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El Villarreal se enfrenta al próximo gigante del Liverpool en las semifinales de la Champions League

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Juventus y Bayern Munich aprendieron por las malas que el Villarreal, a pesar de su modesta reputación, no es fácil de convencer ni siquiera en la competencia de élite de Europa.

Ahora, el club de un pequeño pueblo de 50.000 habitantes en el este de debe superar a un gigante más que se interpone en el camino de una aparición de ensueño en su primera final de la Liga de Campeones.

El recibe al Villarreal el miércoles en el siempre intimidante Anfield. El Villarreal esperará reproducir las sorpresas que dio ante la Juventus en los octavos de final y el Bayern en los cuartos de final, o al menos evitar una derrota definitiva, antes de recibir el partido de vuelta la próxima semana.

“Son los favoritos, pero tenemos nuestras fortalezas que nos permitirán competir”, dijo el martes Unai Emery, cuya fortaleza como entrenador es la estrategia para la competencia eliminatoria, el martes.

“Estamos aquí porque tenemos nuestras credenciales después de haber superado las rondas anteriores contra rivales importantes. El desafío es aún mayor ahora después de la Juventus y el , y tenemos que trabajar duro para jugar lo mejor posible tanto colectiva como individualmente”.

Mohamed Salah del Liverpool Mohamed Salah, centro, del Liverpool, celebra con sus compañeros de equipo después de anotar el segundo gol de su equipo durante el partido de fútbol de la Premier League inglesa entre Liverpool y United en el estadio Anfield de Liverpool, Inglaterra, el martes 19 de abril de 2022. (Foto AP/Jon Super)

Relativamente desconocido entre los aficionados ocasionales al fútbol fuera de España, el Villarreal se ha forjado durante años la reputación de ser uno de los clubes españoles mejor gestionados. Independientemente del entrenador o los miembros del equipo, el equipo conocido en el país como «El Submarino Amarillo» por sus uniformes de color plátano brillante, produce continuamente equipos atractivos, de ataque primero, a los que les gusta tener el balón.

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Al propietario Fernando Roig, un hombre de negocios multimillonario que posee una empresa de cerámica local y una parte de una cadena de supermercados de gran éxito, se le atribuye haber construido y mantenido un club estable con un gran ojo para traer jugadores talentosos sin romper el presupuesto.

Villarreal alcanzó sus únicas otras semifinales de la Liga de Campeones en 2009 y terminó la liga española en segundo lugar en 2008 con Manuel Pellegrini. Pero alcanzó su máxima gloria la temporada pasada cuando Emery lo llevó al título de la Europa League, su primer trofeo importante en la historia del club, luego de vencer al Manchester United en los penaltis en la final.

Ese fue el cuarto título de la Europa League de Emery como entrenador, luego de ganar el torneo de la segunda división de Europa tres veces con el Sevilla. Pero eliminar a la Juventus y al Bayern de manera consecutiva es posiblemente su mayor logro, y se produce cuando reconstruye su reputación en el Villarreal luego de un momento difícil en el Arsenal.

“(Emery) es un entrenador obsesionado con los detalles”, dijo el martes su homólogo del Liverpool, Jurgen Klopp. “Diferentes formas de presionar y reaccionar ante diferentes resultados. Un entrenador de clase mundial que hace un trabajo increíble”.

Villarreal ha perdido solo una vez en toda su campaña en la Liga de Campeones esta temporada, una derrota por 2-0 ante el United en la fase de grupos. De lo contrario, se ha superado. Su victoria por 3-0 ante la Juventus el mes pasado fue una que sus fanáticos disfrutarán durante años.

“Esperamos un partido contra un oponente en gran forma”, dijo el martes el centrocampista del Villarreal, Dani Parejo. “Vamos allá con toda la confianza del mundo, somos fuertes juntos. Hicimos historia el año pasado al ganar la (Europa League) y estamos haciendo historia este año también, y no es casualidad. Es tener confianza en un proyecto que lleva años en marcha”.

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El Villarreal llegará al partido tras ocho jornadas de descanso, frente a las tres del Liverpool. Y mientras el Liverpool también lucha por el título de la Premier League, el Villarreal está concentrado en su oportunidad histórica en Europa mientras ocupa el séptimo lugar en España.

“Podría haber habido una pequeña ventaja en sus últimos dos juegos, tal vez la Juve o el Bayern los subestimaron”, dijo Klopp sobre Villarreal. «Pero eso nunca nos pasará a nosotros».

La columna vertebral del Villarreal la forman Parejo, el delantero español Gerard Moreno y la pareja de centrales Raúl Albiol y Pau Torres.

Pero el Villarreal también ha dado segundas oportunidades a jugadores que no llegaron a Inglaterra. Los centrocampistas Giovani Lo Celso y Etienne Capoue y el lateral derecho Juan Foyth han encontrado en el Villarreal un lugar para finalmente brillar después de frustrantes temporadas en el Tottenham.

El principal dilema de Emery antes del saque inicial es la preparación de Gerard. El delantero español se lesionó la pierna derecha hace dos semanas después de anotar y asistir a un gol en la victoria por 2-1 sobre el Getafe.

Si Gerard no está disponible, el peso goleador recaerá en Arnaut Danjuma, quien una temporada después de jugar en la segunda división de Inglaterra con el Bournemouth ahora lidera al Villarreal con 16 goles en todas las competiciones. Samuel Chukwueze es uno de los mejores regateadores de La Liga y el extremo llega en lo alto después de que su gol tardío en Munich derrocara a la potencia de la Bundesliga.

La única baja del Liverpool es el delantero Roberto Firmino, que sigue lastrado por una lesión en el pie.

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