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En California, una nueva lucha para dejar de construir en la ruta del fuego

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Cuando Pat Donley se enteró del desarrollo de lujo propuesto de 16,000 acres que bordearía su rancho en las colinas con cicatrices de quemaduras del norte de California, su mente volvió rápidamente a la hora aterradora que pasó en medio del tráfico mientras huía del incendio de Valley en 2015, cuando un aluvión de llamas avanzaba por ambos lados de la carretera.

Después de ese escape por los pelos, Donley y su esposo se mudaron de su subdivisión cerrada a un lugar que al menos ofrecía un escape menos concurrido: un rancho remoto en un camino angosto y ventoso en las afueras montañosas de Middletown.

Entonces, cinco años después, la noticia de que hasta 4000 personas nuevas podrían estar viviendo a lo largo de ese camino del cañón de dos carriles le pareció un plan destinado al desastre.

“Si ponen a toda esa gente en la carretera, simplemente no habría forma de que pudiéramos salir, probablemente ni siquiera podríamos salir de la carretera”, dijo Donley. “Estaríamos atrapados”.

En el condado rural de Lake, un área al norte de los famosos valles de Napa y Sonoma que es menos conocida por el turismo que por la pobreza y el desempleo, el nuevo desarrollo de Guenoc Valley: cinco hoteles turísticos, un campo de golf, spas, canchas de polo y cientos de villas dispuestas alrededor de un viñedo histórico: empleos prometidos y dólares de impuestos.

Desde su rancho en Middletown, California, Pat Donley observa un terreno que se quemó recientemente y ahora es el sitio propuesto para un desarrollo de viviendas de lujo el 1 de enero. 19 de febrero de 2022. (Bryan Meltz/The New York Times)

También prometió que más personas en un área probablemente verían incendios forestales nuevamente, y pronto. El sitio de desarrollo se ha quemado tres veces en los últimos siete años. Al menos otros dos incendios han amenazado a las comunidades cercanas desde 2019. Donley evacuó su nuevo hogar en 2020, cuando el LNU Lightning Complex Fire arrasó el sitio del proyecto Guenoc Valley, dejando parches de árboles carbonizados y sin hojas.

Pero los críticos del nuevo desarrollo en áreas propensas a incendios forestales de California obtuvieron una importante victoria este mes cuando un juez del Tribunal Superior bloqueó el desarrollo de Guenoc Valley y concluyó que miles de nuevos residentes en el área podrían contribuir a un cuello de botella mortal durante una evacuación.

La decisión es la última de una serie de nuevos fallos legales innovadores que están frenando el desarrollo en las áreas más remotas de un estado que ha visto los dos incendios más destructivos en su historia registrada en los últimos cinco años.

En octubre, un juez de San Diego anuló la aprobación de una comunidad de más de 1,000 hogares y negocios en los matorrales secos del este del condado debido al riesgo de incendios forestales. En abril, un juez de Los Ángeles anuló la aprobación del condado de una comunidad de 19,300 viviendas en las montañas Tehachapi, propensas a incendios.

Los desafíos legales exitosos han surgido como una nueva táctica poderosa para que el gobierno estatal controle el desarrollo en áreas propensas a incendios forestales, lugares donde las decisiones de construcción generalmente las toman los funcionarios locales que también enfrentan presión para proporcionar viviendas asequibles, desarrollo económico e ingresos fiscales.

Anderson Springs, California, en las afueras de Middletown, el 2 de enero. 19 de enero de 2022. Anderson Springs perdió el 90 por ciento de sus viviendas en el incendio de Valley en 2015. (Bryan Meltz/The New York Times)

“Muchas personas desean y esperan que el riesgo de incendios forestales no sea la nueva realidad y no se han adaptado del todo al hecho de que lo es”, dijo el fiscal general Rob Bonta, cuya oficina se unió a organizaciones ambientales privadas en dos demandas por incendios forestales en San Condado de Diego, así como el desafío en el condado de Lake. Los desarrolladores “están construyendo proyectos basados ​​en la planificación y el pensamiento que se cimentó y usó mucho antes de que el riesgo de incendios forestales se volviera tan frecuente, tan común y tan real”, dijo.

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Las demandas se produjeron después de un cambio en 2018 a la Ley de Calidad Ambiental de California que enfatizó los incendios forestales como un factor que debe considerarse durante las revisiones ambientales.

“Estamos en una especie de punto de inflexión entre el legado del siglo XX y los imperativos del siglo XXI”, dijo Stephanie Pincetl, directora del Centro de Comunidades Sostenibles de California en UCLA. “No, no puedes simplemente desarrollar lo que quieras porque quieres, eso se acabó. No hay responsabilidad en eso a largo plazo”.

A pesar del creciente número de incendios forestales empeorados por el cambio climático en los últimos años, el desarrollo en áreas propensas a incendios ha continuado en gran medida sin cesar, y no solo en California. En los Estados Unidos, aproximadamente 99 millones de personas en 2010 vivían en áreas donde el desarrollo choca con la naturaleza, según el Departamento de Agricultura.

Lo más probable es que ese número haya aumentado desde entonces, ya que los altos costos de la vivienda y los riesgos de COVID-19 han empujado a más personas a las áreas rurales. Los riesgos de tal invasión se exhibieron de manera desastrosa en Colorado en diciembre, cuando los incendios destruyeron cientos de hogares en la expansión suburbana cerca de Boulder.

A pesar de los riesgos, la mayoría de las reglamentaciones incluyen requisitos para la construcción a prueba de incendios y la limpieza de la vegetación. En California, esos códigos, que se encuentran entre los más estrictos del país, han tenido un gran éxito: una casa construida después de que el estado actualizó sus estándares de incendios forestales en 2008 tiene un 40 % menos de probabilidades de ser destruida que una casa de 1990 con la misma exposición, según un estudio. Estudio de diciembre de la Oficina Nacional de Investigación Económica.

Pero esas protecciones no siempre están a la altura de los incendios de alta velocidad que han arrasado el norte de California en los últimos años. Durante el Camp Fire, que arrasó el pequeño pueblo de Paradise en 2018, las casas construidas antes y después de la entrada en vigor del código fueron destruidas a tasas más o menos similares: el 37 % de las casas construidas entre 1997 y 2008 sobrevivieron, mientras que el 44 % de las casas construidas entre 2008 y 2018 lo hizo, según un estudio del Servicio Forestal de Estados Unidos.

Los incendios que ahora arrasan el estado con asombrosa regularidad están llevando a algunos a preguntarse si algunos lugares son simplemente demasiado peligrosos para construir.

“Creo que tenemos que estar abiertos a esa posibilidad y mirar los datos y la ciencia”, dijo Bonta, “y si vale la pena en términos de pérdida de vidas, pérdida de propiedad y pérdida de salud. Puede haber algunos lugares donde no deberíamos construir”.

El desafío legal del estado no significa necesariamente que Middletown sea uno de ellos, dijo Bonta, y señaló que su oficina apoyaría un nuevo desarrollo allí si el desarrollador y el condado pudieran abordar las preocupaciones de evacuación.

Para algunos en Middletown, la intervención estatal amenaza el intento de la comunidad de recuperarse de la devastación económica de los repetidos incendios forestales.

En toda la ciudad, los marcadores de direcciones se colocan frente a los lotes baldíos donde alguna vez estuvieron las casas destruidas por el Incendio Valley. Muchos residentes nunca regresaron; otros han vivido en vehículos recreativos en propiedades carbonizadas desde entonces. Las oficinas de bienes raíces recibieron un gran interés durante la pandemia de personas que esperaban escapar del Área de la Bahía de San Francisco, pero había pocas casas para ofrecer.

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“Las comunidades rurales como las del condado de Lake pueden convertirse cada vez más en pueblos fantasmas, ya que los residentes se van a buscar trabajo”, advirtió recientemente Moke Simon, un supervisor del condado de Lake.

Una tienda en Middletown, California, el 2 de enero. 19 de enero de 2022. Middletown, como muchas comunidades rurales en el condado de Lake, ha luchado para recuperarse de la devastación económica de los repetidos incendios forestales. (Bryan Meltz/The New York Times)

Los defensores del medio ambiente que se oponen al proyecto Guenoc Valley argumentan que los residentes actuales no sentirán sus beneficios.

“Aquí no hay casas para bomberos, enfermeras y maestros de escuela; se trata de centros turísticos de lujo y casas de lujo de baja densidad”, dijo Peter Broderick, abogado del Centro para la Diversidad Biológica, que presentó la demanda.

Pero muchos residentes de Middletown, como Rosemary Cordova, ven un beneficio en traer nuevas personas para ayudar a revivir una ciudad cuyos habitantes se han acercado más por el desastre.

“Dependemos unos de otros: la comunidad nutre la interdependencia”, dijo.

Eso fue lo que la impulsó a reconstruir en Middletown, dijo, después de que el incendio de Valley destruyera parte de su casa y quemara hasta los cimientos una propiedad que tiene al lado.

La convencieron las presentaciones del desarrollador de Guenoc Valley, Lotusland Investment Holdings, que mostró sus planes para construir su propia estación de bomberos, limpiar la vegetación y poner los servicios públicos bajo tierra.

El condado se negó a comentar sobre el litigio y no dijo si planeaba apelar el fallo del juez, pero Simon, cuyo distrito incluye el sitio de Guenoc Valley, dijo que el condado “continuará dando la bienvenida a cualquier oportunidad futura de asociarse con Lotusland y otros para promover el desarrollo reflexivo.”

Chris Meredith, uno de los socios de desarrollo, dijo que estaban revisando el fallo de la corte y “siguen comprometidos a trabajar junto con la comunidad del condado de Lake y los expertos en seguridad contra incendios para garantizar que este proyecto se construya de la manera correcta para mejorar la detección, prevención y respuesta a incendios forestales en todo la región.»

Middletown, California, que, al igual que muchas comunidades rurales en el condado de Lake, ha luchado para recuperarse de la devastación económica de los repetidos incendios forestales, el 1 de enero. 19 de febrero de 2022. (Bryan Meltz/The New York Times)

Los bomberos locales están de acuerdo en que los riesgos de incendio en las áreas periféricas se pueden minimizar construyendo con cuidado y manteniendo rigurosamente.

Mike Wink, jefe del departamento de extinción de incendios del estado, Cal Fire, vive en Middletown, donde su familia se remonta a cuatro generaciones. Mientras conduce por la ciudad, puede identificar fácilmente las estructuras que sobrevivieron al Incendio del Valle y las que probablemente sobrevivan a otro incendio.

“La gente y los lugares que hacen el mantenimiento y mantienen el área no combustible alrededor de la casa”, dijo, “la probabilidad de que sobrevivan más de esas nuevas casas es significativa”.

Un argumento a favor del nuevo desarrollo en áreas periféricas es que puede proporcionar a los bomberos caminos de acceso y más ojos en el terreno para ayudar a apagar los incendios forestales más rápidamente.

Pero esos argumentos no necesariamente ganan el día en los desafíos judiciales.

Los desarrolladores deberían haber considerado cuántas personas más intentarían escapar durante un incendio forestal, escribió el juez J. David Markham en el caso de Guenoc Valley. “Las personas adicionales que compiten por las mismas rutas limitadas pueden causar congestión y demoras en la evacuación, lo que resulta en un aumento de las muertes relacionadas con los incendios forestales”.

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