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En la mejor fábrica de talentos del fútbol, ​​el futuro siempre es ahora

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Por regla general, Arco Gnocchi se considera demasiado mayor para comprar una réplica de la camiseta con el nombre de su jugador favorito del Ajax estampado en la espalda. Él siente que tales demostraciones de adoración de héroes no son del todo apropiadas para una persona que pasa de los 40 años. “Generalmente”, dijo, “es para niños”.

Sin embargo, este verano, por primera vez en aproximadamente una década, Gnocchi hizo una excepción. La camiseta que compró para la nueva temporada lleva el número 9 y, encima, el apellido de Brian Brobbey, el optimista y bullicioso delantero de 20 años del Ajax. Brobbey le pareció la elección perfecta: «Él ejemplifica todo lo que encarna Ajax en este momento».

Eso incluye el hecho de que, en un par de años como máximo, Gnocchi espera que Brobbey deje obsoleta su camiseta. Brobbey se fue del Ajax una vez, cuando era adolescente, por un período infeliz en el club alemán RB Leipzig, y, si las cosas van según lo planeado, se irá de nuevo muy pronto. “Tiene un enorme talento”, dijo Gnocchi. “Se habrá ido para cuando tenga 23 años”.

Ajax Aficionados del Ajax ondean banderas antes de un partido de fútbol del grupo A de la Liga de Campeones entre el Ajax y el Rangers en el Johan Cruyff ArenA de Ámsterdam, Países Bajos, el miércoles 7 de septiembre de 2022. (AP Foto/Peter Dejong)

Así es como ha funcionado el negocio en Ajax desde que cualquiera puede recordar. Durante mucho tiempo ha sido un lugar de donde provienen los jugadores, quizás la fábrica de talentos más prolífica, confiable y de alto calibre en el fútbol mundial. Ajax ha visto venir a Johan Cruyff y Marco van Basten y Dennis Bergkamp y Wesley Sneijder y Frenkie de Jong y muchos otros. Y, durante medio siglo, también los ha visto irse a todos.

En ese sentido, este verano no fue diferente. La ventana de fichajes comenzó con Edwin van der Sar, ex portero del club y ahora presidente ejecutivo, despidiéndose con cariño del portero André Onana —que partió al Inter de Milán— y del lateral derecho Noussair Mazraoui, que tenía como destino el Bayern de Múnich. Ni siquiera parecía especialmente preocupado por la posible pérdida de Ryan Gravenberch, un talentoso mediocampista de 20 años, que pronto siguió a Mazraoui a Múnich. “Tiene el deseo de irse”, dijo van der Sar.

Su serenidad no fue una sorpresa. Ajax no opera bajo ninguna ilusión. Espera que los jugadores se vayan. Lo presupuesta, lo planifica y, hasta cierto punto, depende de él. “Es un equipo trampolín”, dijo Gnocchi, presentador del podcast “Pak Schaal”, el podcast de Ajax más popular en los Países Bajos. “Eso puede ser difícil de aceptar, pero si somos un equipo de trampolín, al menos somos el mejor equipo de trampolín”.

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Sin embargo, a fines de agosto, el estado de ánimo entre la jerarquía del club había cambiado. Las salidas no habían parado con Mazraoui, Onana y Gravenberch. Sébastien Haller, el punto focal de la delantera del Ajax, se había ido al Borussia Dortmund. El defensor Perr Schuurs se había unido al Torino en Italia. Nicolàs Tagliafico, lateral izquierdo de larga trayectoria, se había marchado al Lyon.

Sin embargo, los dos que dolieron fueron Antony, un extremo brasileño virtuoso y vibrante, y Lisandro Martínez, un defensor argentino valiente y combativo, un favorito indudable de los fanáticos. “Es el tipo de jugador que juega enseñando los dientes”, dijo Marcel Stephan, un escritor que ha estado observando al Ajax desde fines de la década de 1970. Antony y Martínez acabaron en el Manchester United, donde se reencontraron con la otra figura significativa que el Ajax había perdido este verano: el técnico Erik ten Hag.

No fueron, es seguro decir, enviados en su camino con los mejores deseos del club. Antony se había negado a entrenar para forzar su movimiento, e incluso entonces, Ajax resistió lo suficiente como para obligar al United a pagar $ 101 millones por su firma, y ​​Martínez, según los informes, confrontó al director deportivo Gerry Hamstra por la supuesta falta de voluntad del club para dejarlo ir.

Incluso cuando se avecinaba la partida de Antony, el reemplazo de ten Hag como entrenador, Alfred Schreuder, ya había dejado en claro que pensaba que había habido demasiados cambios. “Ya hemos dejado ir a muchos jugadores”, dijo ante la posibilidad de perder al brasileño. “Queremos mantener un plantel fuerte. Han llegado nuevos jugadores y les hemos contado cuáles son nuestros planes”.

El consuelo, para el club, es evidente. El presupuesto anual de Ajax se sitúa en la región de $ 170 millones. Solo las ventas de Martínez y Antony generaron alrededor de $150 millones. Ese dinero le permitió al Ajax no solo romper el récord de transferencias holandesas para fichar a Steven Bergwijn del Tottenham, sino también pagar una factura salarial que supera con creces a cualquiera de sus rivales domésticos. Esa ventaja financiera ha ayudado a Ajax a ganar todos los títulos de la Eredivisie que se otorgaron desde 2019.

El efecto sobre los aficionados del Ajax es más complejo, una destilación casi perfecta de todos los beneficios, bendiciones, desequilibrios e iniquidades del fútbol moderno; es, de hecho, difícil pensar en un club que haya estado más expuesto a las consecuencias de la obediencia voluntaria del deporte a un libre mercado despiadado.

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Ajax Steven Berghuis del Ajax, a la izquierda, celebra después de anotar el segundo gol de su equipo durante un partido de fútbol del grupo A de la Liga de Campeones entre el Ajax y el Rangers en el Johan Cruyff ArenA en Ámsterdam, Países Bajos, el miércoles 7 de septiembre de 2022. (Foto AP/Peter Dejong)

Hay, por supuesto, una tristeza, una conciencia de que, como dijo Gnocchi, el «éxito del Ajax también es su ruina», un conocimiento de que cuanto mejor es en la producción de jugadores, más seguro es que esos jugadores se irán.

También hay una sensación de si solo: si solo Gravenberch hubiera podido jugar junto a De Jong, en lugar de en lugar de él; si Anthony se hubiera quedado un año más; si tan solo el club no estuviera comprometido en lo que es, inherentemente, una tarea de Sísifo. “Siempre es doloroso cuando un jugador se va”, dijo Marjan Olfers, profesora de deporte y derecho en la Universidad Libre de Ámsterdam y exmiembro del consejo de supervisión del Ajax. “No se puede formar un equipo durante cinco años. Siempre hay que empezar de nuevo”.

Gnocchi podría haber optado por Brobbey en la parte posterior de su camiseta, pero cree que la camiseta más popular en las gradas del estadio del Ajax no es la de una superestrella local en ciernes, sino la de Dusan Tadic, el veterano creador de juego del club. Tadic tiene ahora 33 años. Tiene contrato con el club hasta los 36 años. Es lo más raro: una apuesta segura.

Pero también es un orgullo saber que Ajax está produciendo, en grandes cantidades, una materia prima que anhelan los clubes más ricos del mundo. “Hay una belleza en ello”, dijo Pot. También hay esperanza, en gran abundancia, la confianza de que mañana no será peor que hoy, e incluso podría ser mejor.

Ajax Los jugadores del Ajax celebran el primer gol de su equipo, anotado por Edson Álvarez, durante un partido de fútbol del grupo A de la Liga de Campeones entre el Ajax y el Rangers en el Johan Cruyff ArenA de Ámsterdam, Países Bajos, el miércoles 7 de septiembre de 2022. (AP Foto/Peter Dejong)

Lo más importante es que existe un sentido de identidad. Los nombres en las camisetas pueden ser fugaces, pero el club en sí representa algo que alguna vez temió haber perdido para siempre. Eso, más que nada, les da a los fanáticos algo a lo que aferrarse cuando todo lo demás está en constante cambio.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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