia. “La comida india es un buen negocio aquí en Taiwán. Hace 10 años, ese no era el caso. Ahora hay más conciencia sobre las diferentes especias y cómo son buenas para la salud. Entonces ahora dicen, ‘oh comida india; muy bien ”, dice Bhutia.

La protagonista de Aamir Khan, ‘3 idiotas’, ganó popularidad en Taiwán por su historia y sus temas

Cuando Mayur Srivastava llegó por primera vez a Taipei en 2007, solo había dos restaurantes indios dirigidos por ciudadanos indios. La comunidad india en sí era significativamente más pequeña de lo que es hoy, y estaba formada principalmente por un puñado de comerciantes y hombres de negocios indios. “En ese entonces, los taiwaneses no sabían mucho sobre la comida india. Había algunos restaurantes dirigidos por paquistaníes y bangladesíes que vendían lo que decían que era comida india, pero en realidad no lo era «.

Mucho ha cambiado en los 15 años desde que Srivastava llegó por primera vez a Taiwán de vacaciones y comenzó a trabajar como chef en el hotel Westin. Solo en Taipei, estima que en la actualidad hay aproximadamente 40 restaurantes indios, de los cuales ocho son de su propiedad. Este número, dice, excluye los puestos de comida en los mercados nocturnos de la ciudad, para los que no se dispuso de cifras específicas de inmediato.

Unos dos años después de que ‘3 idiotas’, protagonizada por Aamir Khan, encontrara popularidad en Taiwán por su historia y temas, Srivastava comenzó a trabajar para un pequeño restaurante de curry japonés llamado ‘Curry Empire’ en el distrito Zhongli de Taoyuan, aproximadamente a una hora en automóvil de Taipei. Poco después de que se uniera al establecimiento, los propietarios comenzaron a convertir el espacio por completo en un restaurante indio, especializándose en lo que llamaron «curry» indio.

Aunque está creciendo en número, la comunidad india en Taiwán es relativamente pequeña.

“No hubo demanda, pero lo presentamos. Solíamos quedarnos afuera y dar muestras de naan y curry para probar gratis. No sabían qué era, pero se lo comían y preguntaban ‘guau, ¿dónde está disponible?’ ”, Recuerda Srivastava.

Sana Hashmi, miembro visitante de la Fundación de Intercambio Taiwán-Asia, que realiza una investigación sobre las relaciones Taiwán-India, dijo a indianexpress.com que la popularidad de las películas de Bollywood, en particular las protagonizadas por Aamir Khan, puede haber contribuido a aumentar la curiosidad y la conciencia de Comida india en Taiwán.

Fue importante porque ayudó a crear un espacio para una cocina que hasta entonces se había limitado a la comunidad del sur de Asia en Taipei y antes no estaba en la mente de los clientes taiwaneses. Tal era la obsesión con la película de Khan que surgió un restaurante indio en Taipei, que se hace llamar ‘3 idiotas’, después de la película, y sigue en funcionamiento, dice Hashmi.

La mayoría de los restaurantes indios atienden a taiwaneses y la India o la comunidad más grande del sur de Asia en Taiwán no es el foco de estos restaurantes.

Mientras trabajaba en el Westin, después de que terminó su turno, Srivastava comenzó a vender dosa y naan en el mercado nocturno de Shilin. Con la ayuda de su esposa, una ciudadana taiwanesa, instaló un tandoor en su puesto, preparando naan fresco para los clientes. Los movimientos dramáticos de hornear el naan, especialmente cuando los preparó su esposa, eran desconocidos para su audiencia taiwanesa, y resultaron en multitudes que se reunieron para tomar fotos y videos. Las referencias de boca en boca y las redes sociales después de 2011 ayudaron a difundir el conocimiento de la cocina india, especialmente los puestos que los indios estaban abriendo en los mercados nocturnos de Taipei, dice Srivastava.

Aunque está creciendo en número, la comunidad india en Taiwán es relativamente pequeña. “Somos solo 4.500 indios con visas de residente y siempre me sorprende cómo tenemos tantos restaurantes indios. En el centro de Taipei, veo dos restaurantes indios en un radio de un kilómetro ”, dice Hashmi. La mayoría de los restaurantes indios atienden a taiwaneses y la India o la comunidad más grande del sur de Asia en Taiwán no es el foco de estos restaurantes, explica.

Aunque la mayoría de los miembros del Taipei Curry Council son inmigrantes de países occidentales, también hay un puñado de miembros taiwaneses e indios que participan en la comida y la conversación.

Administrar un restaurante indio es un negocio costoso pero rentable en Taiwán, dice Bhutia. “No es una tarea fácil abrir restaurantes indios porque las costumbres de Taiwán son muy estrictas a la hora de importar especias indias. También es caro alquilar espacios ”, dice Hashmi. Aún así, los retornos parecen ser altos, lo que ha resultado en este aumento en el número de restaurantes indios no solo en Taipei, sino también en otras ciudades.

Los administradores del Taipei Curry Council no saben cuándo se formó el grupo, pero tiene más de 15 años y quizás sea el único de su tipo. En pocas palabras, es un grupo de inmigrantes en su mayoría en Taipei que se reúnen una vez al mes para una cena de «curry» en un restaurante indio en Taipei.

“Ni siquiera sabemos quiénes fueron los fundadores originales, pero originalmente comenzó cuando algunos expatriados estaban hambrientos de curry y los cónyuges taiwaneses no lo deseaban en la misma medida. Iban a buscarlo ellos mismos y se convirtió en algo habitual. Fue más por las circunstancias que por el diseño que solo fueran hombres, y así fue durante muchos años ”, dice Anthony van Dyck, uno de los administradores del grupo.

La conciencia sobre la comida india aumentó a medida que aumentó el número de indios en Taiwán durante la última década

El grupo recorre 12 restaurantes indios diferentes cada año, y rara vez repite la visita. El hecho de que el grupo sea capaz de hacer eso en Taipei es indicativo de cómo los restaurantes indios han crecido en número a lo largo de los años.

Aunque la mayoría de los miembros del Taipei Curry Council son inmigrantes de países occidentales, también hay un puñado de miembros taiwaneses e indios que participan en la comida y la conversación. “Este es un grupo de personas que constantemente regresan por comida india o que hacen de la comida india una parte de sus comidas mensuales fuera de casa”, dice Jim Klar, otro administrador del Taipei Curry Council.

“También tenemos algunos taiwaneses a los que les gusta acompañarnos y les gusta que les presenten estos platos que quizás no hayan tenido el coraje de pedir por sí mismos. Nunca pedimos platos en estos restaurantes. Siempre nos ponemos en manos del chef y dejamos que los restaurantes decidan por nosotros ”, dice van Dyck.

Hace unas dos semanas, Hashmi compartió una foto en las redes sociales de un restaurante taiwanés cerca de la Universidad Nacional Chengchi en Taipei. El restaurante tenía pollo a la mantequilla en el menú y estaba agotado. No es raro encontrar alimentos como estos en los menús de las cafeterías dentro de los campus o en los restaurantes dentro y alrededor de estos espacios y tiene poco que ver con los estudiantes del sur de Asia que estudian allí. “Es porque a los taiwaneses ya los extranjeros les gusta la comida india”, explica Hashmi.

Es una combinación de factores que ha contribuido al crecimiento de la comida india en Taiwán, dice Srivastava. La conciencia sobre la comida india creció a medida que aumentó el número de indios en Taiwán durante la última década, un hecho por el que da crédito a la Asociación India Taipei, una organización dependiente del Ministerio de Relaciones Exteriores de la India, que es responsable de los lazos entre la India y Taipei y facilita los servicios consulares. servicios e intercambios comerciales, turísticos, culturales, científicos y tecnológicos e interpersonales. Aunque Covid-19 ha afectado las ventas, no ha sido tan severo en Taiwán como temía Bhutia. Por ahora, la gente sigue cenando fuera con relativa frecuencia, lo que ayuda a mantener los establecimientos, especialmente los propietarios de pequeñas empresas como él. “El factor más importante fue que los taiwaneses sentían curiosidad por la comida y la cultura indias. Es realmente gracias a los clientes taiwaneses que estos restaurantes tienen éxito ”, dice Srivastava.

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