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‘El telescopio Webb ciertamente buscará planetas similares a la Tierra’: científico del proyecto

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El Telescopio Espacial James Webb, cuya construcción, lanzamiento y puesta en servicio le costó a la NASA alrededor de $ 8,8 mil millones, está programado para ser lanzado a la órbita no antes del 22 de diciembre.

Se lanzará en un cohete Ariane 5 desde el puerto espacial europeo ubicado cerca de Kourou, Guayana Francesa. La NASA dice que es beneficioso que los sitios de lanzamiento estén ubicados cerca del ecuador, ya que el giro de la Tierra puede ayudar a dar un impulso adicional.

Webb lleva cuatro instrumentos científicos principales: cámara de infrarrojos cercanos (NIRCam); Espectrógrafo de infrarrojo cercano (NIRSpec); Instrumento de infrarrojos medios (MIRI); Generador de imágenes de infrarrojo cercano; y espectrógrafo sin ranuras (NIRISS) con el sensor de guía fina (FGS).

Estos ayudarán a encontrar pistas sobre las primeras galaxias formadas, la evolución de nuestro sistema solar y también buscarán exoplanetas y bloques de construcción de vida en otras partes del universo.

En una entrevista con indianexpress.com, El Dr. Knicole Colón, científico adjunto del proyecto del telescopio espacial James Webb para la ciencia de exoplanetas, explica cómo la misión estudiará los exoplanetas y sus atmósferas.

¿Cómo buscará NIRISS exoplanetas?

Los tres componentes principales de NIRISS son cámaras, espectrógrafos y un instrumento llamado Interferómetro de enmascaramiento de apertura o AMI.

Entonces, una cámara, como imagina, como en su teléfono, toma una foto y es solo una imagen directa. Pero con los espectrógrafos, hay diferentes tipos de modos de absorción en los que puedes ver una estrella no solo como un punto. Lo que estás haciendo es tomar la luz de la estrella y el espectrógrafo esparce la luz de esa estrella. Entonces, en lugar de verlo solo como un punto blanco o amarillo, lo extiende en diferentes incrementos de luz. Algo parecido a un prisma, divide la luz para que puedas medir y mirar longitudes de onda específicas.

La máscara de apertura también es un modo muy especial. En lugar de tomar una imagen directa, eliminas o bloqueas la luz de una estrella, de modo que puedas buscar los puntos débiles a su alrededor que podrían ser un exoplaneta.

¿Por qué necesitamos una cámara de infrarrojos para encontrar exoplanetas?

Las cámaras infrarrojas ayudarán a capturar cosas que no podemos ver con nuestros ojos. Más allá de nuestro rango visual, hay firmas térmicas emitidas por estrellas cálidas. En nuestra búsqueda de exoplanetas, hay dos formas en las que el infrarrojo ayuda.

Uno, si queremos tomar fotografías directas de exoplanetas, en realidad es más fácil mirar en el infrarrojo, porque los planetas suelen estar muy calientes por haberse formado recientemente. Y así, los planetas jóvenes son los más brillantes en el infrarrojo en comparación con su estrella.

El otro aspecto es que cuando solo estamos mirando planetas que pueden estar en tránsito o pasando frente a su estrella, podemos observar su atmósfera. El infrarrojo es beneficioso porque ahí es donde el agua, el dióxido de carbono, el metano y otras moléculas importantes tienen las características de absorción más fuertes que podríamos buscar.

Su área de investigación son los exoplanetas «extremos». ¿Webb estará buscando tales exoplanetas?

Para mí, ‘extremo’ es algo que simplemente no se ve en nuestro sistema solar. Por ejemplo, planetas que tienen órbitas de menos de un día o extremadamente calientes, algunos de ellos más calientes que sus estrellas, o aquellos con órbitas realmente locas.

Algunos exoplanetas tienen órbitas como cometas: orbitan muy lejos de su estrella, pero regresan y están muy cerca de su estrella. Entonces, el planeta cuando se acerca más a la estrella se calienta rápidamente por la estrella, de repente después de estar frío por un tiempo. Hay dinámicas interesantes que podrían ocurrir en la atmósfera.

Y sí, Webb observará algunos de estos sistemas extremadamente calientes y aquellos con órbitas muy no circulares y proporcionará nuevos conocimientos sobre: ​​¿Qué significa ser extremo? ¿Qué está pasando en esa atmósfera? ¿Tienen patrones climáticos y nubes? Y podemos relacionar eso con nuestro propio sistema solar.

El estudio de estos exoplanetas extremos ayudará a responder preguntas como: ¿Cómo terminó nuestro sistema solar con ocho planetas principales a estas distancias del Sol? ¿Existe un límite para cuando los planetas no se pueden formar? Muchas preguntas importantes que se relacionan con nuestro conocimiento de cómo funciona el universo. Es como encontrar y rellenar nuevas piezas de un rompecabezas.

Entonces, ¿Webb buscará exoplanetas habitables? ¿Podemos finalmente encontrar vida extraterrestre?

Con cada telescopio, estamos lanzando y cada estudio que estamos haciendo, al menos mi intención, es acercarnos a buscar planetas y estudiar planetas que son potencialmente como la Tierra, tal vez del mismo tamaño o de la misma temperatura.

Y Webb ciertamente observará algunos de estos planetas similares a la Tierra. Pero es realmente difícil buscar señales de vida. No espero que realmente encuentre señales de vida porque va a requerir una gran cantidad de datos. Incluso si pudiéramos encontrar alguna evidencia, pasará mucho tiempo antes de que confirmemos.

Tal vez los telescopios del futuro o la próxima generación de telescopios encuentren algo interesante.

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