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En la Estación Espacial, astronautas estadounidenses y rusos navegan en torno a la guerra en Ucrania

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Mark Vande Hei, un astronauta de la NASA, regresó a la Tierra el miércoles con dos homólogos rusos, aterrizando en Kazajstán después de pasar 355 días en el espacio.

Vande Hei y sus compañeros de tripulación rusos, Anton Shkaplerov y Pyotr Dubrov, volaron juntos a casa en una nave espacial rusa, guiados por controladores de vuelo rusos. Después de aterrizar en una llanura cubierta de hierba a las 5:28 p. m., hora local, o a las 7:28 a. m., hora del este, Vande Hei fue recibido por un contingente de personal ruso y de la NASA, una estrecha colaboración entre las dos agencias espaciales que ha continuado a pesar de los ataques mortales de Rusia. invasión de Ucrania y las tensiones que ha provocado entre Moscú y Occidente.

Los tres hombres surgieron en un mundo donde la cooperación entre Rusia y los Estados Unidos para preservar el futuro de la Estación Espacial Internacional ya no puede darse por sentada.

La estación espacial estaba destinada a ser una maravilla de la amistad pacífica posterior a la Guerra Fría entre Moscú y Washington, atrayendo a Rusia a la comunidad de colaboración internacional y evitando que los ingenieros de cohetes rusos vendieran su experiencia a países como Corea del Norte que buscan construir mejores misiles.

Pero en el último mes, Rusia se ha enfrentado a severas sanciones, condenas y un creciente aislamiento de las naciones occidentales. El presidente Joe Biden condenó duramente al presidente Vladimir Putin por la invasión.

La NASA ha tratado de mantenerse por encima de la refriega durante el último mes con declaraciones mínimas que dicen que las operaciones en la estación espacial no se ven afectadas. Y los astronautas dicen públicamente que se inclinan por sortear la ruptura entre sus gobiernos. Pero el conflicto militar en curso podría poner a prueba la capacidad de la NASA para continuar trabajando con Roscosmos, la corporación estatal que dirige las actividades espaciales de Rusia.

NASA< International Space Station, NASA, Una imagen fija de un video proporcionado por la NASA muestra una cápsula rusa Soyuz que aterrizó en Kazkahstan el miércoles 30 de marzo de 2022, devolviendo a un astronauta estadounidense y dos rusos de la Estación Espacial Internacional. (Fuente de la imagen: NASA vía New York Times)

En Kazajstán el miércoles, la cápsula Soyuz aterrizó en posición vertical, pero como suele suceder, los vientos arrastraron el paracaídas y tiraron de la cápsula de lado. En media hora, los equipos de recuperación ayudaron a los tres astronautas a salir de la Soyuz.

Después de un viaje de 5680 órbitas de la Tierra que se extendió por más de 150 millones de millas, Vande Hei fue recibido por médicos de vuelo de la NASA, funcionarios de asuntos públicos y representantes de la oficina del astronauta y la administración de la estación espacial.

Los astronautas primero se sentaron afuera, bebiendo té durante las pruebas médicas iniciales. Vande Hei sonrió ampliamente y levantó el pulgar antes de ponerse una máscara protectora. Se quitó un par de gafas de sol, comentando que era un hermoso día. Mientras él y los dos tripulantes rusos eran llevados a una carpa inflable para más controles médicos, Vande Hei habló con alguien por teléfono satelital.

Tras su estancia en las tiendas de campaña, los astronautas realizarán un vuelo de dos horas en helicópteros rusos hasta la ciudad de Karaganda. Allí, Vande Hei y la delegación estadounidense abordarán un jet Gulfstream de la NASA y regresarán a los Estados Unidos, con una parada en Alemania para repostar.

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Si bien la NASA y Roscomos trabajaron juntos el miércoles para traer de vuelta a la órbita a los miembros de su tripulación, su cooperación fue precedida en las últimas semanas por arrebatos belicosos de Dmitry Rogozin, quien dirige el programa espacial ruso. Compartió un video en Twitter que sugería que los rusos podrían dejar atrás a Vande Hei.

Los funcionarios de la NASA han eludido cuidadosamente lo que ha dicho Rogozin e insistido en que nada ha cambiado.

“Por la seguridad de nuestros astronautas, la relación de trabajo entre la NASA y nuestros socios internacionales continúa”, dijo Bill Nelson, el administrador de la NASA, durante su discurso sobre el estado de la NASA el lunes. “Y eso incluye la relación profesional entre los cosmonautas y nuestros astronautas”.

El martes, Shkaplerov, uno de los astronautas rusos que regresaron, entregó el mando de la estación espacial a Tom Marshburn de la NASA. “Somos un equipo”, dijo Shkaplerov durante la ceremonia, que terminó con abrazos.

Si bien la NASA se mantiene en silencio, Scott Kelly, un astronauta retirado que ostentaba el récord de días consecutivos en el espacio por parte de un estadounidense hasta que Vande Hei lo superó recientemente, se peleó en Twitter este mes con Rogozin. Se detuvo a petición de la NASA.

Fuera de la estación espacial, la cooperación rusa y europea casi se ha derrumbado desde la invasión rusa de Ucrania. La Agencia Espacial Europea pospuso una misión rover a Marte porque dependía de un cohete ruso. Y una empresa británica de Internet satelital, OneWeb, canceló una serie de lanzamientos que usaban cohetes Soyuz de Rusia, cambiando algunos de ellos a cohetes SpaceX. Rusia también dijo que cesaría los experimentos científicos cooperativos con Alemania realizados en la parte rusa de la estación espacial. Un astronauta alemán, Matthias Maurer, es actualmente miembro de la tripulación.

La construcción orbital de la Estación Espacial Internacional, una empresa cooperativa entre Estados Unidos, Rusia, Europa, Japón y Canadá, comenzó en 1998 con el lanzamiento del módulo Zarya. Financiado por la NASA y construido por Rusia, en realidad es parte de la mitad de la estación espacial dirigida por la NASA que refleja la política exterior de EE. UU. en ese momento, que buscaba sostener el programa espacial de Rusia durante el tumulto económico posterior al colapso de la Unión Soviética. Los astronautas rusos y estadounidenses se mudaron permanentemente a la incipiente estación espacial el 2 de noviembre de 2000, y desde entonces ha estado ocupada continuamente por equipos rotativos de astronautas.

Los segmentos de la estación dirigidos por Rusia y la NASA están separados pero estrechamente conectados. Los rusos dependen de los paneles solares estadounidenses para obtener energía, mientras que los buques de carga rusos proporcionan refuerzos periódicos para evitar que la estación caiga a la atmósfera. “No es realmente una operación que puedas separar y seguir tu propio camino”, dijo Joel Montalbano, gerente de programa de la estación espacial de la NASA, durante una conferencia de prensa hace un par de semanas.

Montalbano dijo sobre el conflicto en Ucrania: “Somos conscientes de lo que está pasando, pero podemos hacer nuestro trabajo para continuar con las operaciones”.

Los astronautas también pueden ser circunspectos al hablar entre ellos en órbita. En febrero, antes de que las tropas rusas ingresaran a Ucrania, Vande Hei le dijo a KARE, una estación de televisión de Minnesota, que la tripulación se llevaba “fantásticamente” y que Ucrania no era un tema frecuente de conversación.

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“Todo lo que puedo decir es que no hemos hablado demasiado de eso”, dijo Vande Hei. “No estoy seguro de que realmente queramos ir allí”.

NASA< International Space Station, NASA, Una foto proporcionada por la NASA muestra a Mark Vande Hei, un astronauta de la NASA, inspeccionando un traje espacial en preparación para una caminata espacial en la Estación Espacial Internacional el 21 de agosto. 17 de enero de 2021. (Fuente de la imagen: NASA a través del New York Times)

Pero Kelly, que pasó 340 días en la estación espacial en 2015 y 2016, dijo que si todavía estuviera en órbita, probablemente discutiría el conflicto con sus homólogos rusos.

“Rusia se mudó a Siria cuando estuvimos allí”, dijo en una entrevista. Él y sus compañeros de tripulación rusos incluso hablaron sobre la posibilidad de un conflicto armado directo entre Estados Unidos y Rusia, pero fue a un nivel abstracto, no personal.

“Todos reconocemos que lo que era importante para nosotros en ese momento era apoyarnos unos a otros”, dijo Kelly. “Literalmente, confiar el uno en el otro para nuestras vidas si la situación lo justifica”.

En una entrevista grabada la semana pasada pero transmitida por NASA Television el miércoles, Vande Hei se refirió indirectamente a la guerra en Ucrania.

“Este es un momento muy desafiante para las relaciones internacionales”, dijo Vande Hei. “Mi esperanza es que en nuestro intento de promover y encontrar la paz en todo el mundo, este tipo de conexiones que tenemos puedan mantenerse y servir como un camino a seguir”.

Abril será un mes ajetreado de idas y venidas en la estación espacial. El 6 de abril, la empresa privada Axiom Space de Houston llevará a tres turistas espaciales al laboratorio orbital. Pagaron $55 millones cada uno por la experiencia.

Más tarde en abril, otra tripulación de cuatro astronautas, tres de la NASA, uno de Italia, se lanzará en el cohete Falcon 9 de SpaceX a la estación espacial.

El futuro a largo plazo de la Estación Espacial Internacional sigue sin estar claro. El acuerdo actual entre las naciones socias se extiende hasta 2024. A la NASA le gustaría extender las operaciones hasta 2030 mientras trata de apoyar a las empresas que desean lanzar futuros puestos comerciales en órbita. Rusia no ha aceptado la prórroga, lo que sugiere que, en cambio, podría querer partir por su cuenta. También puede buscar colaborar con China en el espacio.

Sin embargo, no está claro cuánto puede hacer Roscosmos con una financiación limitada que se volverá más estricta a medida que corte los contratos con países extranjeros.

Rusia ya no genera dinero para llevar a los astronautas de la NASA a la órbita. Durante casi una década después de que se retirara el transbordador espacial, la Soyuz de Rusia era la única forma en que los estadounidenses podían ir y venir de la estación espacial. La NASA ahora usa la cápsula Crew Dragon de SpaceX, y una segunda nave espacial de Boeing, Starliner, podría comenzar a transportar astronautas a finales de este año.

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